À la poursuite du loup marin secret de la Colombie-Britannique

Lorsque nous entendons le mot «loup», presque chacun d'entre nous pense aux loups dans une forêt. Peut-être que dans notre esprit, nous voyons une meute de loups pourchasser un wapiti ou un bison à Yellowstone, ou surveiller un troupeau de caribous en Alaska, à la recherche du maillon le plus faible. Mais ce à quoi nous ne pensons probablement pas, c'est un loup se tenant dans un ruisseau de l'estuaire attrapant du saumon, ou se promenant le long d'une plage en fouillant dans le varech échoué pour que les bernacles et autres morceaux mangent.

Pourtant, c'est exactement ce qui se passe chez une population très spécifique de loups vivant sur les îles côtières de la Colombie-Britannique. Ces loups ne chassent pas le cerf, en fait, beaucoup peuvent passer leur vie entière sans jamais voir un cerf. Au lieu de cela, ils comptent sur ce que la marée apporte. Les œufs de poisson, les crustacés, les phoques et les baleines échouées sont des repas courants pour ces loups, qui ont été appelés loups de mer pour leur dépendance à l'océan pour se nourrir.

Ils sont entièrement uniques et ont des comportements qui fascinent les scientifiques, mais ils sont également fortement persécutés par les humains. Entre cela et un avenir menacé par le changement climatique, les perspectives pour ces loups sont au mieux ténues.

PHOTOS À INSPIRER: 6 animaux aux liens familiaux forts

Les photographes Paul Nicklen et Cristina Mittermeier ont récemment été affectés au National Geographic, passant des semaines sur le terrain accroupi en aveugle pour photographier la vie intime de ces loups secrets. Nous leur avons parlé de leur expérience, ainsi que de ce que la personne moyenne peut faire pour aider à préserver une population très unique et peu comprise.

Les loups de pluie côtiers vivent sur les îles extérieures de la côte de la Colombie-Britannique. Les loups de ces îles vivent d'une sélection très diversifiée de nourriture, notamment des cerfs et des chitons dans la zone intertidale. (Photo: Paul Nicklen)

MNN: Vous avez passé des semaines sur le terrain, à attendre l'observation d'une meute de loups. Comment c'était la toute première fois que vous les avez regardés?

CM et PN : Nous sommes arrivés sur une île isolée au large des côtes de la Colombie-Britannique où nous savions que deux loups avaient été aperçus. Nous avons utilisé notre zodiaque (petit radeau) pour faire le tour de l'île - un voyage qui a duré environ 1, 5 heure, jusqu'à ce que nous apercevions des empreintes de pattes sur le sable. L'astuce pour nous était de prédire les modèles, les sentiers et les heures où les loups patrouillaient sur certaines plages et d'essayer d'être là avant eux.

La première fois que nous les avons vus, c'était un coup de chance total. Nous avons atterri le zodiaque sur une plage et alors que Paul et Oren remontaient un ruisseau pour vérifier les choses, je suis resté avec le zodiaque et j'ai été complètement surpris quand l'un des loups est sorti trotter des buissons. Une petite femme élancée, elle était complètement calme et elle a continué à trotter jusqu'à ce qu'elle ne soit qu'à 30 pieds de distance.

En même temps, Paul et Oren ont arrondi le coin du ruisseau et sont entrés dans la plage ouverte. Maintenant, le loup était entre nous. Au lieu de paniquer, elle s'est simplement assise sur ses hanches, a fait un long étirement paresseux, puis est revenue de la même manière qu'elle était venue.

C'était une comédie d'erreurs, dans laquelle le loup a joué son rôle et nous, en tant que photographes, avons tâtonné et fait des erreurs et nous nous sommes retrouvés avec des images médiocres d'une rencontre parfaitement charmante.

Vous avez eu l'occasion unique de regarder des chiots loups sauvages passer du temps avec leur famille. Comment était-ce de voir la structure familiale des loups?

Nous avons découvert un groupe de cinq chiots surveillés par une seule femelle adulte, vraisemblablement leur mère. Lorsque les chiots sont jeunes, l'ensemble de la meute aide à prendre soin d'eux. Tous les membres apportent de la nourriture à la mère, qui doit rester avec les jeunes chiots. A cette occasion, la meute devait être partie à la chasse et quand la nuit est tombée et que nous avons dû partir, ils n'étaient toujours pas revenus.

Le lendemain matin, lorsque nous sommes retournés à la plage, les chiots étaient partis, donc probablement la meute est revenue et ils ont tous déménagé vers un autre site de tanière.

