Le continent australien est désormais entièrement recouvert de chats sauvages

Terre d'une beauté stupéfiante, l'Australie abrite également une grande variété de créatures qui ne rendent pas vraiment service à l'office national du tourisme: pythons mangeurs de crocodiles, bébés canidés, canidés en colère, et au moins un indigène espèce avec le mot «mort» dans son nom. La faune, semble-t-il, est plus mortelle et infiniment plus féroce en bas que sur les autres continents.

Cependant, ce ne sont pas les bêtes les plus redoutables d'Australie qui font régulièrement perdre la vie aux écologistes. Ce sont les intrus mignons et apparemment bénins - le renard roux, le lapin et le vieux chat ordinaire - qui font le plus de ravages sur la faune indigène et les habitats naturels vulnérables.

Pour les amoureux de tout ce qui est félin, le simple fait que les chats - en particulier les chats sauvages - sont l'un des animaux les plus destructeurs, sinon le plus, dans un comté regorgeant positivement de serpents et d'araignées venimeuses de grande taille ne s'enregistrent pas tout à fait. . Comment diable les chats domestiques, sauvages ou non, peuvent-ils être aussi décriés? Et dans quelle mesure l'épidémie de chats sauvages en Australie pourrait-elle être répandue dans un pays aussi vaste et accidenté que l'Australie?

Assez répandu.

Selon un nouveau rapport publié dans la revue Biological Conservation, les chats sauvages couvrent une stupéfiante 99, 8 pour cent de la masse terrestre australienne avec une densité de 1 chat par kilomètre carré. Comme l'a rapporté The Guardian, ce minuscule ruban de terre sans chat est limité à une petite poignée d'îles, dont certaines avaient auparavant des populations de chats sauvages jusqu'à leur éradication. Seize réserves continentales clôturées, qui ont toutes pris des mesures importantes pour éloigner les chats sauvages et autres prédateurs, jouent également un rôle.

Le rapport, qui rassemble des données tirées de 100 études différentes menées par une équipe de 40 scientifiques environnementaux de premier plan, estime le nombre total de chats sauvages en Australie entre 2, 1 et 6, 3 millions - pas autant que ce qui avait été estimé précédemment. Les estimations de la population, qui fluctuent en fonction de la disponibilité des proies, incluent uniquement les vrais chats sauvages et non les chats typiques des ruelles errantes qui ont été socialisés avec les humains.

Ce n'est pas parce que ce chiffre est nettement inférieur aux estimations précédentes de 20 millions que c'est une bonne chose. En fait, c'est alarmant. Les scientifiques australiens reconnaissent depuis longtemps la menace que représentent les chats sauvages, en particulier leur contribution directe au déclin et à l'extinction de dizaines d'espèces indigènes, notamment le bilby, un marsupial vivant dans le désert, et le numbat, une curieuse créature diurne qui pourrait être mieux décrite comme l'adorable amour d'un écureuil et d'un fourmilier. Si quoi que ce soit, les nombres inférieurs ont des experts inquiets de ce qu'il voudrait s'il y avait vraiment 20 millions de chats sauvages à travers l'Australie comme on le croyait précédemment. Les dommages causés par une population de plus de la moitié de ce chiffre sont suffisamment dévastateurs.

«Cela souligne simplement à quel point les chats sont puissants pour la faune australienne, car il ne faut vraiment pas beaucoup de chats pour avoir un effet négatif significatif», explique le Dr Sarah Legge, chercheuse à l'Université du Queensland, au Guardian.

Mis à part l'Antarctique, l'Australie est le seul continent sur Terre avec une faune indigène à évoluer sans chat. À son tour, la faune indigène qui existe depuis des siècles sans la menace de machines à tuer les félins est encore plus vulnérable. Bien que l'histoire d'origine des chats en Australie varie parfois, il est généralement admis - et soutenu par une étude approfondie menée en 2015 - que les chats domestiques sont arrivés sur le continent du début au milieu du XIXe siècle à bord de navires européens. Bien sûr, ces premiers chatons australiens n'étaient pas du tout néfastes. Tout comme la boule de poils bien-aimée qui peut être recroquevillée pour vous en ce moment, ils sont arrivés comme des animaux domestiques - c'est-à-dire des animaux de compagnie avec un talent très pratique pour la lutte antiparasitaire.

