Egmont Key, en Floride, abritant une faune et une histoire sauvage, disparaît sous la mer montante

Egmont Key, Floride - L'histoire de cette broche d'une île est sans parallèle. Malheureusement, la clé elle-même pourrait bientôt devenir une histoire.

Les Amérindiens, par exemple, ont chassé l'île à l'embouchure de Tampa Bay il y a des siècles. Les explorateurs espagnols l'ont cartographié dans les années 1500. Billy Bowlegs et Polly Parker, légendes indiennes séminoles, ont été emprisonnés ici pendant la soi-disant troisième guerre des séminoles.

Des esclaves en fuite se cachaient parmi ses palmiers et ses chênes vivants. Les marins de l'Union ont utilisé la clé pour bloquer les navires confédérés pendant la guerre civile. Un fort et un village ont été construits pendant la guerre hispano-américaine. Les bootleggers ont rangé de l'alcool pendant la prohibition.

Pendant ce temps, la mer montait plus haut, des ouragans frappaient les plages et des navires de plus en plus grands poussaient les vagues plus loin sur les côtes. Egmont Key National Wildlife Refuge est aujourd'hui assiégé par les eaux qui l'entourent. Cela va probablement empirer.

L'océan Atlantique et le golfe du Mexique devraient augmenter d'au moins un mètre (39 pouces) d'ici 2100, selon un certain nombre de publications scientifiques. Si tel est le cas, selon la revue scientifique Plos One, plus de 13 000 sites archéologiques du Sud-Est disparaîtront. Plus de 1 000 de ces sites sont actuellement admissibles à l'inscription au Registre national des lieux patrimoniaux.

"Beaucoup de ces paysages sont non seulement critiques d'un point de vue scientifique, mais aussi d'un point de vue culturel", a déclaré Richard Kanaski, l'archéologue du Service dans le Sud-Est. "Nous perdrions l'accès à toute une gamme de sites qui sont importants pour les communautés locales et les tribus amérindiennes. Une fois qu'ils sont partis, ils sont partis."

En 1877, Egmont Key comptait 540 acres. Aujourd'hui, c'est 250.

"L'histoire de cette île est une question de mémoire culturelle pour notre peuple", a écrit James Billie, l'ancien président de la tribu Seminole de Floride, dans une lettre de 2013 au secrétaire américain à l'Intérieur. "Nous souhaitons qu'il soit préservé si possible afin que les jeunes de notre tribu puissent visiter ce lieu et savoir jusqu'où nous nous sommes rassemblés."

Tombes et faune

Une tortue Gopher rampe dans le sable à Egmont Key. (Photo: Kalicos / Shutterstock)

Dave Scheidecker, ci-dessous, a sauté le ferry de 10 h à Egmont Key lors d'une récente journée d'été pas encore brûlante. Archéologue du bureau de conservation historique du Seminole, Scheidecker était impatient de visiter le cimetière de l'île où les ancêtres tribaux ont été enterrés.

Egmont Key propose un mélange de priorités concurrentes. Il est devenu un refuge faunique national en 1974 en raison de sa richesse d'oiseaux de rivage nicheurs, de tortues de mer et de tortues gopher qui se promènent le long des sentiers en briques rouges sans se soucier des intrus à deux pattes. Un sanctuaire d'oiseaux interdit à l'extrémité sud de la clé accueille les pluviers siffleurs menacés par le gouvernement fédéral et certains des plus grands nombres de sternes royales et de sternes cendrées en Floride. Au cours d'une année typique, trois ou quatre douzaines de tortues caouannes menacées nichent à Egmont Key. Cette année, un nombre record de 162 nids ont été comptabilisés.

Fort Dade, la base militaire du début des années 1900, occupe une grande partie de la section médiane de l'île avec certains de ses 70 bâtiments intacts ou cachés sous la verdure tropicale. Le fort, ainsi que le phare vieux de 160 ans près de la pointe nord, ont placé Egmont Key sur la liste historique nationale en 1978. Les plaisanciers, les baigneurs et les ornithologues amateurs encerclent la clé en forme de chaussette incroyablement rétrécie.

