La réhabilitation en cours de Michael Vick

La NFL a récemment annoncé que Michael Vick serait l'un des capitaines du Pro Bowl 2020 en janvier.

Au cours de sa carrière de 13 ans, le quart-arrière a passé six saisons avec les Falcons d'Atlanta et cinq avec les Eagles de Philadelphie avant de passer un an chacun avec les Jets de New York et les Steelers de Pittsburgh.

Mais pour beaucoup de gens, Vick sera toujours plus connu pour son implication dans un ring de combat de chiens que pour ses talents de footballeur.

Vick et ses partisans disent qu'il a changé et qu'il a depuis travaillé pour arrêter les combats de chiens et faire passer la loi sur l'interdiction des spectateurs de combats d'animaux au Congrès. D'autres n'en sont pas si sûrs.

Les pétitions en ligne demandent la suppression de Vick en tant que capitaine de Pro Bowl Legends. Une pétition Change.org a plus de 145 000 signatures et une autre sur AnimalVictory.org plus de 229 000.

Les deux pétitions soutiennent que la NFL ne devrait pas honorer un agresseur d'animaux connu et devrait plutôt donner la position à quelqu'un de plus digne.

L'affaire contre Vick

Les manifestants tiennent des pancartes devant le tribunal de circuit du comté de Surry après que Vick a plaidé coupable à deux chefs d'accusation de crime en novembre 2008 à Sussex, en Virginie. (Photo: Geoff Burke / Getty Images)

Le nom de Vick est peut-être synonyme de cruauté envers les animaux, mais le quart-arrière n'a jamais purgé de peine pour ce crime. Les accusations de cruauté envers les animaux ont été abandonnées dans le cadre d'une négociation de plaidoyer, et il a été reconnu coupable d'avoir financé une conspiration de lutte contre les chiens. Il a été condamné à 23 mois de prison.

«Ni Michael Vick ni aucune de ses cohortes de Bad Newz Kennels n'ont jamais été jugés et encore moins condamnés pour cruauté envers les animaux. L'affaire fédérale concernait uniquement le racket », a déclaré Francis Battista, co-fondateur et président du conseil d'administration de Best Friends Animal Society, un sanctuaire sans abattage qui a accueilli 22 des 49 chiens trouvés vivants sur la propriété de Vick.

Dix des canines les plus adoptables de l'anneau de combat de Vick sont allées à BAD RAP, un groupe de sauvetage d'animaux consacré à la réhabilitation des pit-bulls, et en 2007, Donna Reynolds, co-fondatrice de l'organisation, s'est rendue en Virginie pour évaluer ces chiens. Plus tard, elle a partagé les détails de la maltraitance des chiens sur son blog, notant qu'elle porte "une peau assez épaisse" mais "ne peut pas secouer" ce qu'elle a appris.

"Le sauveteur en moi essaie toujours de penser à un moyen de remonter le temps et de mettre un terme à cette torture", a-t-elle écrit.

"Ce que Michael Vick a fait, ce n'était pas seulement des combats de chiens", a déclaré Marthina McClay, qui a adopté l'un des chiens Vick, au San Francisco Chronicle. "Cela est allé bien au-delà de cela, et la plupart des gens qui le défendent ne sont pas informés."

Après avoir échoué à un polygraphe, Vick a admis avoir tué des chiens qui ne se battaient pas ou qui ne fonctionnaient pas bien, mais il n'a jamais été accusé de cruauté envers les animaux et de nombreux critiques en sont fâchés. Cela fait partie de la raison pour laquelle Vick continue de rencontrer des manifestants et pourquoi les gens posent toujours la question «S'il ne s'était pas fait prendre, tuerait-il toujours des chiens?»

"Cela a bien fonctionné pour Vick qu'il n'a jamais fait face à ses accusations de maltraitance des animaux devant les tribunaux", a déclaré Reynolds. "Cela signifiait que les fans de football étaient épargnés des détails les plus troublants de ses tortures et pouvaient revenir à leur rituel du dimanche soir avec à peine un hoquet. "

Vick a-t-elle vraiment changé?

John Garcia de Best Friends Animal Society est assis avec un chien Michael Vick réhabilité nommé Georgia. (Photo: Frederick M. Brown / Getty Images)

Vick est bien conscient que si certaines personnes lui ont peut-être pardonné, elles n'ont certainement pas oublié pourquoi il est une figure si controversée.

«La meilleure chose à faire était de faire amende honorable pour ce que j'ai fait. Je ne peux pas le reprendre », a déclaré Vick à The Pittsburgh Post-Gazette en août 2016.« La seule chose que je puisse faire est d'inciter les masses d'enfants à emprunter la même voie que moi. C'est pourquoi je travaille avec la Humane Society et affecte beaucoup de vies d'enfants et sauve beaucoup d'animaux. Nous avons beaucoup progressé. Nous avons pu changer certaines lois et faire de grandes choses dont je suis très fier. »

Depuis sa sortie de prison, Vick a travaillé à reconstruire à la fois sa carrière de footballeur professionnel et sa réputation. Il a depuis joué dans trois équipes de la NFL, prenant finalement sa retraite en février 2017. Vick a soutenu la législation sur la cruauté envers les animaux et à un moment donné a participé activement à la campagne anti-dogfighting de la Humane Society - cette dernière a apporté à l'organisation de protection des animaux tellement négative attention qu'il a abordé son affiliation avec Vick dans une série de questions fréquemment posées sur son site Web. (Les questions sur Vick ne sont plus là mais les questions de combat de chiens restent.)

