Écotourisme: plus de mal que d'aide?

Plus de quinze ans se sont écoulés depuis que l'écotourisme a enchanté les écologistes pour la première fois avec sa promesse d'endiguer la destruction des terres sauvages tout en créant des emplois dans les pays en développement. Amener les touristes dans des endroits écologiquement importants, pensaient-ils, créerait une incitation économique à protéger ces écosystèmes vitaux. Les gens qui autrefois braconnaient, abattaient, cultivaient ou soutenaient le développement de la nature sauvage pour survivre deviendraient plutôt ses ambassadeurs, gagnant un revenu pour accueillir des visiteurs du monde entier.

Dans de nombreux cas, le rêve s'est réalisé. Depuis 1990, l'écotourisme a augmenté de 20 à 34% par an, selon l'International Ecotourism Society (TIES). Le groupe rapporte également que «plus des deux tiers des voyageurs américains et australiens et 90% des touristes britanniques considèrent que la protection active de l'environnement et le soutien des communautés locales font partie de la responsabilité d'un hôtel». En 2000, une étude du Worldwatch Institute a révélé que l'écotourisme rapportait 154 milliards de dollars.

Mais comme l'adage disparaît, trop d'une bonne chose peut devenir mauvaise. Dans certains endroits notables, l'assaut des visiteurs amoureux de la nature érode progressivement les écosystèmes mêmes que l'écotourisme a l'intention de protéger. Les touristes piétinent, polluent et engloutissent des ressources rares dans des habitats fragiles. C'est une tendance inquiétante étant donné que le Programme des Nations Unies pour l'environnement (PNUE) estime que l'essentiel "de l'expansion du tourisme se produit dans et autour des zones naturelles restantes du monde".

Peut-être l'une des destinations les plus connues pour le tourisme de nature, les îles Galapagos, souffre le plus de son succès. Situées dans l'océan Pacifique au large des côtes de l'Amérique du Sud et rendues célèbres par Charles Darwin, l'UNESCO a considéré ces îles comme un site du patrimoine mondial en péril en juin 2007. L'augmentation du trafic et des mouvements des paquebots de croisière entre les 19 îles des archipels est responsable d'une les espèces envahissantes, une tendance qui peut altérer l'équilibre naturel d'un écosystème. La Fondation Darwin calcule que «les visites touristiques sont passées de 40 000 à 145 000 visiteurs en 15 ans; au cours de la même période, le nombre d'espèces introduites enregistrées est passé de 619 à 1 321. »

Pendant ce temps, l'impact des touristes sur la faune indigène est également remis en question. Une étude de 2005 publiée dans Conservation Biology a révélé que les poussins de manchots mégellaniques à Punta Tombo en Argentine étaient stressés par leurs rencontres avec les touristes. Chaque automne, quelque 68 000 visiteurs viennent voir les pingouins adultes pondre des œufs et nourrir les nouveau-nés. L'étude a révélé que les poussins observés par les touristes ont expérimenté la corticostérone, un stéroïde induit par le stress, beaucoup plus tôt dans la vie que les poussins non observés. Néanmoins, les poussins semblaient en bonne santé; la préoccupation est l'importance à long terme du stress précoce. Et parce que les pingouins mégellaniques peuvent vivre jusqu'à 40 ans, nous ne connaissons peut-être aucune conséquence depuis des décennies.

Les voyages dans les régions polaires se sont également considérablement développés au cours des dernières décennies. Le PNUE indique que le nombre de touristes embarqués a augmenté de 430% en 14 ans et les touristes terrestres de 757% en 10 ans. Parmi les préoccupations, la plus importante est les déversements d'hydrocarbures plus fréquents. En novembre dernier, l'explorateur a coulé, déversant 100 touristes et 48 000 gallons de diesel marin dans les eaux antarctiques.

Ces types d'accidents - et le nombre croissant de touristes - soulèvent la question, qu'est-ce que l'écotourisme et est-ce que cela aide l'environnement? TIES, le plus ancien groupe organisé de l'industrie créé en 1990, le définit comme «un voyage responsable vers des zones naturelles qui préserve l'environnement et améliore le bien-être des populations locales».

Pour TIES, cela signifie limiter le nombre de touristes à certains endroits. «Ils doivent tenir compte de la capacité de la destination», explique Ayako Ezaki, directeur des communications pour TIES. «Des entreprises qui se disent écotourisme, mais qui nuisent à l'environnement ou aux communautés… notre réponse est que ce n'est pas de l'écotourisme.»

Histoire de Victoria Schlesinger. Cet article a été initialement publié dans Plenty en juillet 2008.

Copyright Environ Press 2008

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