Comment les serpents utilisent leur queue comme leurre intelligent pour des proies sans méfiance

Avec près de 3000 espèces de serpents dans le monde, il y a forcément une grande variété de méthodes de chasse parmi eux. Mais un segment de vipères a une façon particulièrement intéressante de prendre un repas. Ils utilisent leur queue comme appât.

Appelée leurre caudal, cette technique est une forme de «mimétisme agressif» - lorsqu'une espèce utilise une partie de son propre corps pour imiter la proie des animaux mêmes dont elle se nourrit. La partie du corps que les serpents ont le plus facilement disponible est l'extrémité de leur queue. Certains utilisent leur queue pour ressembler à des vers, attirant les lézards assez près pour que le serpent puisse frapper. D'autres utilisent leur queue pour ressembler à des araignées pour attirer les oiseaux à une distance de frappe. On soupçonne même que certaines espèces de serpents utilisent leur queue pour attirer des mammifères insectivores comme les souris.

Par exemple, la vipère du Sahara ( Cerastes vipera ) utilise sa queue pour imiter les larves. Selon un article scientifique de Harold Heatwole et Elizabeth Davison:

Cerastes vipera s'enfonce dans le sable en ne laissant que son museau et ses yeux au-dessus de la surface. À l'approche d'un lézard, il fait saillir sa queue distinctement marquée au-dessus de la surface et la tortille à la manière d'une larve d'insecte. Les lézards tentant de saisir la queue sont frappés par le serpent et mangés. Contrairement à de nombreuses autres espèces qui pratiquent le leurre caudal uniquement en tant que juvéniles, chez C. vipera, l'habitude se produit chez les adultes.

Une espèce de serpent qui montre vraiment à quel point un insecte peut ressembler à une queue est l'additionneur du sud ( Acanthophis antarcticus ), qui montre ses mouvements dans cette vidéo:

Le leurre caudal est documenté le plus souvent chez les vipères et les vipères à fosse. Mais il a également été observé chez des boas, des pythons et d'autres espèces. Voici une vidéo d'un python vert juvénile montrant un comportement qui peut être un leurre caudal.

On pense que le leurre augmente le nombre de rencontres avec des proies et augmente ainsi les chances d'attraper quelque chose pour le dîner. En règle générale, le comportement n'est observé que chez les serpents juvéniles, qui attrapent des proies insectivores plus petites, et le comportement s'estompe à mesure qu'ils vieillissent et passent à des espèces de proies mammifères qui ne se soucient pas beaucoup des insectes qui se tortillent. Cependant, les chercheurs étudient toujours le comportement, et cela a été observé chez les adultes. Mais lorsque les adultes le font, cela soulève des questions: le serpent leurre-t-il ou fait-il autre chose?

L'un des principaux défis de l'étude du leurre caudal est simplement d'essayer de comprendre les utilisations parmi différentes espèces et de déterminer la différence entre le tremblement d'une queue à des fins de leurre par rapport à une gamme d'autres explications possibles, de la défense ou de la distraction à la communication avec partenaires potentiels. Savoir exactement pourquoi un serpent semble se tortiller la queue est essentiel pour comprendre le comportement et ses utilisations pour l'espèce.

Certains scientifiques suggèrent que le leurre caudal est à l'origine de la façon dont le serpent à sonnettes a obtenu sa queue bruyante, le passage d'adultes utilisant le mouvement de la queue tremblante comme stratégie prédatrice à un avertissement défensif se produisant quelque part le long du voyage évolutif. Cependant, c'est une théorie controversée. Une seule espèce de serpent à sonnette a été observée en utilisant sa queue comme leurre à l'âge adulte: le crotale pygmée sombre.

Le crotale pygmée sombre utilise sa queue comme leurre même à l'âge adulte. (Photo: Kristian Bell / Shutterstock)

Selon le chercheur Bree Putman, "Le seul serpent à sonnettes que nous connaissons pour utiliser sa queue (et non son hochet) à la fois pour la capture de proies et pour la défense à l'âge adulte est le serpent à sonnettes sombre Pigmy ( Sistrurus miliarius barbouri ). Cette espèce a le plus petit hochet comparé à la taille de tous les serpents à sonnettes (Cook et al., 1994), et 50% des adultes dans une population typique ne peuvent pas produire suffisamment de bruits de cliquetis en raison de la petitesse de leurs hochets (Rabatsky et Waterman 2005a)! Ces serpents à sonnettes peuvent donc être similaires à ce à quoi les ancêtres des serpents à sonnettes ont pu ressembler et agir. Cependant, nous ne savons pas avec certitude et le débat se poursuit sur comment et pourquoi le hochet a évolué. "

Pendant ce temps, une espèce de serpent avec une queue a très bien évolué pour être utilisée comme leurre a finalement été filmée avec succès capturer des proies grâce au leurre caudal. La vipère à cornes à queue d'araignée - présentée en haut de l'article - a une queue qui ressemble remarquablement à une araignée grasse et juteuse.

Du magazine Biosphere:

L'araignée est un leurre caudal - une forme de mimétisme que les prédateurs utilisent pour tromper et attirer des proies sans méfiance à portée de frappe. D'autres serpents ont des leurres caudaux sur leur queue, mais aucun ne peut se vanter d'avoir une apparence semblable à une araignée. Dans ce cas, le leurre est composé de tissus mous - très différents des queues à base de kératine du fameux serpent à sonnettes, par exemple. Un gonflement crée le corps de `` l'araignée '', et des écailles allongées autour de cela créent l'illusion des jambes de l'araignée.

La vipère utilise "l'araignée" sur sa queue pour attirer les oiseaux, et c'est intéressant, c'est une astuce pour laquelle les oiseaux locaux ne tombent pas; ce sont les oiseaux qui migrent dans la région qui ont tendance à tomber sous le charme de l'appât. Voici une vidéo de la vipère en action. (Juste avertissement: ne regardez pas si vous êtes sensible aux scènes de chasse.)

Qu'il s'agisse d'une queue qui bouge comme un ver ou d'une ressemblance surprenante à une araignée, de nombreuses espèces de serpents profitent de la tactique du leurre caudal pour gagner leur prochain repas. La prochaine fois que vous verrez un serpent se tenir parfaitement immobile, à l'exception d'une queue qui remue, vous pourriez être sur le point d'assister à quelque chose d'intéressant!

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