Il n'a pas fallu longtemps pour que les chats errants - ou «sans abri» - se multiplient dans les centres de population côtière en croissance d'Australie et, à partir de là, les chats sauvages ont suivi, se propageant rapidement à travers le continent vers les vastes zones intérieures peu peuplées - l'Outback australien. Et pour être clair, les chats sauvages ne sont pas des chats sauvages. D'un point de vue scientifique, les millions de chats responsables de la chasse et de la mort de sept animaux en moyenne - oiseaux, rongeurs, petits marsupiaux, etc. - chacun et chaque jour à travers l'Australie sont des chats domestiques de bout en bout. Cependant, leur absence totale - ou très sporadique - d'interaction avec les humains les amène à adopter des comportements sauvages.

Le numbat, un marsupial petit et sans poche également connu sous le nom de fourmilier bagué, est une espèce en voie de disparition. Alors que la population de chats sauvages d'Australie augmente, le nombre de numbat a diminué à des niveaux précaires. (Photo: dilettantiquity / flickr)

Down Under: où les chats sauvages sont plus répandus qu'Internet

Comme de nombreux médias l'ont souligné, les chats sauvages bénéficient d'une couverture plus étendue en Australie que sur Internet. Environ 85, 1% du pays ont accès à Internet, un portail à partir duquel saliver des photos d'adorables bébés moggies et lire des histoires de tendances sur les amoureux des chats mâles sans vergogne.

Alors, où exactement en Australie les populations de chats sauvages sont-elles les plus denses?

Selon les nouvelles découvertes, les densités de chats sauvages d'Australie sont les plus élevées sur les petites îles qui n'ont pas encore éradiqué les populations existantes. Les chats sauvages en contrebas peuvent être trouvés dans à peu près tous les types d'habitats, aussi extrêmes soient-ils, bien qu'ils préfèrent les zones intérieures avec des précipitations minimales aux régions côtières plus humides. À la surprise des chercheurs, il a également été constaté dans de nombreux cas que les densités de chats sauvages étaient les mêmes à l'intérieur et à l'extérieur des réserves de conservation australiennes établies comme les parcs nationaux qui défendent les espèces indigènes mais, évidemment, ne font pas assez pour garder les espèces envahissantes prédatrices comme des chats dehors.

Les chats sauvages se trouvent également en grand nombre dans les villes australiennes où ils vivent parmi les humains tout en ayant peu ou pas d'interaction avec eux. On pense que la densité des chats sauvages dans les zones urbanisées est 30 fois plus élevée que dans les zones non développées où ils se sont adaptés au fil du temps à des conditions incroyablement difficiles.

Graphique: Département de l'énergie et de l'environnement

"Pour le moment, les chats sauvages sapent les efforts des responsables de la conservation et des équipes de rétablissement des espèces menacées à travers l'Australie", a déclaré Legge dans un communiqué de presse. "En plus de s'attaquer aux espèces menacées qui se trouvent dans et à proximité des zones urbaines, ces chats sauvages urbains peuvent fournir une source de chats sauvages aux zones de brousse."

Les principales conclusions du rapport - un nombre moins élevé de chats sauvages couvrent une plus grande partie de l'Australie qu'on ne le pensait auparavant - ont incité les scientifiques à continuer de faire pression pour des moyens rapides, efficaces et humains d'éradication de masse. Gregory Andrews, le premier commissaire australien aux espèces menacées du ministère de l'Environnement et de l'Énergie, note que le rapport "" réaffirme l'importance d'objectifs ambitieux pour abattre les chats sauvages ".

