La vie et la légende de Rin Tin Tin

Un jeune soldat américain servant en France pendant la Première Guerre mondiale a découvert Rin Tin Tin dans un chenil bombardé.

De ces humbles débuts, le berger allemand aux cheveux noirs s'est élevé pour devenir une star hollywoodienne de renommée internationale. Maintenant, après plusieurs décennies d'intérêt public pour le chien, l'écrivain new-yorkais Susan Orlean a écrit un nouveau livre, "Rin Tin Tin: The Life and the Legend", dans lequel elle relate l'histoire et l'attrait de la célébrité canine.

La publication du livre sous-tend l'attrait continu de Rin Tin Tin et, vraisemblablement, le personnage de chien serait toujours un grand tirage au box-office si un nouveau film sortait. Mais il n'est pas certain que cela se produira jamais.

Malgré tout, l'homme qui a trouvé le chien pour la première fois dans cet abri bombardé, Lee Duncan, a déclaré très tôt qu'il y aurait toujours un Rin Tin Tin, et ses paroles semblaient prémonitoires car la franchise Rin Tin Tin s'est réinventée avec succès après la première succès dans les films muets puis pendant plusieurs décennies par la suite dans les "talkies", radio et télévision. Plus récemment, le nom de Rin Tin Tin a pratiquement disparu des yeux du public au milieu d'une pléthore de querelles juridiques décrites dans le livre d'Orlean.

La rescousse

Orlean, dont les travaux précédents incluent "The Orchid Thief" - qui deviendra plus tard la base du film "Adaptation" - écrit que Duncan est tombé sur le chenil de chien bombardé alors qu'il inspectait les ruines d'un campement allemand à Fluiry, en France. Lorsqu'il a regardé pour la première fois à l'intérieur du long bâtiment bas en béton, Duncan a vu au moins 20 chiens tués par des obus d'artillerie. Un chien avait encore une cage à pigeons attachée à son dos. Deux pigeons dans la cage ont survécu au bombardement et Duncan les a libérés. Il entendit alors des gémissements venant du coin arrière du chenil. Là, il a trouvé une bergère allemande avec une portée de cinq chiots.

Duncan a ramené la mère et les chiots à la base américaine. Il a gardé deux des chiots pour lui et a donné la mère et les trois autres chiots à d'autres soldats.

Des deux chiots que Duncan gardait, l'un était un mâle et l'autre une femelle. Il les a nommés Rin Tin Tin et Nanette d'après une paire de poupées qui avait été populaire en France comme porte-bonheur pendant la Première Guerre mondiale.

La chance et le hasard réapparaîtraient plusieurs fois dans la vie de Rin Tin Tin et de son propriétaire Lee Duncan. En quelques années, le chien est devenu une sensation internationale et a rapporté des millions de dollars à Duncan, aux studios de cinéma et aux producteurs de télévision qui ont réalisé plusieurs films, une poignée de séries télévisées et, bien sûr, beaucoup de marchandises Rin Tin Tin.

Devenir une star

La grande rupture de Rin Tin Tin est survenue au début des années 1920 lorsqu'une connaissance de Duncan est venue à une exposition canine et a filmé Rin Tin Tin sautant par-dessus un mur de près de 12 pieds. Une société d'actualités a par la suite acheté le film et envoyé à Duncan un chèque de 350 $.

Duncan, qui avait toujours pensé que le chien était assez bon pour jouer dans des films, a redoublé d'efforts pour pénétrer à Hollywood après avoir reçu le chèque de la société d'actualités.

Il a décroché le premier rôle de Rin Tin Tin d'une manière inhabituelle: en se promenant à l'extérieur des studios, en frappant aux portes et en voyant si quelqu'un était intéressé à utiliser un chien dressé dans un film. Orlean note dans le livre que ce n'était pas aussi invraisemblable que cela puisse paraître, que le cinéma au début des années 1920 était encore "presque fait maison" et "les joueurs de bits étaient souvent arrachés à la foule qui se rassemblait aux portes du studio".

Rin Tin Tin a été coulé dans quelques autres films avant de commencer à jouer dans ses propres films au cours d'une relation de huit ans avec Warner Bros. Le tout premier film de Rin Tin Tin sorti par Warner Bros, "Where the North Begins", a rapporté 352 000 $ (environ 4, 3 millions de dollars aujourd'hui) et propulsé le chien au statut de célébrité.

Au cours de sa carrière cinématographique, Rin Tin Tin a joué dans 23 films hollywoodiens. En plus de l'argent qu'il a gagné avec les films, Rin Tin Tin (et Duncan) a également reçu des sommes substantielles pour des apparitions personnelles et des recommandations de produits.

Mais, avec l'avènement du son dans les films hollywoodiens, Warner Bros. a décidé d'annuler le contrat avec Rin Tin Tin. La lettre envoyée à Duncan en 1929 déclarait que «la réalisation de photos d'animaux, comme nous l'avons fait par le passé avec Rin Tin Tin, n'est pas conforme à la politique que nous avons adoptée pour les images parlantes, très évidemment, bien sûr, parce que les chiens ne parlent pas. "

Peu de temps après, l'économie s'est dégradée et Duncan a connu plusieurs revers personnels. Peu de temps après avoir déposé l'un de ses derniers chèques de paie de Warner Bros., sa banque a fait faillite. Il a découvert que son investissement dans une entreprise de blanchisserie avait été une fraude. Plus tard, une vague a détruit la maison de plage qu'il possédait à Malibu.

