«Je réécrirai toujours»: une promesse qui change la vie

Caitlin Alifirenka et Martin Ganda n'étaient que des adolescents lorsqu'ils se sont engagés dans une amitié très improbable et affirmant la vie. Leur lien, qui a pris forme à travers des lettres de correspondance envoyées dans les deux sens entre la Pennsylvanie et le Zimbabwe, a non seulement changé leur vie, mais les a incités depuis à écrire un livre ensemble et à se consacrer à montrer aux autres jusqu'où un peu de gentillesse peut aller.

"Nous voulons juste que les enfants et les adultes commencent à se traiter mutuellement et à accepter les différences", explique Alifirenka.

»Ajoute Ganda, « Notre histoire est une histoire d'espoir et le pouvoir que chaque personne a pour avoir un impact positif sur les autres, indépendamment de qui ils sont ou de leurs ressources. »

Le pouvoir des mots

Alifirenka avait 12 ans en 1997 lorsque son professeur d'anglais de septième année a demandé à tout le monde en classe de choisir un correspondant dans un autre pays. Elle s'est immédiatement concentrée sur le Zimbabwe parce que cela semblait exotique par rapport à sa vie de petite ville entièrement américaine à Hatfield, en Pennsylvanie. Elle a écrit une simple lettre de présentation et l'a remise à son professeur.

Loin dans la ville de Mutare, la troisième plus grande ville du Zimbabwe, Ganda, 14 ans, a appris qu'il allait recevoir une lettre de correspondance de l'Amérique. C'était celui d'Alifirenka. La lettre a suscité une profonde curiosité en lui à propos de la vie aux États-Unis et a déclenché un rêve de pousser au-delà du monde qu'il connaissait. Cette nuit-là, il a répondu par la lumière du feu. Ce fut le début d'une correspondance qui s'étalera sur six ans, forgeant une profonde amitié qui continue de se développer d'une manière que ni lui ni Alifirenka n'auraient pu imaginer.

Des correspondants aux meilleurs amis…

Comme la plupart des adolescents, ils ont commencé à écrire sur leur musique préférée (les deux étaient fans de Spice Girls) et sur ce qu'ils aimaient faire (elle ne pouvait pas passer assez de temps avec ses amis et il vivait et respirait le football). Alifirenka a supposé que Ganda était une version africaine des enfants américains qu'elle connaissait, et intelligente aussi. Il était le meilleur élève de son école. Mais au fur et à mesure qu'il révélait plus sur sa vie et que ses lettres devenaient plus sporadiques, souvent écrites sur des déchets, elle a progressivement réalisé qu'il ne pouvait pas être plus différent.

En fait, la famille de Ganda gagnait à peine sa vie dans l'un des pires bidonvilles de la ville, luttant pour rester dans leur cabane d'une pièce où lui et ses quatre frères et sœurs dormaient sur le sol en béton. Lorsque Ganda a finalement révélé qu'il devait quitter l'école parce que ses parents ne pouvaient plus payer les frais de scolarité (le Zimbabwe n'offrait pas d'enseignement public gratuit), Alifirenka, alors élève de neuvième année, savait qu'elle devait agir.

Sans demander à ses parents, elle a commencé à insérer de l'argent pour le baby-sitting dans ses lettres - 20 $ ici, 40 $ là-bas. "Avec cet argent simple, j'ai pu le ramener à l'école avec ses frères et sœurs, nourrir leur famille et les aider à rester dans leur chambre", dit-elle. "Je pensais que c'était miraculeux de pouvoir faire tout ça en gardant juste quelques heures."

Finalement, Alifirenka a tout révélé à ses parents et ils sont intervenus pour continuer à soutenir la famille. Ils ont même aidé Ganda à réaliser un rêve qu'il n'avait guère osé imaginer: ils lui ont octroyé une bourse complète de quatre ans à l'Université de Villanova où il a obtenu son diplôme en 2007 après avoir obtenu deux diplômes de licence en quatre ans. Il a récemment terminé son MBA à Duke University.

… Et de meilleures personnes

Alifirenka, maintenant âgée de 30 ans, attribue à Ganda l'élargissement de sa vie. Ils restent les amis les plus proches. "Martin m'a ouvert les yeux sur le reste du monde", dit-elle. "Je crois que notre amitié m'a même aidé à être plus ouvert à une relation avec mon mari, Dzmitry, qui est de Biélorussie."

Le «sentiment incroyable» qu'elle a ressenti en aidant Ganda et sa famille l'a également incitée à devenir infirmière aux urgences. "Je savais que je voulais faire une différence dans la vie des gens", dit-elle. «J'ai choisi spécifiquement les soins infirmiers aux urgences parce que c'est à ce moment-là que les gens sont au pire. Aider une seule personne à travers une période terrible est le sentiment le plus gratifiant.

Ganda, 32 ans, est désormais investisseur sur les marchés émergents, notamment en Afrique. Il a pris en charge le soutien de sa famille au Zimbabwe, les emménageant dans une maison plus grande et prévoyant que sa jeune sœur irait à l'université aux États-Unis.

"Caitlin m'a donné une éducation, qui est le meilleur cadeau que j'ai jamais reçu", dit-il. «Venir en Amérique m'a permis de découvrir des gens et des opportunités dont je n'aurais jamais rêvé si j'étais resté dans le quartier des bidonvilles où j'ai grandi.»

Martin et Caitlin se rencontrent pour la première fois. (Photo: Martin Ganda et Caitlin Alifirenka)

Payer à l'avance

Et donc leur histoire aurait pu s'arrêter là - une histoire étonnante mais privée de deux vies remodelées et enrichies par l'amitié. Sauf que d'autres les pressaient de partager leur expérience de correspondant avec le monde. Leur double mémoire, "I Will Always Write Back", a été publié en 2015 et vise à permettre aux adolescents de lutter contre la culture actuelle de la méchanceté en recherchant ce qui unit les êtres humains à travers le monde. Alifirenka et Ganda parlent maintenant dans les écoles pour diffuser leur message d'inclusion et de bienveillance.

"Il y a tellement d'histoires tristes dans le monde aujourd'hui ... les enfants ne voient rien de positif", explique Alifirenka. "Nous espérons montrer qu'il y a un monde diversifié, et faire quelque chose de gentil peut vraiment avoir un impact sur la vie de quelqu'un."

Ganda contribue également de manière très personnelle. Lui et un ami Simba du Zimbabwe (qui a également étudié aux États-Unis à l'Université de Yale) ont créé une fondation appelée Seeds of Africa pour aider à éduquer les jeunes étudiants pauvres là-bas.

«C'est ainsi que nous redonnons aux enfants qui se trouvent dans des situations où nous étions il y a quelques années», explique Ganda. "L'éducation est le passeport pour être qui vous voulez et ce que vous voulez être. J'en suis un exemple vivant."

    Crédit photo:

    Martin Ganda (à droite) avec sa mère et son frère, Nation (à gauche): Martin Ganda et Caitlin Alifirenka

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