Alors que les critiques de Vick soutiennent qu'il ne s'est pas correctement excusé et n'a pas exprimé de remords crédibles, d'autres disent que c'est un homme changé qui essaie de se redéfinir. Lorsque Vick a présenté des excuses après avoir signé avec les Eagles de Philadelphie en 2009, le New York Times avait plusieurs écrivains pesés pour savoir si Vick était vraiment repentant.

Le plus surprenant a peut-être été la réponse de People for the Ethical Treatment of Animals (PETA), qui a quelque peu soutenu le retour de Vick au football.

"Tant qu'il lance un ballon de football et n'électrocute pas un chien, PETA est heureux qu'il se concentre sur son jeu", a déclaré Lisa Lange, vice-présidente principale de PETA dans un communiqué.

Les «chiens Vicktory»

Dans son analyse de l'affaire Vick, le Animal Legal Defence Fund a décrit certains des aspects inhabituels de l'affaire, dont l'un est que les chiens n'ont pas été euthanasiés à la fin de l'affaire - une première pour les canins impliqués dans des anneaux de combat de chiens, quel animal les défenseurs de l'espoir établissent une nouvelle norme.

"La politique de longue date avait été une déclaration de facto que tous les chiens libérés d'un ring de combat de chiens étaient, par définition, dangereux et devraient être abattus", a déclaré Battista de Best Friends Animal Society. "[C'est] une triste ironie: Sauvez les chiens d'un groupe d'abuseurs criminels uniquement pour les tuer."

Au cours de l'affaire très médiatisée de Vick, il y a eu beaucoup de discussions sur ce qui devrait arriver aux chiens restants. Les pit-bulls sont déjà des animaux controversés, et de nombreuses personnes ont fait valoir que ces chiens en particulier étaient endommagés, dangereux et impossibles à réhabiliter. Pourtant, un groupe d'organisations de protection des animaux s'est battu pour sauver les 49 chiens.

«Nous voulions que tous les chiens soient évalués en tant qu'individus et aient la possibilité d'être réhabilités et réhospitalisés. Ainsi, les premiers mois du «sauvetage», si vous voulez l'appeler ainsi, ont été une campagne d'opinion publique », a déclaré Battista.

Best Friends, ainsi que d'autres organisations de défense des animaux, ont déposé un mémoire d'amicus pour les chiens à sauver, et le tribunal a ensuite nommé un tuteur / maître spécial pour superviser l'évaluation des chiens.

Best Friends a reçu la garde de 22 des chiens les plus traumatisés, et John Garcia - qui gérait à l'époque les chiens du sanctuaire - a volé de Virginie en Utah avec les chiens afin qu'ils le connaissent déjà lorsqu'ils sont arrivés au sanctuaire.

«Ces chiens, que nous avons appelés« les chiens Vicktory », étaient différents de ce à quoi nous nous attendions», a-t-il déclaré. «La plupart du temps, lorsque les chiens sont sauvés d'une opération de combat de chiens ... ils sont faciles à manipuler et à l'aise d'être approchés par une personne. Mais ces chiens, leurs tempéraments vont d'un bout à l'autre du spectre. Alors qu'il y en avait qui étaient à l'aise avec les gens, nous en avions beaucoup d'autres qui étaient complètement terrifiés et fermés. »

Garcia et son personnel ont passé beaucoup de temps avec les chiens et ont élaboré des plans de réadaptation individuels pour chacun d'eux.

«Nous avons suivi chaque chien tous les jours. Cela nous a aidés à continuer d'ajuster le plan. C'était incroyable de voir combien de changements se sont produits. Nous avons surtout remarqué qu'une fois rentrés chez eux, ils se sont épanouis. Little Red, par exemple, avait peur de tout mourir, et une fois qu'elle est entrée dans une maison, elle est devenue une diva. »

Plusieurs des pit-bulls adoptés, dont Handsome Dan et Cherry Garcia, ont même des pages Facebook. Le beau Dan est décédé en 2018, mais sa famille a commencé un sauvetage en son nom.

"The Champions" est un documentaire qui suit cinq des chiens de Vick du sauvetage à l'adoption ainsi que six pit-bulls avec Best Friends. C'est un rappel édifiant de la façon dont notre discussion sur les combats de chiens - des chiens secourus aux personnes qui les ont mis en danger - a évolué en une histoire sur les secondes chances. Découvrez la bande-annonce du film ci-dessous:

Note de l'éditeur: cette histoire a été mise à jour avec de nouvelles informations depuis sa publication en janvier 2016.

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