Découverte de la toute première abeille soldat

Les fourmilières et les termitières ont souvent des castes de «soldats», dont le seul but dans la vie est de défendre le nid. Cela les distingue des ruches et des nids de guêpes, où chaque individu occupe une variété d'emplois - y compris la garde - tout au long de sa vie.

Mais maintenant, grâce à une nouvelle étude réalisée par des chercheurs au Brésil et au Royaume-Uni, nous avons le premier exemple connu de vraies abeilles soldats. Les scientifiques ont étudié une espèce d'abeille brésilienne commune appelée Tetragonisca angustula, alias "Jatai" dans son pays d'origine, et ont trouvé une "caste de soldats" distincte qui semble née dans le seul but de la sécurité des ruches.

"La découverte est importante en termes d'évolution des sociétés avancées d'insectes", expliquent les chercheurs dans un communiqué publié cette semaine par l'Université du Sussex. «Les ouvriers soldats de grande taille sont connus depuis longtemps chez les fourmis et les termites, mais il s'agit de la première preuve d'un soldat abeille - un ouvrier physiquement conçu pour la défense active du nid.

Alors que les abeilles passent généralement une journée à garder la ruche avant de passer à d'autres emplois, environ 1% de toutes les abeilles Jatai sont nées en tant que soldats, 30% plus lourdes que les autres travailleurs, avec des jambes plus grandes et des têtes plus petites. Ils sautent également les tâches traditionnelles des abeilles ouvrières, passant plutôt jusqu'à trois semaines debout ou planant avec vigilance devant l'entrée du nid (voir la vidéo ci-dessous).

Les abeilles Jatai n'ont pas de dards, peut-être une des raisons pour lesquelles elles élèvent des soldats à plein temps. Les corps plus lourds et les jambes plus grandes de ces gardes les rendent aptes à combattre l'un des principaux ennemis de l'espèce: la «voleuse d'abeilles» Lestrimelitta limao, qui peut tuer des colonies Jatai entières - jusqu'à 10 000 abeilles - alors qu'elle les pille pour se nourrir.

Les soldats sans dard manquent d'une arme d'abeille par excellence lorsqu'ils affrontent de tels attaquants, mais cela ne les dissuade pas. La défense contre les ruches est une mission suicide, dans laquelle un soldat serre la tête sur les ailes d'un voleur d'abeilles, l'empêchant de voler. Le soldat finit par mourir, mais son corps reste accroché à l'intrus comme une ancre, ce qui le rend incapable d'attaquer la ruche (voir la vidéo ci-dessous).

"Les abeilles sans dard ne sont pas sans défense", explique le co-auteur de l'étude et chercheur à l'Université du Sussex, Francis Ratnieks. "Le jatai est l'une des abeilles les plus communes au Brésil, mais ses défenses sophistiquées en font l'une des plus étonnantes."

L'étude, menée par des scientifiques de l'Université du Sussex et de l'Université de São Paulo, a été publiée dans les Actes de la National Academy of Sciences.

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