L'Ohio a perdu un tiers de ses papillons en 21 ans - et ce n'est probablement pas le seul

Même pour les personnes qui ne sont pas de grands fans des insectes en général, il est difficile de nier l'attrait des papillons. Ils ont tendance à être colorés, gracieux et charmants, flottant sereinement parmi les fleurs car ils fournissent de précieux services de pollinisation.

Pourtant, la popularité des papillons ne les a pas encore épargnés de l'extinction potentielle qui menace actuellement les insectes dans le monde. Le déclin des papillons monarques migrateurs est bien connu, mais de nombreuses autres espèces de papillons font également partie des quelque 40% des populations d'insectes actuellement en déclin, une tendance largement attribuée à la perte d'habitat, aux pesticides et au changement climatique.

Cela pourrait être un désastre, étant donné l'importance démesurée des insectes, mais nous comprenons à peine à quel point il est mauvais. Nous n'avons pas beaucoup de données systématiques à long terme pour la plupart des espèces d'insectes, et dans de nombreux cas, nous n'en avons pas. Les inquiétudes au sujet d'une apocalypse d'insectes ont commencé en grande partie avec des preuves anecdotiques - des gens voyant moins de lucioles et de papillons qu'il y a des années, par exemple, ou remarquant des pare-brise sans insectes lors de voyages sur la route - et n'ont été appuyés que récemment par des recherches plus rigoureuses.

Les scientifiques sont toujours entravés par une pénurie de données historiques, cependant, inspirant certains entomologistes et écologistes à se pencher sur les enregistrements à long terme qui existent, en espérant avoir un aperçu de ce qui se passe aujourd'hui. Cela a récemment conduit une équipe de chercheurs dans l'Ohio, où des volontaires formés ont passé les deux dernières décennies à compter les papillons pour "le relevé d'insectes le plus étendu et systématique en Amérique du Nord", comme les chercheurs le décrivent dans une nouvelle étude.

Pollinisateurs en péril

Le damier de Baltimore est l'une des nombreuses espèces de papillons en déclin en Ohio. (Photo: Ginger Wang / Shutterstock)

Leur étude, publiée ce mois-ci dans la revue PLOS One, a examiné plus de 24 000 relevés de papillons menés par des citoyens scientifiques à travers l'Ohio de 1996 à 2016. Cet ensemble de données approfondies a permis aux chercheurs d'estimer les tendances de la population de 81 espèces, et les résultats ont été alarmants: l'abondance globale des papillons a chuté de 2% par an, entraînant une baisse de 33% en 21 ans seulement.

Bien que cette étude se limite à un groupe d'insectes dans un État américain, sa pertinence s'étend au-delà des papillons dans l'Ohio. Il fournit une base de référence pour éclairer la recherche sur les papillons ailleurs, ainsi que le sort plus large d'autres insectes qui font face à un mélange similaire de menaces. De plus, en jetant un filet aussi large, cela montre que ce n'est pas seulement un problème pour les espèces déjà menacées.

"Ces baisses de l'abondance se produisent dans les espèces communes", a déclaré le chercheur de l'Oregon State University, Tyson Wepprich, qui a dirigé l'étude, dans un communiqué. "Le déclin des espèces communes me préoccupe car cela montre qu'il y a des causes environnementales répandues pour les déclins affectant les espèces que nous pensions être bien adaptées pour partager un paysage avec les humains. Les espèces communes sont aussi celles qui contribuent à l'essentiel de la pollinisation ou de la nourriture pour oiseaux. à l'écosystème, donc leur déclin lent et constant a probablement des effets d'entraînement au-delà du nombre de papillons. "

L'effondrement des papillons est répandu dans l'Ohio, mais les tendances des populations varient également considérablement d'une espèce à l'autre. Les papillons avec des distributions plus septentrionales et moins de générations annuelles subissent les déclins les plus abrupts, ont constaté les chercheurs, notant que ces espèces sont adaptées à des climats plus froids et pourraient faire face à un avenir particulièrement sombre alors que l'Ohio se réchauffe en raison du changement climatique. Certaines espèces sont stables ou en augmentation, mais même leur fortune semble fortement influencée par les activités humaines.

L'aile sombre indigo sauvage, par exemple, "se porte très bien en Ohio car une plante qu'elle mange est utilisée comme contrôle de l'érosion sur les chantiers de construction", a déclaré Wepprich à PBS Newshour. "Elle est trois fois plus nombreuse aujourd'hui qu'elle ne l'était il y a 20 ans."

Cependant, parmi les espèces ayant une tendance nette à la hausse ou à la baisse, l'étude a révélé qu'environ 75% avaient décliné pendant la période de surveillance.

Une aile et une prière

Le papillon empereur de micocoulier, représenté ici à Ellis Lake Wetlands en Ohio, doit son nom aux micocouliers où il pond ses œufs. (Photo: Andrew Cannizzaro / Flickr)

Ces résultats sont déjà assez mauvais en soi. Les papillons aident non seulement à polliniser de nombreuses plantes indigènes, mais les adultes et les chenilles sont également des sources de nourriture clés pour les oiseaux, les amphibiens, les mammifères et même d'autres insectes. En plus de ce qu'elle nous dit sur les papillons, l'étude met également en lumière la crise des insectes plus importante. En effet, comme l'explique Wepprich, l'importance et la popularité des papillons en font des procurations utiles pour étudier ce qui se passe avec les insectes en général.

"Parce qu'il est plus facile de surveiller les papillons que les autres insectes - beaucoup de gens aiment les papillons et aiment les suivre - les papillons ont tendance à être la meilleure source de données d'abondance pour suivre les déclins et les augmentations des populations d'insectes", dit Wepprich. "Les évaluations environnementales les utilisent comme indicateur de la trajectoire générale de la biodiversité, car ils subissent les mêmes types de pressions dues aux changements d'affectation des terres, au changement climatique et à la dégradation de l'habitat que les autres groupes d'insectes."

Cette étude se distingue également par sa large portée. Les études à long terme sur l'abondance des papillons se concentrent souvent sur des espèces individuelles, dit Wepprich, en particulier sur les espèces rares ou emblématiques qui seraient menacées d'effondrement. C'est ainsi que nous savons que les monarques de l'est de l'Amérique du Nord ont diminué de plus de 85% au cours des deux dernières décennies, par exemple, et que les monarques de l'ouest de l'Amérique du Nord ont chuté de plus de 95%. Dans cette étude, cependant, les citoyens scientifiques ont aidé à révéler une crise des papillons beaucoup plus large.

"Les monarques et les espèces rares ont été surveillés parce que les gens craignent qu'ils ne disparaissent", explique Wepprich. "Dans l'Ohio, ils ont surveillé toutes les espèces qu'ils pouvaient et ont trouvé des déclins dans des espèces qui n'étaient pas sur le radar pour la conservation."

Cela peut être décourageant, mais cela illustre également comment tout le monde peut aider à protéger les papillons et autres insectes. Cet ensemble de données de 21 ans n'existe que grâce à des citoyens scientifiques qui ont donné de leur temps pour surveiller les papillons, et leurs résultats suggèrent que le sort des insectes est étroitement lié à ce que les humains font dans leur habitat. Et bien qu'aucun de nous ne puisse résoudre le problème par nous-mêmes, nous pouvons faire des choses comme aider à surveiller les populations d'insectes, éviter les insecticides et faire pousser des plantes qui soutiennent les insectes utiles.

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