Mais une tragédie plus grande est survenue en août 1932. Rin Tin Tin, à 13 ans, est décédé subitement. Des rumeurs ont commencé à circuler selon lesquelles il était mort dans les bras de l'actrice Jean Harlow, un voisin, mais Orlean remet cette histoire dans le livre.

Les radiodiffuseurs ont interrompu leurs programmes pour annoncer la nouvelle. Les cinémas ont installé des panneaux dans leurs fenêtres pour informer les fans de la disparition de Rin Tin Tin. Et, chaque journal du pays publiait une nécrologie.

Les années TV

L'histoire de Rin Tin Tin, cependant, ne s'arrête pas là.

Duncan a continué à élever la lignée Rin Tin Tin et il a aimé former des bergers allemands. Mais, comme le note Orlean dans le livre, les chiens qui sont apparus dans des films ultérieurs, sur scène lors d'apparitions personnelles et à la télévision peuvent ou non être issus du Rin Tin Tin original. Tous les ancêtres du Rin Tin Tin original ne sont pas devenus des chiens dressables, donc des substituts et même des cascades ont dû être amenés pour faire la plupart du travail sur un tournage. Néanmoins, le public a plus ou moins acquis l'illusion que les chiens qu'ils voyaient à l'écran étaient liés au Rin Tin Tin original.

Au cours des années suivantes, Duncan et ses chiens ont participé à divers petits projets, mais le prochain grand succès est venu en 1954 lorsque "Les aventures de Rin Tin Tin" a commencé à être diffusé sur ABC. En plus de Rin Tin Tin, l'émission mettait en vedette Lee Aaker dans le rôle de Rusty, un garçon orphelin de 9 ou 10 ans qui était élevé par des soldats du Calvaire américain dans le Old West.

Le spectacle a réussi presque immédiatement. Orlean raconte comment il est devenu le deuxième programme le mieux noté sur ABC, derrière le Walt Disney Show, et a battu des records pour la rapidité avec laquelle il a grimpé les classements. Neuf millions de 30 millions de téléviseurs ont regardé "Les Aventures de Rin Tin Tin", note Orlean.

L'émission s'est poursuivie au cours des prochaines années, mais les cotes se sont progressivement dégonflées. En 1959, Nabisco a annulé son parrainage et la production de "Les Aventures de Rin Tin Tin" a pris fin.

Duncan est décédé l'année suivante et, malheureusement, il n'a jamais dit explicitement ce qui devait arriver aux chiens et au nom de Rin Tin Tin. Selon Orlean, Duncan a donné les droits du chien en tant que personnage cinématographique à Herbert B. "Bert" Leonard, le producteur de "Les aventures de Rin Tin Tin." À part cela, Duncan n'a rien fait pour protéger les droits d'auteur, les marques de commerce ou d'autres marques liées à l'héritage Rin Tin Tin. Orlean écrit qu'il n'a jamais eu d'avocat.

La période de poursuite sans fin

Ces légalismes désordonnés ont ensuite évolué vers ce que Orlean appelle la période du "procès sans fin" dans l'histoire de Rin Tin Tin.

Une grande partie des combats juridiques a impliqué Leonard, le producteur de l'émission de télévision Rin Tin Tin, et Daphne Hereford, la petite-fille d'une femme du Texas qui a acheté quatre chiens descendus de Rin Tin Tin à Duncan il y a des décennies. Pour sa part, Hereford possédait plusieurs marques liées à Rin Tin Tin et, à l'insu de Leonard, travaillait depuis plusieurs années à la promotion et à l'élevage de chiens Rin Tin Tin au Texas.

Comme le note Orlean, ce n'était vraiment qu'une question de temps avant que Leonard et Hereford ne se heurtent. Mais, ils n'étaient pas les seuls à se battre pour des problèmes de Rin Tin Tin.

Voici comment Orlean a résumé la période du procès:

"À l'époque, Bert [Leonard] poursuivait en justice les producteurs de" Rin Tin Tin K-9 Cop "pour l'avoir exclu de l'émission. La ville de Pearland, au Texas, où Daphne vivait alors, la poursuivait pour réduire la nombre de chiens qu'elle avait sur sa propriété; bientôt, Bert poursuivrait Daphne à nouveau pour sa marque de fabrique d'aliments pour chiens Rin Tin Tin, et Columbia Pictures s'opposerait à sa marque sur les services de divertissement de Rin Tin Tin '', écrit Orlean. "Sony Pictures, pour des raisons mystérieuses liées au droit d'auteur et au fait que Bert leur devait une fortune, le poursuivait pour avoir tenté de publier les cinq épisodes colorisés de l'émission de télévision en tant que film."

La dispute juridique semble avoir ralenti ces dernières années, mais il y a eu une action en justice fédérale intentée par Hereford il y a environ trois ans au sujet d'un récent film intitulé "Finding Rin Tin Tin".

L'avenir?

Le livre d'Orlean pose la question de savoir si nous avons vu le dernier de Rin Tin Tin sur grand ou petit écran.

À ce stade, le chien pourrait être considéré comme un fantôme du passé de la culture pop. Beaucoup reconnaissent le nom mais peu de gens pourraient le choisir dans la foule. Bien sûr, le nom à lui seul a une valeur nostalgique et une certaine valeur en propriété intellectuelle. Mais, compte tenu du nombre de poursuites intentées au fil des ans, les cinéastes et les cadres des principaux studios réfléchiraient probablement à deux fois à tout effort pour raviver la popularité du chien avec un nouveau film.

En effet, il n'est pas difficile d'imaginer le livre d'Orlean comme le dernier chapitre de l'histoire de Rin Tin Tin. Ce serait dommage, mais seul le temps nous le dira.

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