Le champ de tabac d'aujourd'hui, la ferme solaire de demain

L'usage du tabac chez les adultes américains connaît un déclin lent depuis un certain temps maintenant, enregistrant une rare baisse de 2% entre 2014 et 2015. Aujourd'hui, environ 15 Américains sur 100 âgés de plus de 18 ans s'allument régulièrement. Et si les tendances se maintiennent, ce chiffre continuera probablement de baisser.

Ceci, bien sûr, est une nouvelle encourageante pour les responsables de la santé publique. Mais pour les agriculteurs dont les moyens de subsistance dépendent des gens qui achètent de la fumée, cela pose un problème. Comme le note Modern Farmer, le nombre de plantations de tabac américaines a fortement chuté au cours des deux dernières décennies en raison de la déréglementation, de la concurrence étrangère et des taux de tabagisme en plongée. En 1997, 836 230 acres de terres agricoles consacrées aux cultures de tabac étaient réparties dans plusieurs États, la Caroline du Nord, le Kentucky, la Virginie et la Caroline du Sud étant en tête. En 2015, ce chiffre avait chuté de 60% à 332 450 acres. Il y a à peine 20 ans, il y avait 93 330 fermes de tabac aux États-Unis. Aujourd'hui, il y en a environ 4 000.

Une majorité de ces anciennes plantations de tabac cultivent maintenant d'autres cultures, probablement moins lucratives.

Mais comme le suggère une nouvelle étude de cas de chercheurs de la Michigan Technological University, les cultivateurs de tabac feraient mieux d'abandonner complètement l'agriculture et de récolter le soleil à la place.

Les fermes solaires à grande échelle nécessitent de vastes étendues de terre, parfois au détriment des exploitations agricoles. (Photo: CLA Midlands / flickr)

Au revoir Pall Malls, bonjour les panneaux PV

Dans l'étude Impact économique de la substitution de la production d'électricité solaire photovoltaïque à la culture du tabac, Ram Krishnan et Joshua Pierce plaident en faveur de conversions généralisées du champ de tabac en ferme solaire, arguant qu'un tel changement aiderait à réduire le nombre de décès évitables causés par le tabac. utiliser tout en renforçant la production d'énergie propre.

Pendant ce temps, les propriétaires fonciers récolteraient les avantages financiers de l'abandon de la production de tabac. Grâce en partie à divers facteurs économiques pris en compte par Krishnan et Pierce - la baisse des prix du matériel photovoltaïque, la hausse des prix de l'électricité et, comme mentionné, une baisse de la demande de produits du tabac - ces propriétaires fonciers pourraient ramasser plus de pâte qu'ils ne le feraient culture commerciale lucrative utilisée pour fabriquer une boîte de Marlboro Lights.

La construction de fermes solaires nécessite - souvent au détriment des écosystèmes locaux - de vastes étendues de terre. Dans de nombreux cas, des exploitations agricoles viables sont sacrifiées pour laisser la place à des opérations solaires à grande échelle. "Pour éliminer complètement le besoin de brûler des combustibles fossiles, la technologie solaire nécessite de grandes surfaces", explique Pearce dans un article du Michigan Tech News.

C'est un peu un Catch 22: la production d'énergie renouvelable augmente tandis que la quantité de terres arables disponibles pour nourrir une population croissante diminue.

D'un autre côté, la conversion des champs de tabac en fermes solaires ne réclamerait pas de nouvelles terres agricoles précieuses - elle ne ferait que réaffecter les terres agricoles existantes.

Élabore Michigan Tech News:

Cependant, comme l'a démontré la conversion des terres cultivées en énergie pour la production d'éthanol, le retrait des terres arables de la production alimentaire peut entraîner une augmentation des prix alimentaires mondiaux et des pénuries alimentaires. Cibler les terres qui poussent des cultures présentant des risques connus pour la santé pour la production d'énergie solaire supprime une conséquence néfaste de l'équation, disent les chercheurs, et le potentiel de convertir les champs de tabac en panneaux solaires pourrait fournir une opportunité alléchante pour les agriculteurs d'augmenter leurs profits en milliers de dollars par acres par an en passant du tabac au solaire.

Cela ressemble à un gagnant-gagnant, non?

Un passage de la récolte du tabac à la production d'énergie solaire aurait le plus grand impact en Caroline du Nord, selon les chercheurs de Michigan Tech. (Photo: UNC Libraries Commons / flickr)

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Pour l'étude, Krishnan et Pierce se sont concentrés exclusivement sur la Caroline du Nord, le principal État de la production de tabac et qui a également un fort potentiel solaire. (La Caroline du Nord se classe deuxième, juste devant l'Arizona, aux États-Unis pour la capacité d'énergie solaire. La Californie revendique la première place d'un mile.)

Théoriquement, si chaque ferme de tabac de l'État de Tar Heel devait céder la place à la production d'énergie solaire, il y aurait un potentiel de production de 30 gigawatts. C'est assez de jus pour alimenter tout l'État à travers un été étouffant du Piémont. "À long terme, les producteurs de tabac devraient gagner plus d'argent en cultivant des rayons solaires pour l'énergie au lieu de cultiver une composante de cigarettes", conclut Michigan Tech News.

Les chercheurs notent que les gouvernements des États locaux devraient intervenir et aider les producteurs de tabac à faire le changement, étant donné que le coût en capital de l'installation d'un système solaire à l'échelle des services publics est généralement formidable. Avec un soutien financier subventionné par l'État, les propriétaires fonciers seraient plus susceptibles de franchir le pas. (Au niveau fédéral, il est difficile d'imaginer un soutien pour un bouleversement du tabac à l'énergie solaire à grande échelle qui se produira de si tôt.)

En plus des effets positifs sur la santé associés à la diminution du nombre d'Américains qui soufflent sur les cigarettes, Krishnan et Pierce estiment que la transformation complète des champs de tabac de la Caroline du Nord en centrales solaires aiderait à prévenir 2 000 décès par an attribuables à la pollution de l'air, car l'énergie propre remplace l'énergie au charbon .

"Les avantages économiques pour les anciens producteurs de tabac qui optent pour l'énergie solaire sont agréables", a déclaré Pearce au Michigan Tech News, "mais le véritable avantage est dans les vies américaines sauvées à la fois de la prévention de la pollution et de l'arrêt du tabac."

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