Une mère et des chiots sur la plage sont un spectacle rare pour quiconque, et ces photographes ont payé leur cotisation pour pouvoir en être témoin. (Photo: Cristina Mittermeier)

Vous avez passé deux semaines dans un minuscule store, à attendre des occasions de photographier les loups. Que faites-vous pour rester sain d'esprit?

Travailler dans l'aveugle m'a donné un tout nouveau niveau de respect et d'admiration pour les photographes spécialisés dans la faune. Nous avons passé un total de 28 jours à travailler avec cet aveugle, et c'était difficile.

Les premiers jours ont été amusants et occupés car nous avons sélectionné le site et avons lentement et soigneusement entrepris de construire les stores. Il faut travailler lentement et tôt le matin pour ne pas déranger les choses. Nous avons posé une bâche sur le sol pour nous garder au sec.

Malheureusement, le matériau se plissait et faisait du bruit à chaque fois que nous déménagions, nous devions donc rester vraiment immobiles. Cela signifiait des muscles raides et de l'ennui. Pour passer le temps, nous lisons des livres et planifions nos collations et nos repas.

Je suppose que la doublure en ruban était l'occasion de passer beaucoup de temps ensemble. Cela vous apprend beaucoup sur un partenaire, lorsque vous devez être coincé dans un petit espace et incapable de bouger ou de parler pendant de longues périodes. Je dois dire que j'aime beaucoup la compagnie de Paul.

Trois chiots loups jouent avec un morceau de varech. (Photo: Cristina Mittermeier)

Pourquoi ces loups? Qu'est-ce qui les distingue autant des autres loups que le souci supplémentaire de la conservation?

Les loups de la Colombie-Britannique sont très différents de tous les autres loups que nous ayons jamais rencontrés. Contrairement aux loups gris de l'intérieur de la Colombie-Britannique ou aux loups ligneux beaucoup plus gros, les loups de pluie ou les loups de mer tels qu'ils sont connus sont petits et délicats.

Contrairement à tous les autres loups, ceux-ci ne craignent pas de nager entre les îles, parfois sur de longues distances, mais ce qui les distingue vraiment, c'est le fait que plus de 70% de leur alimentation est marine. Ils patrouillent sur la plage à marée basse et mangent des moules, des palourdes et d'autres espèces marines.

Ils sont également très habiles à chasser le saumon alors que les poissons remontent les ruisseaux forestiers. Plus impressionnant encore, ils sont capables de chasser les phoques et les otaries.

Ces loups sont des spécialistes des repas disponibles le long d'un littoral. (Photo: Paul Nicklen)

Quelle est la préoccupation la plus pressante pour l'avenir de ces loups des îles côtières?

On en sait très peu à leur sujet et des études préliminaires sur l'ADN menées par le scientifique Chris Darimont de l'Université de Victoria indiquent qu'il pourrait s'agir d'une race distincte ou même d'une sous-espèce.

Pour nous, le véritable moteur, cependant, est le fait que ces animaux fascinants ne sont pas protégés par les lois provinciales ou fédérales et que les gens sont non seulement autorisés, mais encouragés à les tuer.

Ils sont tellement curieux et leur habitude de patrouiller sur la plage les expose au danger des tireurs qui peuvent les repérer depuis les bateaux.

Les loups des îles côtières ont l'habitude de se mouiller les pieds pour un repas. (Photo: Paul Nicklen)

Que peut faire le lecteur moyen dès cette minute pour aider à protéger les loups côtiers?

L'une de nos organisations partenaires, Pacific Wild, une petite ONG basée au cœur de la forêt pluviale de Great Bear, fait beaucoup de travail pour sensibiliser les autorités à l'importance écologique et même culturelle de ces animaux.

L'approbation récente d'un plan d'abattage de 400 loups dans le centre de la Colombie-Britannique rend encore plus impératif d'encourager la rédaction de certaines lois qui offrent une certaine protection.

Pacific Wild a recueilli près de 200 000 signatures dans une pétition adressée au premier ministre de la Colombie-Britannique, Christy Clark, pour protéger les loups de pluie. Soutenir une telle pétition, s'opposer au massacre gratuit d'animaux sauvages et s'informer sur les effets de la chasse récréative des prédateurs du sommet est la meilleure chose que les gens puissent faire.

***

En savoir plus sur le travail de conservation de Nicklen et Mittermeier à SeaLegacy, un organisme sans but lucratif qui travaille à documenter les écosystèmes marins fragiles de la planète et à inspirer le plaidoyer pour leur protection.

Articles Connexes