Croisière dans mon camion de propane

Je conduis un gigantesque Ford F-250 qui fonctionne exactement sur les mêmes éléments qui alimentent votre gril à gaz. Vous n'avez probablement jamais pensé au propane, mais c'est un carburant cool, et pas seulement pour les rôtis de saucisse. Nous pourrions convertir une grande partie de notre flotte au propane à combustion propre, et c'est domestique pour démarrer. Il y a actuellement 17 millions de véhicules brûlant du gaz propane sur les routes du monde, mais seulement 350 000 aux États-Unis, y compris de nombreux autobus scolaires et (dans le Sud principalement) des voitures de police. C'est une sorte de technologie sous le radar, bien que le Propane Education and Research Council (PERC) (dirigé par le très enthousiaste Roy Willis) soit assez vocal.

Mon camion a un grand réservoir blanc de 100 gallons dans le lit, ce qui est assez facilement pour me donner une portée de 600 milles. Je passe devant des stations-service, mais quand j'ai finalement besoin de carburant, c'est un processus de 10 minutes. Cela prend plus de temps que d'obtenir de l'essence, pas aussi longtemps que de charger une voiture électrique. C'est très facile, et c'est certainement un régal de payer environ 2 $ ou 2, 25 $ le gallon. Le grand avantage de ce carburant est qu'il s'agit d'un liquide à température proche de la pièce. Ce n'est pas aussi pratique ou aussi plein d'énergie que l'essence, mais ce n'est pas si loin.

Le propane a moins de contenu énergétique que l'essence (5 à 10% en volume), ce n'est donc pas une comparaison directe avec le carburant de la pompe d'aujourd'hui, mais vous ne remarquerez pas beaucoup de différence depuis le siège du conducteur. J'ai piloté le gros V-8 Ford de 5, 4 litres dans toute la ville et je n'ai pas manqué de puissance. Il transportera autant que la version essence (bien que ce réservoir de propane prenne de la place).

L'Amérique possède une richesse incalculable en gaz naturel, grâce à la fracturation hydraulique. Oui, il y a de gros inconvénients à cette pratique, mais des avantages aussi - une indépendance énergétique possible pour les États-Unis dans quelques années, un retour de certaines formes de fabrication et une alternative pratique à l'essence pour le transport de flotte. Le propane bon marché est un sous-produit bienvenu de tout ce gaz naturel que nous avons récemment découvert.

Je suis à Norwalk, dans le Connecticut, en train de visiter une station-service (photo de droite) avec David Gable, président de Hocon Propane, et Joe Rose, président de la Propane Gas Association of New England. Le gaz a un gros avantage sur les prix par rapport au fioul ces jours-ci, donc l'activité principale de Hocon est de fournir du propane pour le chauffage, l'eau chaude et la cuisine. Ses camions roulent également au propane, et c'est le camion de travail de Rose, dans le New Hampshire, qu'ils m'ont laissé emprunter pendant une semaine.

«Votre concessionnaire de propane local, le gars avec le réservoir de 1 000 gallons qui remplit vos cylindres de gril, peut facilement s'adapter au carburant des véhicules», dit Gable. «Tout ce dont vous avez besoin est d'une sorte de compteur pour pouvoir suivre avec précision les ventes de carburant [le propane pour les camions est taxé; le propane pour la cuisine ne l'est pas], et une pompe plus robuste pour que vous puissiez vous remplir plus rapidement. » Contrairement au GNC, le propane a une compression minimale, de sorte que l'équipement est relativement bon marché.

Une question clé ici est de savoir s'il existe des approvisionnements adéquats en propane pour augmenter de manière significative la substance en tant que carburant de transport. Il n'y a certainement pas d'accord général à ce sujet. Dave Demers, le PDG de Westport, est sceptique quant au potentiel du propane. Westport convertit les mêmes camions F-250 au GNC en partenariat avec Ford.