Le cimetière se trouve en dessous du phare, un lieu sacré pour les Séminoles. Au moins cinq Séminoles ont été enterrés sur Egmont qui a servi de palissade temporaire au cours des années 1850 lorsque la tribu a été déplacée de force vers l'ouest par les troupes américaines. Qui étaient-ils? Comment sont-ils morts? Et où sont-ils maintenant?

"Pour le Séminole, s'ils sont enterrés quelque part, ils devraient y rester. Leurs tombes sont sacro-saintes", a déclaré Scheidecker, ajoutant que la désignation historique interdit de falsifier le cimetière. "Il y a des tabous de mort très forts avec la tribu. Mais les histoires qui ne sont pas agréables à entendre sont les plus importantes à raconter."

L'histoire amérindienne de l'île est antérieure à celle des Européens. Kanaski et d'autres historiens fixent la première visite européenne à Egmont en 1757; un marin a découvert une pirogue abandonnée sur la plage. Un arpenteur britannique a nommé la clé après le deuxième comte d'Egmont six ans plus tard.

Sans eau douce, la Clé languissait. Un petit dépôt militaire et une tour d'observation ont été érigés en 1837. Un phare a été construit en 1848, mais démantelé une décennie plus tard après un passage à tabac par les tempêtes. Le colonel Robert E. Lee a recommandé en 1849 que les militaires prennent le contrôle de la clé. Le phare qui se dresse aujourd'hui, 87 pieds de haut et 3 pieds d'épaisseur, a ouvert ses portes en 1858.

Endurance et lutte

Les ruines de Fort Dade occupent une grande partie de la partie centrale de l'île. (Photo: Jim Vallee / Shutterstock)

Le gouvernement fédéral a commencé à expulser de force les Amérindiens de Floride en 1817 et ne s'est pas arrêté avant la troisième guerre des séminoles (1856-1858). Une palissade sur Egmont Key détenait peut-être 300 séminoles en attente de navires à destination de la Nouvelle-Orléans et, éventuellement, de l'Arkansas et de l'Oklahoma.

Billy Bowlegs, le dernier chef séminole du sud de la Floride, se rendit le 4 mai 1858, sa capture étant annoncée dans les journaux du pays. Polly Parker et 125 membres de la tribu ont rejoint Bowlegs lors de l'escale Egmont.

Le lendemain, en s'arrêtant à Saint-Marc pour prendre du bois comme combustible, Parker et une douzaine de séminoles ont été autorisés à descendre à terre et à cueillir des racines et des herbes médicinales. Un gardien les accompagnait. Parker a donné un signal et les prisonniers se sont dispersés dans les bois. Certains ont été repris. Mais Parker s'est échappée et est rentrée chez elle dans la région du lac Okeechobee où elle est décédée en 1921.

Scheidecker raconte d'autres histoires de malheurs Seminole sur Egmont Key: d'un chef humilié nommé Tiger Tail qui a bu une tasse d'eau et de verre écrasé pour se suicider; de 10 guerriers marchant silencieusement dans le golfe pour mourir au lieu de subir l'ignominie de la réinstallation de leurs terres ancestrales.

"Ce n'est pas une histoire heureuse; c'est une histoire sombre", a déclaré Scheidecker en parcourant le chemin de briques rouges à travers Fort Dade. "C'est une histoire d'endurance, de lutte et de perte. Et il faut la raconter pour que cela ne se reproduise plus."

Les Séminoles ne savent que trop bien l'aphorisme de Winston Churchill que l'histoire est écrite par les vainqueurs. Leurs ravisseurs d'Egmont ne parlaient pas leur langue, se donnaient à peine la peine d'apprendre leur nom et enregistraient leur sort de manière inexacte. De nombreux séminoles seraient morts à Egmont, mais personne ne peut dire combien ou où tous ont été enterrés. Le fort Dade a peut-être été construit sur des tombes séminoles; d'autres ont peut-être été perdus dans les mers envahissantes.

Kanaski, l'archéologue du Service, a écrit dans un rapport de 2007 que le cimetière au sud du phare est "l'endroit le plus probable de tout enterrement séminole". Une plaque à côté du cimetière répertorie cinq Séminoles enterrés à l'intérieur: le chef Tommy et quatre enfants. La tribu, qui compte maintenant 4 000 membres, ne considère pas la plaque comme exacte.

