Des rats de la taille d'un chat réapparaissent dans les Keys de Floride

Des rats gambiens en sac ont refait surface dans les Florida Keys après une interruption de deux ans, renouvelant la crainte qu'ils ne se propagent plus profondément dans un état déjà envahi par des espèces envahissantes. Originaires d'Afrique centrale et australe, les rongeurs muroïdes deviennent plus gros que les chats, peuvent peser jusqu'à 9 livres et ont une histoire de propagation de la variole du singe.

L'épidémie de Floride a commencé à l'origine aux alentours de 2001, selon la Florida Fish and Wildlife Conservation Commission, lorsqu'un éleveur qui a élevé les rats comme animaux de compagnie en a libéré six ou sept à Grassy Key. (Ils ont souvent été importés aux États-Unis en tant qu'animaux de compagnie exotiques avant 2003, lorsqu'ils ont été interdits après avoir été liés à une épidémie de variole du singe. La Food and Drug Administration a ensuite levé cette interdiction en 2008.)

Les rats gambiens en sac peuvent avoir cinq portées tous les neuf mois, chaque portée comptant en moyenne quatre petits, selon le FWC. Et puisqu'ils deviennent sexuellement matures environ cinq mois après la naissance, ces six ou sept colons n'ont pas mis longtemps à établir une population reproductrice locale.

Les écologistes se sont vite inquiétés que les rats envahissants puissent se propager sur le continent de la Floride, où ils pourraient faire des ravages dans des écosystèmes fragiles comme les Everglades, qui sont déjà confrontés à plusieurs autres ravageurs exotiques. Les autorités fédérales et étatiques ont commencé une campagne d'empoisonnement sur Grassy Key en 2007, mettant en place des appâts au beurre d'arachide contenant du phosphure de zinc toxique. Comme le dit le coordinateur des espèces exotiques de la FWC, Scott Hardin au Florida Keys KeyNoter, les pièges semblaient initialement fonctionner.

"Nous pensions que nous les avions fouettés à partir de 2009", explique Hardin. "[Mais] au début de 2011, un résident m'a envoyé un courriel et m'a dit qu'il avait vu l'un des rats. Nous étions sceptiques mais nous sommes retournés parler aux gens et [nous avons vu] il y avait des rats que nous avons manqués."

Les autorités ont attrapé environ 20 des rats depuis lors, ajoute Hardin, tous à moins d'un demi-mile l'un de l'autre. "Nous pensons qu'ils ne sont pas allés loin mais ils se sont clairement reproduits. Nous surveillons la zone et prenons des photos de rats depuis", dit-il.

Comme l'a déclaré à Reuters le biologiste de la faune Gary Witmer du département américain de l'Agriculture en 2007, les rats gambiens en poche "peuvent certainement mordre" et "nous avons de la chance", aucun en Floride n'a montré de signes de variole du singe. Ils peuvent également rivaliser avec les rats indigènes du bois Key Largo, qui sont en danger, et ils sont connus pour endommager les cultures vivrières dans leur Afrique natale. Un récent rapport de l'USDA prévient que "si cette espèce atteint le continent, il pourrait y avoir des dommages importants à l'industrie fruitière de la Floride et à d'autres produits agricoles. ... Un exercice de modélisation du climat / de l'habitat a suggéré que leur nouvelle aire de répartition en Amérique du Nord pourrait s'étendre considérablement si ils atteignent le continent. "

Une autre série de piégeage est prévue plus tard cet été, a déclaré Hardin au KeyNoter, et se poursuivra probablement pendant au moins cinq mois - ou "jusqu'à ce que nous voyions des signes que nous les avons repoussés". Si cela ne fonctionne pas, il peut encore y avoir un autre moyen de dissuasion qui empêche les rats de coloniser la Floride, bien qu'imparfait: les dizaines de milliers de pythons étrangers qui ont déjà infiltré les Everglades.

Si vous êtes dans le sud de la Floride et que vous pensez voir un rat gambien en sac, vous pouvez le signaler en utilisant ce formulaire, ou en appelant la hotline sur les espèces envahissantes de la Floride au 1-888-IVEGOT1.

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[Via Florida Keys KeyNoter]

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