De mystérieuses canines du Texas ont l'ADN «fantôme» des loups rouges

Sur une île barrière du Texas, les biologistes ont trouvé une étrange population de canins qui portent des gènes du loup rouge en danger critique d'extinction, y compris une variation génétique unique - ou «allèle fantôme» - qui ne se trouve dans aucune espèce canine connue d'Amérique du Nord.

Sur la photo ci-dessus, les canines en question vivent sur l'île Galveston, où elles ont attiré l'attention du biologiste de la faune Ron Wooten. Après les avoir observés pendant un certain temps, Wooten a envoyé un courriel à des chercheurs de l'Université de Princeton pour demander des tests génétiques.

"Je reçois régulièrement ce genre de demande, mais quelque chose dans l'e-mail de Wooten s'est démarqué", explique Bridgett vonHoldt, professeur adjoint d'écologie et de biologie évolutive à Princeton, dans un communiqué. "Son enthousiasme et son dévouement m'ont frappé, ainsi que quelques photographies très intrigantes des canines. Elles avaient l'air particulièrement intéressantes et j'ai senti que cela valait la peine d'être revu."

Ce sentiment était correct, comme vonHoldt, Wooten et leurs collègues le rapportent dans un nouveau numéro spécial de la revue Genes. En examinant de plus près ces canines, ils ont trouvé des reliques génétiques qui pourraient s'avérer précieuses dans la quête pour sauver ce loup américain rare.

Dans le rouge

Seules quelques dizaines de loups rouges existent actuellement dans la nature, bien que plus de 200 soient élevés dans des installations d'élevage en captivité à travers les États-Unis - comme celui-ci au Point Defiance Zoo and Aquarium de Tacoma, Washington. (Photo: John Froschauer / PDZA / USFWS)

Les loups rouges erraient autrefois dans le sud-est des États-Unis, mais ont décliné rapidement au siècle dernier au milieu de l'altération de l'habitat par les humains et de l'hybridation avec des coyotes. Bien qu'ils aient rejoint la liste des espèces menacées d'extinction des États-Unis en 1967, ils ont été déclarés éteints à l'état sauvage en 1980, apparemment seulement sauvés de l'extinction totale par un programme d'élevage en captivité qui avait commencé quelques années plus tôt.

Les scientifiques ont commencé à "rewilding" les loups rouges élevés en captivité à la fin des années 80, établissant une nouvelle population à Alligator River National Wildlife Refuge dans l'est de la Caroline du Nord. Cette enclave est passée à environ 120 loups en 2006, mais est tombée depuis à environ 40, selon le US Fish and Wildlife Service, principalement en raison de blessures par balle et de collisions de véhicules. Des efforts similaires ont échoué à d'autres endroits, y compris un programme expérimental de réintroduction dans le parc national des Great Smoky Mountains dans les années 1990, bien qu'une petite population de loups rouges semble survivre sur l'île de Saint-Vincent en Floride (même après un ouragan majeur).

Une fois que les chercheurs ont extrait et traité l'ADN des échantillons de Wooten, ils l'ont comparé à chacune des espèces de canidés sauvages légalement reconnues en Amérique du Nord - dont 29 coyotes d'Alabama, de Louisiane, d'Oklahoma et du Texas, ainsi que 10 loups gris du parc national de Yellowstone, 10 loups de l'Est de l'Ontario et 11 loups rouges du programme d'élevage en captivité. Il s'est avéré que les canidés de l'île Galveston ressemblaient davantage aux loups rouges en captivité qu'aux coyotes typiques du sud-est.

"Bien qu'il y ait eu des rapports de" loups rouges "le long de la côte du Golfe, la science conventionnelle les a rejetés comme des coyotes mal identifiés", explique la co-auteure de l'étude Elizabeth Heppenheimer, une étudiante diplômée du laboratoire vonHoldt à Princeton. "Maintenant, nous avons montré qu'au moins un exemple d'une" observation de loup rouge "a une certaine validité, car ces animaux de l'île Galveston portent certainement des gènes qui sont présents dans la population de loups rouges captifs mais absents des populations de coyotes et de loups gris. "

Gènes fantômes

Normalement timide et nocturne, un loup rouge sauvage fait une rare apparition diurne à l'Alligator River National Wildlife Refuge en Caroline du Nord. (Photo: Robert Ondrish / USFWS)

Et non seulement les canidés du Texas partagent des gènes distinctifs avec les loups rouges d'aujourd'hui, mais ils portent également une variation génétique unique que l'on ne trouve dans aucun autre canidé d'Amérique du Nord. Cela peut provenir d'une "population fantôme" de loups rouges dont les variations ne sont pas entrées dans le pool génétique du programme d'élevage en captivité, mais ont été secrètement préservées chez ces animaux hybrides.

