Dites un mot encore et encore et voyez ce qui se passe

«J'ai commencé à me livrer aux fantaisies les plus folles alors que j'étais allongé là dans l'obscurité, comme par exemple le fait qu'il n'y avait pas une telle ville, et même qu'il n'y avait pas un État comme le New Jersey. Je suis tombé sur la répétition du mot «Jersey» encore et encore, jusqu'à ce qu'il devienne idiot et vide de sens. Si vous vous êtes déjà réveillé la nuit et avez répété un mot encore et encore, des milliers, des millions et des centaines de milliers de millions de fois, vous savez dans quel état mental inquiétant vous pouvez entrer. "

- James Thurber, « Ma vie et les temps difficiles », 1933

Vous l'avez peut-être fait quand j'étais enfant. Peut-être à l'âge adulte. Vous vous êtes peut-être demandé si c'était juste votre cerveau. Mais quand vous dites le même mot à plusieurs reprises, cela ressemble soudain à du charabia.

Chien, chien, chien, chien, chien, chien, chien, chien, chien, chien, chien, chien, chien, chien, chien, chien, chien, chien.

Attendez, c'était un mot? Ça ne voulait pas dire quelque chose il y a une minute?

Ce phénomène psychologique fascinant - lorsqu'un mot perd son sens après avoir été répété à plusieurs reprises sans interruption - est appelé satiété sémantique.

Cela signifie que les systèmes neuronaux du cerveau peuvent être fatigués par des stimulations répétées, explique David Balota, chercheur et professeur de psychologie et de neurologie à l'Université de Washington à St. Louis.

«C'est comme tout ce que vous pouvez fatiguer», dit-il. «Si vous soulevez une barre, le système finit par se fatiguer. Pensez à cela dans un système neuronal: vous finissez par perdre la capacité de ces neurones à se déclencher avec une exposition répétée. »

Fait intéressant, les mots avec une seule définition sont plus susceptibles de perdre leur sens lors de la saturation sémantique que les mots avec plusieurs nuances de sens. Par exemple, chaque fois que j'entends le mot «chien», je pense à la même créature à fourrure que je connais en tant que chien. Mais un mot avec différentes définitions, comme «cabinet» (un cabinet de cuisine, un cabinet de présidents de conseillers), peut ne pas déclencher la fatigue neurale de la même manière.

La suggestion est que le lien entre le mot et sa signification et sa prononciation (quelque chose connu sous le nom de représentation lexicale) commence à se rompre par une exposition répétée au mot. Lorsque vous entendez «chien», vous ne pouvez pas vous rappeler ce que ce mot signifie, ce qui semble absurde.

«Je parie que ce n'est que la conséquence de tout système. Plus vous l'utilisez, moins il sera disponible pour l'avenir », explique Balota. «Il faut du temps aux neurones pour se ressourcer là où l'effet de satiété sémantique revient à la ligne de base et vous permet de reconnaître à nouveau le mot« chien »- généralement quelques minutes seulement.»

Phénomène similaire

Balota étudie également l'effet de la transformation verbale, qui est similaire à la satiété sémantique. Ici, l'idée est que lorsque vous dites «chien, chien, chien» à plusieurs reprises, le mot se transforme généralement en un autre mot à consonance similaire comme «brouillard».

«Si vous y réfléchissez, nous devons avoir quelque chose dans le cerveau qui nous permet de reconnaître que c'est le mot« chien », dit-il. «Et ce n'est pas nécessairement le sens du mot« chien », car il y a une différence entre la représentation lexicale pour chien et votre signification pour le mot« chien ». L'un vous permet de reconnaître que c'est le stimulus du mot «chien» et l'autre vous permet d'accéder à la signification du mot «chien». "

Le mot «chien» se fatigue de sorte qu'en le répétant, le mot se fatigue suffisamment pour qu'une autre représentation lexicale, moins fatiguée (comme le mot «brouillard»), prenne le dessus.

C'est similaire à la satiété sémantique dans le sens où c'est juste une autre démonstration de ce qui se passe lorsque le fonctionnement neuronal de votre représentation d'un mot s'use, explique Balota.

Les personnes âgées, qui traitent l'information différemment, sont moins susceptibles de subir les effets de la satiété sémantique. Le temps de réaction augmente avec l'âge, donc la théorie est que le système attentionnel du cerveau supérieur - qui est fortement lié à la mémoire de travail - n'est pas aussi bien réglé sur la même représentation du mot (comme chien) que quelqu'un de plus jeune. En d'autres termes, les personnes âgées ont traité le mot «chien» (ou tout autre mot d'ailleurs) plus souvent que les plus jeunes, de sorte qu'elles sont moins susceptibles de rassasier un mot de la même manière. Finalement, leurs esprits errent et ils commencent à penser à d'autres choses avant que le point de non-sens entre en jeu.

Où ça devient vraiment intéressant

Cela conduit à d'autres phénomènes curieux, celui dans lequel vous voulez expérimenter un type de satiété sémantique, comme pendant la méditation. Lorsque vous vous asseyez pour méditer et utilisez un mantra tel que «om» pour chanter à plusieurs reprises, vous voulez vider votre esprit de ce chant et essuyer toutes les pensées significatives que vous avez en ce moment. Chanter «om» vous permet de vous concentrer sur le moment présent et, dans un sens, d'utiliser un type de satiété sémantique pour vider votre esprit, essuyant les pensées comme le mot «chien» a été effacé lorsque vous l'avez répété maintes et maintes fois .

De même, les études montrent qu'un mot blessant ou négatif peut perdre son pouvoir lorsqu'il est répété pendant 45 secondes, ce qui rend le mot blessant inefficace. Cela peut être bénéfique pour quelqu'un qui a besoin de neutraliser un mot négatif. Imaginez que vous soyez appelé gourmand et blessé par le terme - jusqu'à ce que vous le répétiez si souvent qu'il perd son pouvoir de vous nuire.

Vous avez tout ça? C'est un sujet déroutant, mais maintenant vous savez pourquoi cela se produit. (Essayez ce jeu de mots à la maison - mais préparez-vous aux questions!)

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Photo en médaillon: Jaromir Chalabala / Shutterstock

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