La salamandre est le premier vertébré photosynthétique au monde

Les scientifiques pensent depuis longtemps que seules les plantes, les algues, certaines bactéries et quelques invertébrés sont capables de tirer parti de la photosynthèse, qui convertit directement la lumière du soleil en énergie. Mais maintenant, pour la première fois, un vertébré photosynthétique a été trouvé, selon Nature.

L'incroyable créature n'est autre que la salamandre maculée assez commune ( Ambystoma maculatum ). Ironiquement, la salamandre maculée n'est pas une nouvelle espèce pour les chercheurs, et il est connu depuis longtemps que les embryons de l'animal partagent une relation symbiotique avec les algues photosynthétiques. Cette relation, cependant, a toujours été supposée être une relation extérieure, les algues et la salamandre travaillant séparément vers un échange équitable de ressources.

Il s'avère que les chercheurs ne regardaient pas assez attentivement. En étudiant un lot d'embryons de salamandre, le scientifique Ryan Kerney de l'Université Dalhousie a vu quelque chose de différent de ce que le dogme dominant suggérerait - une couleur vert vif provenant de l' intérieur de leurs cellules.

Cette couleur indique généralement la présence de chlorophylle, qui est le pigment vert absorbant la lumière qui rend possible la photosynthèse.

"Sur une alouette, j'ai décidé de prendre une image fluorescente à longue exposition d'un embryon de salamandre pré-éclosion", a déclaré Kerney. Après avoir soutenu cette expérience en utilisant la microscopie électronique à transmission, il a confirmé ses soupçons. Il y avait des symbiotes d'algues situés à l'intérieur des cellules de salamandre.

En fait, les partenaires symbiotiques se retrouvaient souvent en bordure des mitochondries, organites responsables de la génération d'énergie d'une cellule. Ainsi, il est probable que les mitochondries profitaient directement de l'oxygène et des glucides, sous-produits de la photosynthèse générés par les algues.

La raison pour laquelle cette découverte est surprenante est que tous les vertébrés ont ce qu'on appelle un système immunitaire adaptatif, qui détruit naturellement tout matériel biologique étranger trouvé à l'intérieur des cellules. Comment les algues dans les cellules de la salamandre contournent cette défense est un mystère.

Encore plus intéressant, Kerney a également découvert que des algues sont présentes dans les oviductes de salamandres tachetées femelles adultes, où les embryons se forment dans leurs sacs. Cela signifie qu'il est possible que des algues symbiotiques soient transmises de la mère à la progéniture pendant la reproduction.

"Je me demande si les algues pourraient pénétrer dans les cellules germinales [du sexe]", a commenté David Wake, de l'Université de Californie à Berkeley, qui a regardé la présentation de Kerney. "Cela remettrait vraiment en question le dogme [des cellules de vertébrés éliminant du matériel biologique étranger]. Mais pourquoi pas?"

Bien que ce soit la première fois qu'une coexistence aussi étroite avec un organisme photosynthétique soit trouvée chez un vertébré, la découverte laisse ouverte la question de savoir si d'autres animaux pourraient héberger des traits similaires.

"Je pense que si les gens commencent à chercher, nous pourrons voir beaucoup plus d'exemples", a déclaré le biologiste du développement Daniel Buchholz.

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