Comment les récifs coralliens peuvent nous aider à supporter le changement climatique

Le niveau de la mer monte et les cyclones tropicaux s'intensifient, ce qui est une mauvaise nouvelle pour environ 200 millions de personnes qui vivent le long des côtes de la Terre. Si seulement l'évolution avait passé des millions d'années à peaufiner une sorte de créature marine pour construire et maintenir des barrières géantes qui peuvent adoucir la fureur de l'océan pour nous.

Il l'a fait: les coraux. Les récifs que ces animaux construisent sont bien connus des scientifiques et des surfeurs pour absorber le coup des vagues et créer de grandes cassures spectaculaires. Mais maintenant, grâce à une étude de 2014, nous apprécions à quel point ces équipes de construction écologique sont devenues vitales. Publiée dans la revue Nature Communications, l'étude propose "la première synthèse mondiale des contributions des récifs coralliens à la réduction et à l'adaptation des risques", selon un communiqué du Nature Conservancy, qui a contribué à la réalisation de l'étude en collaboration avec une équipe internationale de chercheurs.

Les récifs coralliens réduisent l'énergie d'une vague jusqu'à 97%, selon l'étude. La crête du récif à elle seule - la zone la moins profonde où les vagues se brisent en premier - dissipe la plupart de l'énergie, absorbant environ 86% de la puissance d'une vague avant qu'elle n'atteigne le récif plat ou le lagon. Sans un tel tampon, les résidents côtiers doivent faire face de plein fouet à la montée des mers et aux ondes de tempête plus fortes provoquées par le changement climatique.

«Les récifs coralliens constituent une première ligne de défense efficace contre les vagues entrantes, les tempêtes et les mers montantes», a déclaré Michael Beck, scientifique marin principal au Nature Conservancy et co-auteur de l'étude. "200 millions de personnes dans plus de 80 pays sont en danger si les récifs coralliens ne sont pas protégés et restaurés."

Les pays économisent de l'argent lors des inondations

Les récifs coralliens abritent une variété de créatures marines. (Photo: Debra James / Shutterstock)

Environ 44 pour cent de tous les humains vivent à moins de 60 miles d'un littoral océanique, selon les Nations Unies. Et puisque le réchauffement climatique fait monter rapidement le niveau de la mer et encourage des inondations côtières plus graves, les récifs coralliens pourraient présenter une solution naturelle à un énorme problème d'origine humaine.

«Les récifs coralliens sont de merveilleuses caractéristiques naturelles qui, lorsqu'ils sont sains, peuvent fournir des avantages comparables de réduction des vagues à de nombreuses défenses côtières artificielles et s'adapter à l'élévation du niveau de la mer», explique Curt Storlazzi, océanographe au US Geological Survey et co-auteur de l'édition 2014. étude. "Cette recherche montre que la restauration des récifs coralliens peut être un moyen rentable de réduire les risques auxquels les communautés côtières sont confrontées en raison de la combinaison des tempêtes et de l'élévation du niveau de la mer."

Non seulement cela, mais ils peuvent le faire mieux et plus économiquement que même les meilleurs ingénieurs humains. Le coût médian pour la construction d'un brise-lames artificiel est de 19 791 $ par mètre, rapportent les auteurs de l'étude, tandis que le coût médian des projets de restauration des récifs coralliens est d'environ 1 290 $ par mètre.

En d'autres termes, la préservation des récifs coralliens est 15 fois moins chère que d'essayer de les imiter avec du béton.

Les récifs coralliens pourraient potentiellement permettre aux pays du monde entier d'économiser 4 milliards de dollars par an en protection contre les inondations, selon une étude de 2018. Les pays qui bénéficieraient le plus financièrement de la conservation des récifs sont l'Indonésie, les Philippines, la Malaisie, le Mexique et Cuba.

"Nos économies nationales ne sont normalement évaluées que par la quantité que nous prenons de la nature", a déclaré Beck (qui était également l'auteur principal de cette nouvelle étude). "Pour la première fois, nous pouvons maintenant évaluer ce que chaque économie nationale gagne en économies d'inondations en conservant ses récifs coralliens chaque année."

