De nouvelles espèces de lucioles découvertes en Californie

Pour de nombreux Américains, cela ne ressemblerait pas à l'été sans la lueur éthérée des lucioles au crépuscule. Les coléoptères bioluminescents sont des icônes du temps chaud dans de nombreux États de l'Est, mais ils sont rarement vus à l'ouest des montagnes Rocheuses.

Malgré une idée fausse commune, cependant, quelques lucioles vivent dans l'Ouest américain. Ils sont peut-être moins abondants et moins visibles, mais ils sont là-bas - même dans les paysages arides, urbains et pollués de la Californie du Sud.

En fait, une nouvelle espèce de luciole vient d'être découverte dans le comté de Los Angeles, se cachant dans l'ombre de la deuxième plus grande ville d'Amérique. La luciole a été trouvée en mai par Joshua Oliva, un étudiant de premier cycle à l'Université de Californie à Riverside qui collectait des insectes dans les montagnes de Santa Monica pour un cours d'entomologie.

"Il n'était pas sûr à 100% qu'il s'agissait d'une luciole, et il me l'a apporté pour confirmation", explique Doug Yanega, scientifique principal à l'UC-Riverside Entomology Research Museum, dans un communiqué de presse sur la découverte. "Je connais assez bien la faune locale pour qu'en quelques minutes je puisse lui dire qu'il avait trouvé quelque chose de complètement nouveau dans la science. Je ne pense pas avoir vu un étudiant plus heureux dans ma vie."

La foudre dans une bouteille

Le sud de la Californie abrite plusieurs variétés de lucioles, également connues sous le nom de punaises de foudre, mais toutes ne brillent pas. Même les brillants gardent un profil plus bas que leurs parents orientaux, ne volant que pendant de brèves périodes après le crépuscule. Ils vivent également en petits groupes très localisés près des sources et des suintements, où ils se nourrissent d'escargots. Cette portée limitée peut les rendre particulièrement vulnérables, souligne Yanega.

"L'une des raisons pour lesquelles nous portons cette découverte à l'attention du public est qu'il semble probable que ce coléoptère puisse être très restreint dans sa distribution", dit-il, "et l'habitat où il se produit peut nécessiter un certain niveau de protection, au moins jusqu'à nous pouvons en savoir plus. "

Les experts ont confirmé que cette luciole est une nouvelle espèce, mais on ne sait pas grand-chose à ce sujet. (Photo: Joshua Oliva / UC-Riverside)

La nouvelle luciole (illustrée ci-dessus) mesure environ un demi-centimètre de long, selon UC-Riverside, avec un corps principalement noir et un motif orange "semblable à un halo" sur le bouclier au-dessus de sa tête. Il possède un petit organe bioluminescent à l'extrémité de sa queue.

Oliva, qui a déménagé aux États-Unis depuis le Guatemala à l'âge de 9 ans, dit qu'il est fasciné par les insectes depuis son enfance. Il a trouvé la luciole pendant le week-end de la fête des mères, et sa propre mère était là pour assister à la découverte de première main.

"Ma mère m'a demandé ce que je fais à l'école", dit-il au San Bernardino Sun, "alors j'ai pensé que je l'emmènerais attraper des insectes avec moi."

Baptême par luciole

Non seulement il est rare qu'un étudiant de premier cycle découvre une nouvelle espèce, dit Yanega, mais il faut généralement beaucoup plus d'un mois aux scientifiques pour reconnaître un insecte inconnu auparavant. "Il est assez typique que des spécimens de nouvelles espèces d'insectes soient assis dans une collection pendant une décennie ou plus avant qu'un expert ne se présente qui soit suffisamment familiarisé avec ce type particulier d'insecte pour pouvoir reconnaître qu'il s'agit de quelque chose de nouveau", dit-il. "J'ai pu dire que celui-ci était intéressant tout de suite et je l'ai comparé à des documents de référence dans notre musée."

Les experts de Firefly en Floride ont confirmé que cette espèce est inconnue, bien qu'elle ne sera probablement pas nommée de sitôt. Nommer officiellement une nouvelle espèce, c'est comme «recueillir des preuves pour un procès», dit Yanega, nécessitant une liste détaillée des caractéristiques distinctives et peut-être même un séquençage de l'ADN.

Bien qu'il soit trop tôt pour savoir si la luciole pourrait porter le nom d'Oliva, "il n'est pas rare que les noms de nouvelles espèces honorent la personne qui les a collectés en premier", ajoute Yanega.

Oliva est diplômé de UC-Riverside plus tôt ce mois-ci, mais il n'a pas l'intention d'aller loin. Son prochain objectif est de postuler au programme d'études supérieures de l'université en entomologie, et comme il le dit au Soleil, il peut déjà avoir une jambe - ou six - sur la compétition. "La découverte d'un nouvel insecte semble bien sur l'application", dit-il.

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