La beauté et les avantages surprenants du bois flotté

Les arbres sont les piliers de leurs communautés, un rôle qu'ils peuvent conserver même dans la mort. Un arbre mort debout offre un habitat vital à certains oiseaux et chauves-souris, par exemple, tandis qu'un arbre tombé est une aubaine pour la vie sur le sol de la forêt, y compris les futurs arbres.

Pourtant, la pourriture en place n'est pas la seule au-delà naturelle pour un arbre. Parfois, au lieu de redonner à sa forêt natale, un arbre se lance dans une odyssée pour le payer en avant, emportant sa richesse écologique de la seule maison qu'il ait jamais connue.

Ces arbres qui voyagent ne veulent pas trahir leurs racines; ils vont juste avec le flux. Ils sont devenus du bois flotté, un terme désignant tous les restes ligneux d'arbres qui finissent par se déplacer dans les rivières, les lacs ou les océans. Ce voyage est souvent bref, conduisant simplement à une partie différente du même écosystème, mais il peut également envoyer un arbre loin en mer - et peut-être même à travers.

Le bois flotté est un spectacle courant sur les plages du monde entier, bien que beaucoup de gens le considèrent comme un paysage banal ou des débris inutiles. Et bien que certains bois flottés manquent un peu de mystique - comme des brindilles d'un arbre à proximité ou des planches tombées d'un quai de pêche - il peut également s'agir d'un fantôme d'une forêt lointaine ou d'un naufrage, transformé par ses aventures en quelque chose de beau. En cours de route, le bois flotté a tendance à retourner la faveur en remodelant et en enrichissant les environnements qu'il visite.

À une époque où les océans sont en proie à des déchets plastiques, le bois flotté rappelle que les débris marins naturels peuvent être bénins, voire bénéfiques. Il incarne les liens écologiques fragiles entre la terre et l'eau, ainsi que la beauté subtile qui se cache souvent à la vue. Dans l'espoir de faire la lumière sur ces qualités, voici un aperçu plus approfondi de la raison pour laquelle le bois flotté mérite plus d'attention:

Fenêtres d'opportunité

Bien avant que les humains construisent des bateaux à partir d'arbres morts, les matières premières exploraient seules des eaux inexplorées. Le bois flotté a peut-être même inspiré nos premiers radeaux et bateaux en bois, car les anciens ont remarqué sa force et sa flottabilité.

Les arbres morts ont toujours servi de bateaux, cependant, généralement pour les petits passagers. Le bois flotté nourrit et abrite non seulement de nombreuses petites espèces sauvages, mais peut également les aider à coloniser des habitats autrement inaccessibles. Et son arrivée peut également profiter aux résidents locaux, en introduisant de nouvelles ressources pour soutenir la faune côtière et aider à protéger leur maison exposée du vent et du soleil.

Selon le bois flotté et l'endroit où il se lave, les arbres marins peuvent être des ajouts précieux aux habitats riverains qui n'ont pas la canopée et les racines des arbres vivants, comme les plages rocheuses ou les écosystèmes côtiers de dunes de sable. Même dans les endroits où il y a beaucoup d'arbres, comme les rives d'une rivière boisée, le bois flotté joue souvent un rôle essentiel dans la construction et le façonnement de l'infrastructure de l'habitat.

Déconnexion

Les aventures du bois flotté commencent souvent dans les rivières, et beaucoup d'entre elles y restent. Le bois flotté est une partie importante de pratiquement tous les paysages aquatiques naturels du monde, y compris les ruisseaux d'eau douce, les rivières et les lacs ainsi que les océans.

Les rivières qui traversent les forêts ou à proximité des forêts ont tendance à ramasser des morceaux d'arbres morts, ce qui entraîne parfois des accumulations de bois flotté appelées bûches. Au fil du temps, ces grappes peuvent aider à construire les rives des rivières et même à façonner leurs canaux, influençant non seulement la façon dont l'eau se déplace dans l'écosystème, mais aussi le type de solutés, de sédiments et de matière organique qu'elle contient.

Le bois flotté ralentit également le débit d'une rivière, l'aidant à retenir plus de nutriments pour nourrir sa faune indigène. Et en formant de nombreux microhabitats différents dans un canal fluvial, le bois flotté a également tendance à stimuler la biodiversité locale.

Semblables aux barrages de castors à longue durée de vie, les bêches en bois flotté sont connues pour persister pendant des siècles si elles sont laissées seules, devenant éventuellement d'énormes radeaux qui modifient le paysage. Un de ces embranchements, connu sous le nom de Grand Radeau, peut avoir poussé pendant 1 000 ans avant que l'expédition Lewis et Clark ne le rencontre en 1806. Le radeau, censé être sacré pour le peuple indigène Caddo, contenait des dizaines de millions de pieds cubes de cèdre et de cyprès. et du bois pétrifié, couvrant près de 160 miles des fleuves Rouge et Atchafalaya en Louisiane.