Andrews, un ancien diplomate dont la position implique de «sensibiliser et soutenir la lutte australienne contre l'extinction», ajoute: «Cette nouvelle science montre que la densité des chats sauvages en Australie est plus faible qu'en Amérique du Nord et en Europe, et pourtant les chats sauvages ont été dévastateurs pour notre faune. "

Ce petit gars, l'un des plus de 2 millions, est l'ennemi numéro un en matière de protection des quelque 400 espèces considérées comme menacées ou vulnérables en Australie. (Photo: Aidan / flickr)

Faire la guerre à une espèce envahissante difficile à éradiquer

En 2015, l'ancien ministre de l'Environnement, Greg Hunt, a annoncé un ambitieux complot visant à éradiquer 2 millions de chats sur une période de cinq ans - une dent considérable qui ne serait que bénéfique pour la faune indigène australienne en déclin, qui, par-dessus toutes les autres menaces, notamment la perte d'habitat, a souffert le plus aux pattes des chats sauvages.

Alors que les scientifiques et la communauté de conservation de la faune sauvage d'Australie ont largement adopté le plan d'attaque de Hunt, de nombreux activistes animaliers ont fustigé la «guerre contre les chats sauvages» du gouvernement. «Les opposants vocaux au système de contrôle des chats sauvages comprennent Brigitte Bardot et la chanteuse (non australienne) - l'auteur-compositeur Morrissey, qui a qualifié les chats en question de «2 millions de versions plus petites de Cecil le Lion».

En réponse, Andrews a écrit une lettre ouverte aux détracteurs du plan, notant que les chats sauvages ont servi de «contributeur majeur» à l'extinction d'au moins 27 animaux indigènes - «de charmantes créatures, riches en importance dans la culture indigène australienne, et autrefois jouant des rôles importants dans l'écologie de notre pays. » Andrews ajoute: "Nous ne voulons plus perdre d'espèces comme celles-ci."

Bien que le plan gouvernemental pour débarrasser le pays de ses chats sauvages soit en grande partie une affaire de poison et de piège, le Guardian rapporte que les écologistes ont proposé diverses idées alternatives de réduction de la population, y compris la reconstruction d'habitats naturels pour donner de petits marsupiaux - un souper préféré de chats sauvages - le dessus avec des voies d'évacuation supplémentaires et plus de cachettes. Un plan très vanté consisterait en fait à augmenter le nombre de chiens sauvages emblématiques de l'Australie, le dingo, dans les zones de chats sauvages lourds qui sont également partagées avec des espèces vulnérables.

Les dingos ne terroriseraient pas nécessairement les chats et ne les chasseraient pas comme les chiens ont l'habitude de le faire. Un prédateur au sommet, Dingoes tuerait et mangerait les chats sauvages envahissants (et, potentiellement, les bovins, ce qui est le principal inconvénient de cette approche). Cela, à son tour, protégerait indirectement les animaux indigènes à risque qui sont normalement la proie des dingos et des chats sauvages. Après tout, si vous êtes au sommet de la chaîne alimentaire, pourquoi vous embêter avec les petits trucs alors qu'il y a littéralement des millions de grands prédateurs à prendre immédiatement?

Dans les zones urbaines où les dingos ne sont pas exactement un moyen de dissuasion pratique, les contribuables australiens ont été quelque peu choqués d'apprendre récemment que le poulet frit, KFC en particulier, constitue un superbe appât pour chat sauvage. Tel que rapporté par The Guardian, une enquête sur l'utilisation de cartes de crédit financées par les contribuables parmi le personnel de Parks Victoria a révélé 260 $ AUD dépensés en poulet frit dans un seul endroit de KFC sur une période de quatre mois. Alors que les dépenses ont réussi à éveiller des sourcils envieux, un membre du personnel de Parks Victoria a expliqué: "KFC est largement connu pour être l'appât le plus efficace pour attirer les chats sauvages."

"Le poulet frit est inclus dans les directives nationales pour le piégeage des chats sauvages et est utilisé en raison de son parfum et de sa fraîcheur prolongée", a déclaré Alan Robley, un scientifique de l'Institut Arthur Rylah pour la recherche environnementale à Melbourne.

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