La plante la plus solitaire du monde est une relique de l'âge des dinosaures

Si vous voulez savoir ce que cela aurait pu être de marcher sous la canopée pendant l'ère des dinosaures, visitez les jardins botaniques de Durban en Afrique du Sud et promenez-vous sous cet arbre. C'est un clone de l'arbre le plus rare et, pourrait-on dire, le plus solitaire du monde, dérivé d'un seul spécimen trouvé en 1895 qui n'a pas de compagnon survivant, rapporte NPR.

La plante - Encephalartos woodii - est un type de cycadales, faisant partie d'une lignée ancienne qui était autrefois parmi les types de plantes les plus nombreux sur Terre. Les forêts d'entre eux couvraient autrefois le globe, et les dinosaures marchaient parmi leurs troncs, les grignotaient et trouvaient probablement du réconfort dans leur ombre. Bien qu'ils ressemblent à des palmiers ou à de grandes fougères, ils ne sont en réalité que de loin liés aux deux.

Ils étaient historiquement divers, mais les cycadales qui ont survécu dans les temps modernes sont des reliques éparses, ayant lutté pour rivaliser avec des lignées végétales plus modernes, sans oublier d'avoir à subir cinq extinctions majeures. Lorsque ce seul spécimen d' E. Woodii a été découvert en 1895, il était peut-être le dernier du genre sur Terre.

Le principal problème pour E. woodii est qu'il est dioïque, ce qui signifie qu'il doit avoir un partenaire pour se reproduire. De nombreuses plantes ont des parties mâles et femelles, mais pas cette plante. Le spécimen de 1895 était un mâle, et malgré les meilleurs efforts des scientifiques et des explorateurs, aucune femelle n'a jamais été trouvée.

La bonne nouvelle est que même si la plante ne peut pas se reproduire sans partenaire, elle peut être clonée. Il reste donc aujourd'hui plusieurs spécimens dans les jardins botaniques du monde entier qui sont dérivés des tiges de cette plante d'origine. Ils poussent périodiquement de gros cônes colorés, riches en pollen. Mais leurs efforts sont vains; il n'y a pas de graines à fertiliser.

"C'est sûrement l'organisme le plus solitaire du monde", écrit le biologiste Richard Fortey, "vieillissant, seul et destiné à n'avoir aucun successeur. Personne ne sait combien de temps il vivra".

La plante d'origine trouvée en 1895 a depuis péri, bien que ses clones continuent de vivre. Et là où il y a de la vie, peut-être y a-t-il de l'espoir. Comme on dit, la vie trouve un moyen. Autrement dit, jusqu'à ce qu'il ne le fasse pas.

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