Le Grand Radeau a peut-être été une merveille naturelle, mais parce qu'il a bloqué la navigation sur la rivière Rouge, le US Army Corps of Engineers a lancé un effort pour le démanteler. Initialement dirigé par le capitaine du bateau à vapeur Henry Shreve, le projet a démarré dans les années 1830 et a pris des décennies pour se terminer, transformant par inadvertance la géologie du bassin versant du cours inférieur du Mississippi.

"[L] es nombreux lacs et bayous que la rivière Rouge avait créés en Louisiane et dans l'est du Texas se sont vidés", selon l'historien de la rivière Rouge. "La rivière a raccourci son chemin vers le Mississippi. Pour arrêter la déstabilisation des terres entourant la rivière, le Corps of Engineers a dû mettre en œuvre des milliards de dollars en améliorations d'écluses et de barrages pour maintenir la rivière navigable."

Cependant, même dans des conditions naturelles, les rivières retiennent rarement tout leur bois flotté. Selon la taille d'une voie navigable, elle peut laisser les arbres et les débris ligneux continuer à couler en aval, pour finalement atteindre un nouvel environnement comme un bord de lac, un estuaire ou une plage.

Bien que le bois flotté se désintègre souvent en deux ans, certains morceaux durent beaucoup plus longtemps sous certaines conditions. Le vieil homme du lac, pour sa part, est une souche d'arbre de 30 pieds de haut (9 mètres) qui oscille verticalement dans le lac Crater Oregon depuis au moins 1896.

Ramification

Alors que les ruisseaux et les rivières transportent le bois flotté vers la mer, de grands «dépôts de bois flotté» s'accumulent parfois à l'embouchure d'une voie navigable. Ces accumulations existent depuis environ 120 millions d'années, remontant presque aussi loin que les plantes à fleurs elles-mêmes. Une partie de leur bois flotté peut éventuellement continuer à partir en mer, tandis que d'autres morceaux restent dans un delta de rivière, un estuaire ou un rivage à proximité.

Comme pour le bois flotté en amont, les vieux arbres sont une aubaine pour les environnements où ils se retrouvent. Dans de nombreux estuaires et plages, ils procurent structure et stabilité là où il n'y a pas assez de plantes vivantes pour ancrer le sol sablonneux et salé avec leurs racines.

Ces foules persistantes de bois flotté - ou «crétins dérivants», comme les chercheurs les ont surnommés dans une étude de 2015 - interagissent avec les plantes et la sédimentation pour influencer l'évolution des rivages, encourageant «la formation de morphologies complexes et diverses qui augmentent la productivité biologique et la capture et le carbone organiques. tampon contre l'érosion ", écrivent les auteurs de l'étude.

Qu'il s'agisse d'un tas de débris ligneux persistants ou d'un seul grand arbre, de gros morceaux de bois flotté peuvent ajouter un squelette aux écosystèmes exposés au soleil et sujets à l'érosion comme les plages ouvertes, augmentant potentiellement leur capacité à soutenir la végétation vivante.

Dans les habitats de dunes côtières, le bois flotté "assure une stabilisation partielle des dunes de sable, réduisant l'érosion éolienne et permettant aux plantes de s'acheter", selon le magazine Beachcare, produit par le Conseil régional de Waikato à Waikato, en Nouvelle-Zélande. "Le bois flotté peut également créer une petite barrière contre le vent (ou le microclimat), ce qui peut permettre aux graines et aux semis de rester humides et protégés de l'érosion éolienne. Le bois flotté peut même transporter des graines de la forêt à la côte, qui peuvent germer s'il est suffisamment rustique. . "

Le bois flotté peut également offrir un abri aux animaux de la plage, tout comme la végétation qu'il permet. Certains oiseaux de rivage, par exemple, nichent à côté du bois flotté afin de cacher leurs œufs aux prédateurs et de les protéger de leur enfouissement dans le sable.

Et même pour la faune côtière qui n'a pas vraiment besoin de bois flotté, il est difficile de nier la commodité d'un arbre mort sur la plage:

Habitat de voyage

Pour le bois flotté qui quitte la terra firma pour commencer une nouvelle vie en mer, les chances de retourner à terre sont assez minces. Mais être perdu en mer ne signifie pas nécessairement que leurs voyages sont une cause perdue. Comme l'écrivait Brian Payton récemment noté dans Hakai Magazine, le bois flotté peut rester à flot en pleine mer pendant environ 17 mois, où il offre des commodités rares comme la nourriture, l'ombre, la protection contre les vagues et un endroit pour pondre des œufs. En tant que tel, le bois flotté pélagique devient un «récif flottant» qui peut héberger une faune marine variée.

Cela inclut les araignées aquatiques sans ailes (alias les patineurs de mer), qui pondent leurs œufs sur du bois flotté flottant et sont les seuls insectes connus pour habiter l'océan ouvert. Il comprend également plus de 100 autres espèces d'invertébrés, ajoute Payton, et quelque 130 espèces de poissons.