Le cimetière a été creusé en 1909 pour faire place à un terrain de parade. Un connaissement envoyé au quartier-maître général du Département de la guerre des États-Unis énumère 25 corps inhumés, emballés dans des cercueils en pin clair recouverts d'étain ou de zinc et livrés à la gare de Tampa. Coût: 271, 30 $. Les corps ont été ré-enterrés au cimetière national de St. Augustine. Scheidecker a fait des recherches sur les ré-enterrements et pense que les cinq séminoles ont fait le voyage entre les États.

Egmont "a beaucoup d'histoire à nous raconter", a déclaré Manuel "Mondo" Tiger, un conseiller tribal, après avoir rendu visite à la clé en novembre dernier. "Beaucoup de nos ancêtres se sont battus très cher pour nos vies, pour être libres. Et revenir et visiter quelque chose comme ça est très triste pour moi. ... C'est très significatif."

Efforts et échecs

Les restes d'une centrale électrique qui se trouvait autrefois à mi-chemin. (Photo: Dan Chapman / USFWS)

Sauver l'île pourrait être plus difficile que de sauvegarder son histoire. Son altitude la plus élevée, près du phare, est de six pieds au-dessus du niveau de la mer. Il a perdu plus de la moitié de sa masse terrestre au cours des 150 dernières années. Les mers entourant la Floride ont augmenté d'au moins 8 pouces au siècle dernier. Les responsables de l'État prévoient une nouvelle hausse de 9 à 24 pouces d'ici 2060.

Egmont est secoué par plus que l'élévation du niveau de la mer. Les ouragans et les fortes tempêtes martèlent la Clé basse et peu protégée. Et l'érosion, due principalement aux sillages provoqués par les pétroliers, les porte-conteneurs et les paquebots de croisière à destination et en provenance de Port Tampa Bay et de Port Manatee, frappe les dunes, en particulier le long du côté nord de l'île.

Les signes de destruction abondent. Des palmiers, tués par l'intrusion d'eau salée, sont dépouillés et abandonnés le long de la plage ouest. Des restes de béton de l'ancienne centrale électrique, qui se trouvait autrefois au milieu de l'île, gisaient à moitié submergés dans le golfe. Deux batteries d'armes à feu servent maintenant d'attractions de plongée à 100 mètres au large des côtes. De grands «géotubes» remplis de sable destinés à ralentir l'érosion ont été enterrés à l'extrémité nord de l'île en 2014 et tamponnés par plus de 30 mètres de sable. Ils sont maintenant exposés et le sable a disparu.

"Nous sommes très inquiets pour le centre de l'île", a déclaré Stan Garner, directeur des services aux visiteurs du US Fish and Wildlife Service dans la région de Tampa. "C'est le point le plus bas et la zone la plus susceptible de se laver et de se diviser en deux. Une fois que cela se produira, les deux extrémités de l'île disparaîtront."

Les eaux du golfe ont exposé une aine artificielle à l'extrémité nord de l'île. (Photo: Dan Chapman / USFWS)

L'État et le US Army Corps of Engineers ont tenté à plusieurs reprises au cours des années de protéger Egmont en installant des géotubes ou en ajoutant des centaines de milliers de mètres cubes de sable de dragage aux rives de la clé. Tous ont échoué. Un énorme mur de soutènement (et 1, 3 million de verges de sable) d'un coût de 35 millions de dollars a été jugé trop cher par le Corps.

"Il y a eu de l'érosion tout au long de l'année, mais vers 2012, cela a vraiment augmenté", a déclaré Garner. "C'est un taux d'érosion alarmant et quelque chose doit être fait. Tout cela disparaît très rapidement."

Scheidecker s'attend à ce qu'Egmont Key succombe un jour aux vagues. Il craint que l'île ne disparaisse avant que le Séminole ne comprenne bien qui a été enterré et où. Il recule à l'idée que des membres de tribus perdus depuis longtemps se glissent dans des tombes aqueuses sans enterrements appropriés.

Scheidecker a repris le ferry de l'après-midi pour le continent. Une école de tarpon passa le long d'un côté du bateau; un lamantin de l'autre. Les batteries de phares et d'armes à feu ont rapidement reculé.

"L'histoire ici", a déclaré Scheidecker, "est folle."

Cette histoire a été initialement publiée pour le US Fish & Wildlife Service et est republiée avec autorisation ici.

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