Des scientifiques découvrent une tortue fossilisée sans carapace

Si les tortues sont connues pour quelque chose, c'est pour leurs carapaces et pour leur lenteur. Cependant, une tortue fossilisée découverte en Chine montre une espèce de tortue sans carapace. Mais comment est-ce possible?

L'équipe de chercheurs estime le squelette fossile presque complet à 228 millions d'années et pense que c'est la preuve de l'histoire évolutive précoce des tortues.

"Ce fossile d'une taille impressionnante est une découverte très excitante qui nous donne une autre pièce du puzzle de l'évolution des tortues", a déclaré le Dr Nick Fraser, gardien des sciences naturelles aux National Museums Scotland, dans un communiqué. "Cela montre que l'évolution précoce des tortues n'était pas une accumulation simple et pas à pas de caractéristiques uniques mais une série d'événements beaucoup plus complexes que nous commençons à peine à découvrir."

Lorsque le fossile a été découvert pour la première fois, seul un léger contour du squelette était visible.

"Même alors, il était clair que c'était un peu un monstre et contrairement à tout ce que j'avais vu dans ces gisements très riches", a déclaré Fraser. "Une tortue n'était qu'une des nombreuses choses qui me sont venues à l'esprit, mais j'ai été vraiment stupéfait quand j'ai vu le fossile entier entièrement préparé."

L'équipe de recherche a nommé le fossile Eorhynchochelys sinensis, ce qui signifie «tortue à bec d'aube de Chine». On pense que cette espèce vivait dans les eaux côtières et se nourrissait à la fois sur la terre et sur l'eau en utilisant ses membres pour creuser dans les eaux boueuses, tout comme les tortues d'étang le font aujourd'hui.

Alors pourquoi les tortues modernes ont-elles des coquilles?

Un groupe international de paléontologues a découvert un lien évolutif commun en 2016 entre les tortues ayant des carapaces et se déplaçant lentement, ce qui offre une explication de l'origine de la carapace de tortue que vous ne pourriez pas attendre, a rapporté Phys.org.

Les tortues utilisent aujourd'hui leurs carapaces pour se protéger, mais ce n'était peut-être pas leur objectif d'origine. En étudiant les caractéristiques des premiers fossiles de proto-tortues, les chercheurs croient que les caractéristiques ressemblant à des coquilles ont d'abord évolué pour aider les ancêtres des tortues à creuser sous terre.

"Pourquoi la carapace de tortue a évolué est une question très semblable à celle du Dr Seuss et la réponse semble assez évidente - c'était pour la protection", a expliqué le Dr Tyler Lyson, l'auteur principal de l'étude. "Mais tout comme la plume d'oiseau n'a pas évolué au départ pour le vol, les premiers débuts de la carapace de tortue n'étaient pas pour la protection mais plutôt pour creuser sous terre pour échapper à l'environnement sévère sud-africain où vivaient ces premières proto-tortues."

À quoi ressemblaient ces premières proto-tortues? Les scientifiques ont identifié Eunotosaurus (tout comme celui fossilisé découvert en Chine), un groupe éteint de reptiles qui vivait à la fin du Permien moyen, comme des parents proches des tortues modernes. Le trait clé qui relie ces anciens reptiliens aux tortues est leurs côtes élargies, qui sont inhabituelles chez tous les vertébrés, pas seulement chez les reptiles.

Ils sont inhabituels car les côtes élargies présentent un certain nombre d'inconvénients structurels, tels qu'une respiration laborieuse et une locomotion plus lente. Les côtes soutiennent le corps lorsqu'une créature marche à quatre pattes, donc en les écartant, cela rend le mouvement quadrupède maladroit.

"Le rôle intégral des côtes dans la locomotion et la respiration est probablement la raison pour laquelle nous ne voyons pas beaucoup de variations dans la forme des côtes", a déclaré Lyson. "Les côtes sont généralement des os assez ennuyeux. Les côtes des baleines, des serpents, des dinosaures, des humains et à peu près tous les autres animaux se ressemblent. Les tortues sont la seule exception, où elles sont très modifiées pour former la majorité de la coquille."

Cependant, les premières proto-tortues n'avaient pas encore complètement formé leur carapace. Alors pourquoi auraient-ils dû développer des côtes élargies - une condition préalable pour former une coquille - alors qu'il y avait tant d'inconvénients associés au trait? Il s'avère qu'il existe une niche pour laquelle les nervures élargies avant la coque peuvent avoir été utiles: le fouissage. La forme des côtes fournit une base stable qui a peut-être permis à Eunotosaurus, avec ses grandes mains et ses griffes en forme de spatule, de s'enfouir dans le sol.

Comme Eunotosaurus était probablement un animal lent, creuser aurait également offert à la créature un moyen de se cacher des prédateurs. Des coquilles peuvent avoir formé au fil du temps pour améliorer cette protection.

C'est une histoire évolutive fascinante qui prouve comment la sélection naturelle bute souvent, par accident, sur des traits utiles à travers une autre adaptation. Sans le comportement fouisseur d'Eunotosaurus, les carapaces de tortues n'auraient peut-être jamais évolué.

Note de l'éditeur: cet article a été mis à jour depuis sa publication initiale en juillet 2016.

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