Dans une interview à Oyster Bar à New York, il a déclaré que le volume actuel de propane est insuffisant pour une expansion rapide, et que le propane disponible dans le commerce varie considérablement en qualité. (C'est vrai, bien que le gaz propane dans mon réservoir soit un produit plus cohérent que le carburant pour barbecue à gaz.) "Tout le monde parle de ce que sera le prochain carburant alternatif, et je pense que c'est du GNC plutôt que du propane", a-t-il déclaré. Demers (photo ci-dessous) aime le propane pour les chariots élévateurs et autres applications.

Le GNC n'est pas immobile. L'industrie (avec environ 500 stations publiques américaines) est sur le point d'introduire de nouveaux produits de remplissage à faible coût qui pourraient conduire à plus de voitures au gaz naturel sur le marché. (À l'heure actuelle, il n'y a que la Honda Civic aux États-Unis) Demers dit également que Westport travaille sur des systèmes d'injection directe à faibles émissions qui permettront aux véhicules à essence CNG à double carburant qui dépendent d'un seul ensemble d'injecteurs et de rails. "Le double carburant devrait éliminer l'anxiété d'autonomie", a-t-il déclaré.

D'autres dans l'industrie du GNC sont plus optimistes au sujet du propane. Jim Arthurs, président de la coentreprise Cummins-Westport, affirme que l'entreprise a vendu des conversions de propane de la fin des années 1990 à 2009, mais les a interrompues en raison d'un manque d'intérêt. Maintenant, dit-il, le propane est plus largement disponible et son prix est très raisonnable dans le cadre du phénomène de fracturation, et le marché des autobus scolaires se réchauffe. "Nous garderons un œil sur les tendances", a déclaré Arthurs.

David Gable dit qu'il n'y a aucun problème à se procurer du propane aujourd'hui. «Nous sommes des exportateurs nets», a-t-il déclaré. Il semble y en avoir beaucoup. Plus de 8 millions de ménages l'utilisent comme combustible, dont la moitié environ comme principale source de chauffage. Le marché du gril à gaz (utilisant de petits réservoirs comme ceux disposés autour du réservoir de 1 000 gallons à gauche) est également énorme. Quatre-vingt-dix pour cent de notre propane est produit au pays, 70 pour cent comme sous-produit du gaz naturel et 30 pour cent provenant du raffinage du pétrole. Nous avons 25 000 points de vente au détail de propane, plus 70 000 milles de gazoduc à travers le pays et 25 000 camions pour déplacer le carburant.

Jusqu'à présent, le transport de propane se développe dans des poches. Il est facile de mettre en place une station de remplissage pour les petites flottes, de sorte que ces shérifs du Sud ont utilisé l'argent de la drogue confisqué pour payer les conversions et les infrastructures. Les autres bastions comprennent l'ouest des États-Unis et le Canada.

Les camions peuvent être convertis au fonctionnement bi-carburant, essence et propane, pour 6 000 $ et plus. Basée au Michigan, Roush CleanTech propose une conversion au propane uniquement du Ford F-250 pour environ 10 000 $. Ajoutez à nouveau ce montant pour une station de ravitaillement de flotte de propane modeste avec compteur et pompe. Ce n'est pas une énorme dépense. Voici une visite à la station de remplissage de propane, en vidéo:

«Du point de vue de l'industrie, les conversions de propane ne sont pas une option pour les propriétaires de voitures, mais elles ont du sens pour les flottes», explique Joe Rose. «Nous voyons un grand marché au début de la conversion des camions existants.»

Je suis de retour sur la route avec mon F-250 au propane. Dans le rétroviseur, je peux voir ce réservoir de 100 gallons dans le lit du camion. C'est une vue réconfortante, car avec un gros réservoir, j'ai une grande portée, et je peux onduler en passant devant tous ces panneaux de 3, 89 $ le gallon sur l'autoroute. Ai-je mentionné que le propane coûte environ la moitié de cela?

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