Le CERN dévoile ses plans pour un «super collisionneur» de 62 milles de long

Dans la quête permanente de percer les secrets de l'univers, les physiciens de l'Organisation européenne pour la recherche nucléaire (CERN) envisagent l'avenir et voient grand - très grand .

Après cinq ans de développement, l'organisme de recherche a dévoilé les plans conceptuels d'un accélérateur de particules appelé "Future Circular Collider" (FCC) situé sous la frontière franco-suisse. Successeur du grand collisionneur de hadrons du groupe, long de 27 kilomètres (16 miles), le FCC comporterait un tunnel circulaire s'étendant sur une incroyable distance de 100 km (62 miles).

"Pour élargir notre compréhension des lois fondamentales de la nature, il faut pousser la frontière énergétique beaucoup plus loin", a déclaré le CERN dans un communiqué. "Pour atteindre cet objectif au 21e siècle de manière économique et économe en énergie, il faut un grand collisionneur circulaire."

Quels types d'avantages peut-on obtenir avec un accélérateur de particules plus puissant comme le FCC? D'une part, sa longueur extrême permettrait aux atomes d'accumuler suffisamment de vitesse pour approcher la vitesse de la lumière, déclenchant des collisions plus importantes qui pourraient dévoiler de nouvelles particules actuellement invisibles pour la technologie moderne.

Comme le souligne le CERN dans une brochure, la puissance du FCC - avec environ six à 10 fois l'énergie du Grand collisionneur de hadrons - peut aider à faire la lumière sur des phénomènes inexpliqués comme la matière noire et la prévalence de la matière sur l'antimatière.

"La recherche d'une nouvelle physique, pour laquelle un futur collisionneur circulaire aurait un vaste potentiel de découverte, est donc d'une importance capitale pour faire des progrès significatifs dans notre compréhension de l'univers", a ajouté l'agence.

Exploiter les secrets de l'univers, cependant, n'est pas bon marché. Sur deux phases couvrant à la fois la construction du tunnel et l'ajout d'instruments comme un collisionneur électron-positon et une machine à protons supraconducteurs, le coût total pourrait approcher plus de 38 milliards de dollars.

Ce prix élevé a conduit certains à se demander ouvertement si la poursuite d'un projet aussi coûteux en vaut la peine, en particulier face à des problèmes plus urgents tels que le changement climatique.

"Il y aura toujours de la physique plus profonde à mener avec des collisionneurs de plus en plus grands", a déclaré à la BBC Sir David King, professeur et ancien conseiller scientifique en chef du Royaume-Uni. "Ma question est de savoir dans quelle mesure les connaissances que nous avons déjà seront étendues au profit de l'humanité?"

Si le CERN obtient l'approbation de ses partenaires internationaux, les coûts du projet seront répartis sur une période de 20 ans, le FCC étant censé être pleinement fonctionnel d'ici le milieu de ce siècle.

Le grand collisionneur de hadrons, quant à lui, devrait poursuivre ses propres recherches révolutionnaires sur les mystères sub-atomiques jusqu'en 2035 au moins.

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