La licorne géante de Sibérie peut avoir existé en même temps que les humains, des indices de fossiles

La découverte d'un crâne fossilisé au Kazakhstan incite les paléontologues à réécrire la chronologie de la licorne de Sibérie, Elasmotherium sibiricum . Cet animal impressionnant était une licorne réelle, bien qu'il ne corresponde pas à l'image que la plupart d'entre nous ont pour la créature de conte de fées.

Plus proche d'un rhinocéros que d'un cheval en apparence, sa stature était semblable à celle du mammouth. Mesurant jusqu'à 6, 5 pieds de haut et près de 15 pieds de long, il pesait jusqu'à 9 000 livres. Sa caractéristique la plus reconnaissable était sa corne unique, qui aurait été beaucoup plus longue que celle d'un rhinocéros, jusqu'à plusieurs mètres de long. Son habitat était le vaste territoire de la rivière Don en Russie à l'est du Kazakhstan moderne.

Voici un crâne de licorne sibérien reconstruit au London Natural History Museum. Notez à quel point la corne ressemble à une épée, très différente de la corne d'un rhinocéros moderne.

Crâne et corne reconstruits d'une licorne sibérienne. (Photo: Ghedoghedo / Wikipedia)

La licorne de Sibérie, apparue pour la première fois dans les archives fossiles il y a environ 2, 5 millions d'années, aurait disparu il y a 350 000 ans. Mais la découverte faite par des chercheurs de l'Université d'État de Tomsk en Sibérie, en Russie, semble montrer qu'E. Sibiricum aurait pu rester plus longtemps. En fait, la bête et les humains se sont peut-être rencontrés, car nos ancêtres ont commencé à se propager à travers l'Asie il y a plus de 50 000 ans et sont probablement allés en Sibérie il y a environ 35 000 ans.

Le crâne bien conservé trouvé dans la région de Pavlodar Priirtysh, au nord-est du Kazakhstan, a été daté à l'aide de la méthode de spectrométrie de masse à accélérateur de radiocarbone et se trouve à environ 29 000 ans. "Très probablement, c'était un très grand mâle de très grand âge. Les dimensions de ce rhinocéros sont les plus grandes de celles décrites dans la littérature, et les proportions sont typiques", a déclaré Andrey Shpanski, paléontologue à l'Université d'État de Tomsk, dans Phys.org. Ces résultats sont décrits dans l'American Journal of Applied Science.

On ne sait pas encore pourquoi une licorne sibérienne a été vivante si longtemps après que le reste de l'espèce a disparu, mais les scientifiques ont certaines théories: "Très probablement, le sud de la Sibérie occidentale était une refúgium, où ce rhinocéros a persévéré le plus longtemps par rapport au reste de son aire de répartition. Il existe une autre possibilité qu'il puisse migrer et habiter pendant un certain temps dans les régions les plus au sud ", a déclaré Shpanski.

Il s'agit de la première restauration publiée d'Elasmotherium sibiricum. (Photo: Wikimedia Commons)

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