Comment les récifs coralliens protègent les côtes

Les chercheurs ont analysé 250 études antérieures sur les récifs coralliens pour quantifier leurs capacités à briser les vagues. En moyenne, seulement 3% de l'énergie d'une vague a franchi un récif, la majeure partie de cette énergie éclatant là où la crête du récif rencontre l'océan. La quantité exacte de perturbation énergétique dépend cependant de quelques variables, notamment la profondeur d'un récif et la rugosité de sa texture.

L'étude montre que les récifs peu profonds et déchiquetés sont les barrières les plus efficaces, ce qui en fait des ressources naturelles inestimables alors que le changement climatique d'origine humaine fait monter le niveau de la mer jusqu'à 3 pieds et augmente le nombre d'ouragans de catégorie 4 et 5 au cours du siècle prochain. Ces récifs ne peuvent nous sauver de nous-mêmes que si nous les laissons faire. Les coraux du monde entier sont menacés par diverses activités humaines, notamment la pollution de l'eau, les espèces envahissantes et, ironiquement, le changement climatique. Les eaux chaudes et acides des Caraïbes ont été particulièrement éprouvantes pour les espèces déchiquetées comme le corail de cerf et le corail d'élan, par exemple, qui sont maintenant tous deux candidats pour rejoindre la liste des espèces menacées des États-Unis.

Mais alors que l'acidification des océans et la hausse des températures de l'eau peuvent être mortelles pour les coraux, il existe également des preuves que ces animaux peuvent subir des changements aussi soudains - avec un peu d'aide humaine.

"Bien que l'avenir des récifs coralliens suscite de nombreuses inquiétudes face au changement climatique, il existe encore de nombreuses raisons d'être optimiste quant à l'avenir des récifs coralliens, en particulier si nous gérons d'autres facteurs de stress locaux tels que la pollution et le développement", explique Fiorenza Micheli., professeur de biologie à la station marine Hopkins de l'Université de Stanford et co-auteur de la nouvelle étude.

Brandon Bourke du Nature Conservancy plonge sous une vague déferlante sur une crête de récif dans l'atoll de Palmyre. (Photo: © Tim Calver / TNC)

Les efforts de conservation se concentrent souvent sur les récifs coralliens éloignés, mais les auteurs de l'étude suggèrent que les récifs proches des gens devraient être au moins aussi prioritaires. Non seulement ces récifs sont souvent les plus exposés à la pollution, au développement et à la surpêche, mais ils ont également le plus de potentiel pour protéger directement la civilisation. Environ 197 millions de personnes dans le monde vivent à moins de 10 mètres au-dessus du niveau de la mer et à moins de 50 kilomètres d'un récif de corail, et elles devront faire face à des coûts beaucoup plus élevés en cas de catastrophe naturelle si ces récifs meurent.

"Cette étude montre que la restauration et la conservation des récifs coralliens est une solution importante et rentable pour réduire les risques liés aux risques côtiers et au changement climatique", explique Filippo Ferrario, biologiste à l'Université de Bologne et auteur principal de la nouvelle étude.

Voici une liste des 15 pays les plus protégés contre les coraux sur Terre, classés en fonction du nombre de personnes qui bénéficient des avantages de la réduction des risques des récifs coralliens:

1. Indonésie: 41 millions

2. Inde: 36 millions

3. Philippines: 23 millions

4. Chine: 16 millions

5. Vietnam: 9 millions

6. Brésil: 8 millions

7. États-Unis: 7 millions

8. Malaisie: 5 millions

9. Sri Lanka: 4 millions

10. Taïwan: 3 millions

11. Singapour: 3 millions

12. Cuba: 3 millions

Hong Kong: 2 millions

14. Tanzanie: 2 millions

15. Arabie saoudite: 2 millions

Une vague se brise sur un récif de corail en bonne santé dans la réserve marine de Tumon Bay, Guam. (Photo: Curt Storlazzi / USGS)

Les coraux poussent près d'un marais de mangrove dans les eaux côtières de Kofiau, en Indonésie. (Photo: © Jeff Jonover / TNC)

Note de l'éditeur: Cet article a été mis à jour depuis sa publication initiale en mai 2014.

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