Comme le bois flotté marin se désintègre près de la surface, il héberge une succession spécifique de locataires. Il est généralement colonisé pour la première fois par des bactéries et des champignons tolérants au sel et dégradant le bois, ainsi que par quelques autres invertébrés qui fabriquent des enzymes dégradant le bois. (Il s'agit notamment de gribbles, de minuscules crustacés qui pénètrent dans le bois flotté et le digèrent de l'intérieur, créant des terriers que d'autres animaux exploitent plus tard.) .

Les gribbles sont les principaux colonisateurs des arbres morts dans les eaux peu profondes, mais ils ne sont pas les seuls animaux à percer des bois flottés. Il existe également des mollusques bivalves comme les piddocks en bois et les vers de navire, par exemple, qui font leur maison en creusant dans le bois gorgé d'eau. Bien que les piddocks et les vers de bois soient connus pour endommager les navires, les jetées et autres structures en bois, ils jouent également un rôle précieux dans les écosystèmes marins, aidant à ouvrir le bois flotté à un plus large éventail de vie marine.

Après un an ou plus de flottement près de la surface, tout bois flotté qui ne retombe pas quelque part sur la terre finit par couler vers le fond marin. À une certaine profondeur et à une certaine pression, «l'océan presse le dernier morceau d'air terrestre du bois, le remplaçant par de la saumure», écrit l'écologiste marin évolutif Craig McClain. "Ainsi commence l'histoire avec un arbre qui s'enfonce dans les profondeurs."

Cette descente, appelée "chute de bois", revendique du bois flotté allant de petits fragments à des géants de 2000 livres, ajoute McClain. Il attire les arbres dans un autre nouvel écosystème, où différentes communautés de créatures attendent de le terminer. Cela comprend les bivalves des grands fonds du genre Xylophaga, qui convertissent le bois en excréments qui, à leur tour, supportent des dizaines d'autres invertébrés.

Parfois, cependant, même de gros bois flotté retrouvent le rivage avant de disparaître dans l'abîme. Et mis à part les avantages écologiques mentionnés précédemment, cela peut permettre aux gens sur terre de voir l'abondance des habitants du bois flotté qui sont généralement hors de vue et hors de l'esprit. En décembre 2016, par exemple, l'arbre illustré ci-dessus a reçu une couverture médiatique internationale lorsqu'il s'est échoué en Nouvelle-Zélande, grâce à son épais revêtement de bernaches à col de cygne.

Un nouveau brave brave

Même sans l'étrangeté d'une couverture de bernache, le bois flotté qui se lave à terre impressionne souvent les humains qui prennent la peine de regarder de près. Ses voyages ont tendance à embellir le bois de manière intéressante sur le plan esthétique, résultant en un large éventail de formes et de motifs complexes.

Ces conceptions de bois flotté vont des tourbillons et des verticilles hypnotisants aux ondulations lisses et aux saillies noueuses, tous les effets abstraits des forces environnementales qu'une pièce de bois particulière a connues au cours de son mystérieux voyage.

Le cadeau du bois flotté

En plus de ses charmes esthétiques, le bois flotté a également une longue histoire d'utilisations pratiques par les gens. Il a été essentiel pour les peuples autochtones de l'Arctique, par exemple, dont les environnements pour la plupart dépourvus d'arbres offrent peu de sources de bois autres que les billes provenant des forêts lointaines. Les bateaux traditionnels comme le kayak et l'umiak ont ​​été construits à partir de cadres en bois flotté enveloppés dans des peaux d'animaux.

Au-delà des bateaux, le bois flotté a trouvé une myriade d'autres utilisations comme matériau de construction côtière tout au long de l'histoire humaine, des traîneaux à chiens et des raquettes à neige aux lances de pêche et aux jouets pour enfants. Les restes d'arbres échoués fournissent également du bois utile pour les abris en bord de mer, car le bois flotté est encore parfois utilisé par les amateurs de plage modernes.

Du cercle polaire arctique aux îles tropicales, le bois flotté peut être particulièrement utile comme bois de chauffage. Même dans les endroits où il y a beaucoup d'arbres vivants, le bois flotté peut aider à décourager la déforestation en offrant une source de bois qui n'ajoute pas de pression aux ressources forestières locales. C'est potentiellement un gros problème dans les endroits où la déforestation a augmenté le risque d'érosion, d'inondations et de glissements de terrain.

Dans de nombreux contextes, cependant, la meilleure façon d'utiliser le bois flotté peut être de le laisser seul, le laissant dériver là où le destin le mène. Il pourrait faire germer un nouvel arbre qui deviendra un jour du bois flotté, ou retourner à la mer et nourrir une cascade de créatures marines.

Ou il pourrait simplement rester assis dans les vagues pendant un certain temps, attendant tranquillement de fasciner tous ceux qui passeraient par là.

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