La plus grande forêt de séquoias géants privée au monde est désormais protégée

Un groupe de conservation a conclu un accord de 15, 65 millions de dollars pour acheter le plus grand bosquet de séquoias géant privé sur Terre, une ancienne forêt avec des centaines d'arbres menacés qui peuvent vivre pendant 3000 ans et s'élever presque aussi haut que la Statue de la Liberté. En raison de sa taille, de sa santé et de sa diversité d'âge - avec des séquoias allant des semis aux Methuselahs - ce bosquet représente "le projet de conservation du séquoia géant le plus important de notre vie", selon le président du groupe.

Connu sous le nom de Alder Creek, le bosquet couvre une superficie apparemment modeste de 530 acres (2 kilomètres carrés), mais c'est un gros problème pour les séquoias géants. Les arbres emblématiques vivaient autrefois dans l'hémisphère Nord, mais ils n'existent désormais que dans 73 bosquets isolés, tous situés sur les pentes ouest des montagnes de la Sierra Nevada en Californie. Ce bosquet particulier de Sequoiadendron giganteum renferme beaucoup dans ses 530 acres, dont 483 séquoias avec des troncs d'au moins 6 pieds (1, 8 mètre) de diamètre, ainsi que quelques centaines de séquoias plus petits d'âges divers.

Cette tranche d'âge est une grande raison pour laquelle ce bosquet est si précieux, selon Sam Hodder, président et PDG de Save the Redwoods League (SRL), un organisme sans but lucratif californien centenaire qui travaille à l'acquisition d'Alder Creek depuis plus de 20 ans.

"De nombreux bosquets de séquoias géants ne sont qu'une seule classe d'âge, généralement par milliers", a déclaré Hodder à Site lors de l'annonce de l'accord en septembre 2019. "Dans celui-ci, une réelle indication de sa santé et de sa résilience est qu'il existe des séquoias géants de toutes les tranches d'âge. " Alors que tout bosquet de séquoias géants restant est une rareté, ajoute-t-il, "il est encore plus rare d'avoir plusieurs classes d'âge et un écosystème forestier aussi sain."

SRL a signé un accord d'achat avec la famille Rouch, propriétaire du bosquet depuis les années 40. C'était un grand pas après deux décennies, mais la vente n'était pas officielle - jusqu'à présent. Il y avait la petite affaire de 15, 65 millions de dollars, que SRL devait lever avant le 31 décembre avant de pouvoir en devenir propriétaire. Le groupe a fait cela avec une collecte de fonds publique sur son site Web qui s'est ralliée à l'aide jusqu'à la date limite. Les dons ont été acheminés par plus de 8 500 donateurs des 50 États et du monde entier.

«Un processus réfléchi»

L'arbre Stagg, situé à Alder Creek, est le cinquième plus grand arbre du monde. (Photo: Max Forster / Sauvez la Redwoods League)

Alder Creek est une île de propriété privée entourée par le monument national de Sequoia géant, qui s'étend sur environ 328 000 acres (1 327 km2) et se connecte à la forêt nationale de Sequoia encore plus grande. La famille Rouch utilise depuis longtemps le bosquet pour l'exploitation forestière commerciale, dit Hodder, et a même abattu des séquoias géants au début, bien que depuis les années 1960, ils auraient uniquement enregistré des espèces non séquoia comme le pin à sucre et le sapin blanc. SRL prévoit de transférer éventuellement la propriété au US Forest Service, afin que les séquoias puissent rejoindre la nature sauvage protégée par le gouvernement fédéral autour d'eux.

Cela ne se produira pas avant un certain temps, car SRL prévoit de conserver la propriété pendant cinq à dix ans. C'est en partie parce que ce type de processus d'acquisition publique se déroule lentement, dit Hodder, mais aussi parce que SRL veut du temps pour étudier le bosquet et mettre en œuvre un plan de bonne intendance, en s'assurant que les arbres sont sains et prêts avant de les remettre au public.

Dans le cadre de cette préparation, le groupe prévoit d'ouvrir Alder Creek pour un accès public avant même de le donner au Service forestier, dans l'espoir d'aider l'écosystème à se calmer dans un rôle inconnu en tant qu'hôte pour les visiteurs humains. "Cette propriété appartient à des particuliers et n'a jamais été accessible au public", explique Hodder. "Nous voulons passer par un processus réfléchi pour planifier l'accès du public, donc quand il est transporté dans le monument national, il est prêt pour son objectif public."

L'epreuve du Feu

«Notre objectif sera de protéger la magnifique forêt qui existe déjà à Alder Creek», explique Hodder, ainsi que la planification de l'accès du public. (Photo: Max Forster / Sauvez la Redwoods League)

Bien que les gens aient exploité des bosquets de séquoias géants à la fin des années 1800 et au début des années 1900, le déclin moderne de l'espèce est largement dû aux efforts malavisés du siècle dernier pour supprimer les incendies de forêt naturels. Les séquoias géants sont adaptés aux feux réguliers à faible combustion, qui aident leurs semis en générant un sol riche en nutriments, en éclaircissant la canopée pour laisser plus de soleil atteindre le sol forestier et en créant des zones ouvertes avec moins de concurrence de plantes à croissance plus rapide. Les scientifiques ont depuis réalisé la folie de la suppression des incendies de forêt naturels, mais malgré l'élimination progressive de cette pratique, l'héritage de la suppression des incendies hante toujours le séquoia géant.

"Parce que nous avons supprimé les incendies de forêt qui se produisaient régulièrement dans ce paysage, toutes les espèces qui seraient abattues par un feu naturel à faible combustion ont pu atteindre leur maturité de manière non naturelle, "Dit Hodder. "L'un des défis de l'intendance du séquoia géant consiste donc à trouver un moyen de remédier à cette accumulation artificielle de carburants combustibles."

L'exploitation forestière d'autres espèces à Alder Creek aurait peut-être aidé par inadvertance le séquoia géant, ajoute Hodder, reproduisant l'effet que les incendies naturels auraient eu s'ils n'avaient pas été supprimés. "Ils ont éliminé une partie de la concurrence du séquoia, et en conséquence le séquoia lui-même est remarquablement sain, et la propriété a des charges de carburant plus faibles que le paysage qui l'entoure."

Cela pourrait être un avantage important pour les séquoias du ruisseau Alder, car même cette espèce adaptée au feu semble de plus en plus menacée par les incendies de forêt. Alors que le changement climatique augmente les températures et aggrave les sécheresses en Californie, y compris le déclin du manteau neigeux de la Sierra Nevada, les effets persistants de la suppression des incendies passés ont laissé de nombreuses forêts prêtes à éclater.

Bien que l'achat garantisse que Alder Creek ne sera pas vendu à un développeur, il sera beaucoup plus difficile de protéger ces séquoias ou tout autre des effets des changements climatiques. Pourtant, en plus de réduire d'autres risques et de favoriser généralement la santé de la forêt, Hodder espère que le bosquet pourra servir comme une sorte de laboratoire vivant, nous aidant à apprendre tout ce que nous pouvons pour aider ces vieux arbres à survivre.

"Cela nous donne l'opportunité de comprendre ce qui se passe avec ces nouvelles menaces et expositions, et de faire la gestion forestière qui doit être faite", dit-il. "Une gestion forestière axée sur la science pour réduire la charge de carburant de manière à rétablir l'équilibre naturel du séquoia géant. Pour aider à préparer ces bosquets aux feux plus chauds et plus secs qui s'en viennent."

Note de l'éditeur: cette histoire a été mise à jour depuis sa première publication en septembre 2019.

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