La proposition d'exploiter près du marais d'Okefenokee fait naître de vieilles craintes

Le marais d'Okefenokee est une zone humide peu profonde couvrant 438 000 acres à travers la ligne Géorgie-Floride. Le marais, qui est estimé à environ 7 000 ans, abrite huit types d'habitats différents, allant des prairies et des îles marécageuses à quatre types de forêts. Il y a plus de 200 espèces d'oiseaux et des dizaines d'espèces de mammifères, de reptiles, d'amphibiens et de poissons qui y vivent.

Situé dans la réserve faunique nationale d'Okefenokee, le marais est l'un des monuments naturels nationaux du National Park Service. C'est également l'un des plus grands écosystèmes d'eau douce intacts au monde.

Mais le marais - qui tire probablement son nom des mots Choctaw pour «terre de la terre tremblante» - pourrait être perturbé par une force extérieure. Le Georgia Conservancy avertit qu'un projet de mine de titane menace l'écologie du marais.

Selon le conservancy, Twin Pines, basé en Alabama, cherche à obtenir un permis du US Army Corps of Engineers pour extraire des métaux lourds sur un terrain de 12000 acres près du bord sud-est du marais.

Un alligator se fait bronzer sur une bûche tombée dans l'Okefenokee National Wildlife Refuge. (Photo: Catie Leary)

Ce n'est pas la première fois qu'une exploitation minière est proposée dans l'Okefenokee. DuPont a proposé un plan similaire pour extraire le dioxyde de titane en 1997, mais a abandonné le plan après les protestations des groupes environnementaux qui ont déclaré qu'il n'y avait pas suffisamment de recherches pour déterminer l'impact possible de l'exploitation minière sur le marais.

Le processus de Twin Pines impliquerait de creuser une moyenne de 50 pieds, ce qui, selon la conservation, est suffisamment profond pour avoir un impact sur les zones humides adjacentes et avoir un impact permanent sur l'hydrologie de l'ensemble du marais.

Certains craignent que l'extraction de titane et de zirconium puisse avoir un impact sur les niveaux d'eau, la qualité de l'eau et les changements dans l'écoulement des eaux souterraines à Trail Ridge. Le groupe estime également que l'exploitation minière pourrait avoir un impact sur des écosystèmes spécifiques - en particulier, l'élimination des minéraux pourrait affecter l'habitat d'espèces menacées comme la tortue gopher et d'autres espèces.

"Ce n'est pas le cas, 'ils reviennent menaçant notre précieux marais d'Okefenokee'", a déclaré Chip Campbell, un résident de longue date de la région et propriétaire d'Okefenokee Adventures, au journal Atlanta Journal-Constitution. "Pour ceux d'entre nous qui sont ici, cela fait partie d'une discussion plus large sur l'extraction de sable minéral et l'impact écologique qu'elle a sur les rivières et les zones humides et l'intégrité économique de la région."

Lors d'une réunion publique à Folkston, en Géorgie, des représentants de Twin Pines ont expliqué comment les zones humides et la vie végétale seraient restaurées après la fin de l'exploitation minière et la faune en voie de disparition comme les tortues serait déplacée, a rapporté The Brunswick News. Mais certaines personnes craignaient que les métaux lourds provenant de l'exploitation minière ne pénètrent dans la rivière St. Marys toute proche.

Le Georgia Conservancy a demandé au corps d'armée de tenir une audience publique sur la demande de permis d'exploitation. La période de commentaires a été prolongée jusqu'au 12 septembre pour les commentaires du public. (Pour commenter, voir les informations sous "Comment pouvez-vous aider?")

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