"Cette variation peut représenter les gènes dérivés du loup rouge qui ont été perdus à la suite de l'élevage en captivité", explique Heppenheimer. "Il est incroyablement rare de redécouvrir des animaux dans une région où l'on pensait qu'ils étaient éteints, et il est encore plus excitant de montrer qu'un morceau d'un génome en voie de disparition a été préservé dans la nature."

Cela met en évidence une confusion commune autour du mot «espèce», ajoute Heppenheimer. Bien qu'elle se réfère généralement à un groupe d'organismes qui peuvent se reproduire entre eux et produire une progéniture viable, cette définition ne fonctionne pas pour les organismes qui se reproduisent de manière asexuée, les biologistes ont donc dû développer une variété de façons de délimiter les espèces. Ainsi, même certaines créatures qui sont généralement considérées comme des espèces distinctes peuvent se croiser - comme les humains et les néandertaliens, par exemple, ou les coyotes et les loups.

Une comparaison visuelle des canidés, coyotes et loups rouges de l'île Galveston (GI). (Photos: [A] GI canidés: R. Wooten. [B] coyote occidental: Rich Keen / DPRA / Wikimedia Commons; GI canidés: R. Wooten; loup rouge: R. Nordsven / USFWS. [C] coyote occidental: Michael Vamstad / NPS; canidés GI: R. Wooten; loup rouge: R. Nordsven / USFWS.)

"Les coyotes et les loups sont considérés comme des espèces distinctes sur la base du concept" d'espèces écologiques ", qui reconnaît la faune sauvage comme des espèces différentes si elles utilisent des ressources différentes dans leur environnement", explique Heppenheimer.

Le croisement explique probablement pourquoi les canidés de l'île Galveston sont "d'apparence ambiguë", ajoute-t-elle. Bien que les différences visuelles entre les coyotes et les loups aient tendance à être subtiles, il y avait juste quelque chose à propos de ces animaux qui se démarquait. "Il est difficile de mettre le doigt sur ce que ces animaux ont fait pour les rendre ambigus, car nous n'avons pris aucune mesure quantitative, mais la forme du museau et la taille globale des animaux ne leur paraissaient pas tout à fait correctes. coyote pur. "

Lignes floues

Une portée de chiots loups rouges nés à Alligator River National Wildlife Refuge. (Photo: DJ Sharp / USFWS)

En Caroline du Nord, l'hybridation avec des coyotes locaux est considérée comme une menace pour l'héritage génétique menacé des loups. Mais si un programme de réassainissement similaire pouvait être lancé près de l'île Galveston, ces canidés hybrides pourraient en fait être utiles.

"Le Texas peut être un endroit approprié pour les futurs efforts de réintroduction", dit Heppenheimer. "Si l'hybridation se produit, les 'coyotes' de la région peuvent porter des gènes de loups rouges, et ces événements d'hybridation pourraient restaurer des gènes de loups rouges qui ont été perdus à la suite du programme d'élevage en captivité."

Plus de recherches seront nécessaires avant que quelque chose comme ça ne se produise, ajoute-t-elle, mais étant donné la façon dont les chercheurs ont souvent besoin de protéger les animaux élevés en captivité contre d'autres espèces sauvages, c'est une idée intrigante de laisser les animaux sauvages nous aider à sauver une espèce que nous avons presque anéantie.

La nouvelle étude souligne également tout ce qu'il nous reste à apprendre sur les chiens indigènes d'Amérique du Nord. Il y a déjà un débat sur l'identité des loups rouges, des recherches génétiques antérieures soulevant des questions quant à savoir si elles devraient vraiment être considérées comme une espèce distincte des loups gris. Et maintenant, suggère vonHoldt, nous pouvons également vouloir examiner de plus près certaines populations de coyotes, car elles (et peut-être d'autres espèces sauvages communes) peuvent contenir de précieux secrets génétiques d'espèces rares ou disparues.

"Il s'agit d'une découverte remarquable qui nous encourage à redéfinir éventuellement ce qui est considéré comme le" coyote canonique "", dit-elle. "Il peut ne pas exister réellement dans le sud-est américain. Les populations de coyotes peuvent plus probablement représenter une collection en mosaïque d'individus ayant des histoires diverses, certains portant peut-être les restes d'une espèce éteinte. Nous espérons que ces résultats résonneront auprès des décideurs et des gestionnaires, et influenceront comment nous pensons à la génétique en danger. "

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