La bataille pour le Salar de Uyuni

Le ciel et la terre, les nuages ​​et le sel se confondent tous sur le Salar d'Uyuni. Lorsque les conditions sont propices - pendant la saison des pluies, lorsqu'une fine couche d'eau recouvre le sol et que le bleu brillant du ciel bolivien est parsemé de quelques nuages ​​blancs - le vaste plat de sel, le plus grand de la planète, semble devenir le ciel.

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Le Salar de Uyuni est un lieu d'une beauté rare, inchangé depuis des milliers et des milliers d'années, dans un pays reconnu comme le plus pauvre d'Amérique latine.

C'est également un endroit qui contient l'un des métaux les plus recherchés au monde, ce qui fait des anciennes salines un type de champ de bataille moderne.

Un océan de blanc

Le Salar d'Uyuni est si uniforme et plat qu'il est couramment utilisé pour calibrer les satellites. (Photo: Anouchka Unel / Wikimedia Commons)

Le salar est remarquable pour son immensité totale - il s'étend sur plus de 4000 miles carrés - sa blancheur brillante et sa planéité d'un autre monde. En grande partie à cause des pluies saisonnières qui forment des étangs qui dissolvent les monticules et les bosses de la surface salée, le salar (en espagnol pour «plat de sel») change de moins d'un mètre de hauteur d'un côté à l'autre. Il est tellement uniforme qu'il est utilisé pour calibrer l'altitude par satellite.

"C'est comme si vous étiez sur un océan blanc sans vagues", a déclaré Adrian Borsa, un géophysicien, à Nature en 2007. "Vous voyez l'horizon, la courbure de la Terre. Il est absolument sans particularité."

Le salar s'est formé sur le haut plateau, à plus de trois kilomètres au-dessus du niveau de la mer, lorsque les Andes ont pris forme il y a des éons. Les pluies remplissaient les zones plates de lacs. Les lacs se sont finalement asséchés et des salars sont nés.

La blancheur du sol salé, de quelques pieds d'épaisseur à certains endroits, n'est pas totalement ininterrompue. Il y a quelques îles, la plus grande nommée Isla Incahuasi ("maison inca"), autrefois le sommet d'un ancien volcan. C'est maintenant une halte rocheuse parsemée de cactus pour les touristes au milieu du salar.

Le Salar De Uyuni n'est pas la zone la plus habitable, mais quelques plantes et animaux copieux y prospèrent. (Photo: Wikimedia Commons)

À part le cactus, le salar présente peu de choses en ce qui concerne les plantes et la végétation. Les principaux animaux de la région sont des renards andins, des rongeurs semblables à des lapins appelés viscachas et quelques espèces différentes de flamants roses, qui se reproduisent dans le Salar de Uyuni en novembre.

Une autre caractéristique notable du paysage: les cônes de sel qui parsèment la surface du salar. Le sel est exporté et utilisé, entre autres, pour fabriquer des briques. Bien que le Salar de Uyuni aurait 10 milliards de tonnes de sel, seulement 25 000 tonnes sont prises chaque année.

La caractéristique la plus précieuse est sous la surface.

Un trésor en dessous

La vraie valeur du Salar de Uyuni n'est pas son sel mais son lithium enterré. (Photo: Pedro Szekely / Wikimedia Commons)

Dans la saumure sous la croûte de sel du Salar de Uyuni se trouve la plus grande réserve de lithium au monde. Le métal mou est un élément clé des batteries au lithium, utilisé pour alimenter tout, de votre téléphone portable aux nouvelles voitures électriques. Selon certaines estimations, le marché des batteries au lithium - déclenché par une poussée mondiale vers les véhicules électriques - pourrait valoir plus de 22 milliards de dollars en 2016.

Selon une estimation du US Geological Survey, la Bolivie possède plus de 9 millions de tonnes de lithium, principalement dans le Salar de Uyuni. Cela peut représenter plus de 50% de la réserve mondiale. Ces chiffres sont contestés, mais à moitié moins, la Bolivie pourrait construire - si elle le voulait - la plus grande opération d'extraction de lithium au monde, plus grande que celle de son voisin le Chili. Cela permettrait au pays de prendre le relais de «l'Arabie saoudite du lithium».

Cette usine du Salar de Uyuni extraira le carbonate de lithium des plaines voisines. (Photo: Aizar Raldes / AFP / Getty Images)

Le revenu par habitant de la Bolivie est inférieur à 3 000 dollars par an, le président bolivien Evo Morales a donc fait de la construction d'une industrie du lithium une de ses priorités. Le pays a ouvert sa première opération au lithium à petite échelle en 2013. En avril, Morales s'est engagé à investir 617 millions de dollars pour plus de développement.

Morales et son administration ont travaillé avec d'autres pays - beaucoup en Europe, certains au Japon et en Chine et ailleurs - à la recherche de ceux qui veulent profiter de la manne du pays. C'est une proposition risquée, cependant, lourde de dangers politiques, économiques et environnementaux. Morales refuse de s'incliner devant les investisseurs étrangers à moins qu'ils acceptent de construire des usines de production de batteries en Bolivie et à moins qu'ils ne coupent le pays de 60% des revenus.

Une décision pour la Bolivie

Le Salar de Uyuni est une merveille naturelle, mais la volonté d'exploiter ses ressources pourrait le ternir. (Photo: Ezequiel Cabrera / Wikimedia Commons)

Il y a une pression à l'intérieur et à l'extérieur de la Bolivie, de la part de ceux qui veulent une éventuelle aubaine économique, de ceux qui ne sont pas d'accord sur la façon de la gérer, même de ceux qui y résistent, qui la considèrent comme une autre promesse vide de sens.

"Il y a des lacs salés au Chili et en Argentine, et un gisement de lithium prometteur au Tibet, mais le prix est clairement en Bolivie", a déclaré un dirigeant de Mitsubishi au New York Times. "Si nous voulons être une force dans la prochaine vague d'automobiles et des batteries qui les alimentent, alors nous devons être ici."

Pour de nombreux Boliviens - peut-être surtout pour ceux qui vivent autour du froid, dur et beau Salar de Uyuni - l'idée de changer dans un endroit qui n'a pas changé depuis des siècles est difficile à comprendre.

"De nombreux Boliviens sont prêts à ne pas aller de l'avant", a déclaré Larry Birns, directeur du Conseil des affaires hémisphériques, à un groupe en 2013 lors de l'ouverture de la première usine de lithium. "Ils estiment que" nous n'allons pas vraiment en bénéficier de toute façon. Nous ne l'avons jamais fait. ""

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