Le monde étonnamment étrange et magnifique des lichens

Le lichen est quelque chose que nous voyons couramment pousser sur des rochers ou des branches d'arbres, sur de vieilles clôtures en bois et des souches pourries. Mais à quelle fréquence vous arrêtez-vous vraiment pour méditer sur les lichens? Probablement pas souvent. Et pourtant, les lichens sont étonnamment fascinants ... et étranges ... et beaux!

Malgré leur apparence, les lichens ne sont pas des plantes. Ils ne font pas non plus partie de la famille des champignons. C'est un organisme composite unique, le résultat d'une relation symbiotique d'organismes provenant de trois royaumes, le principal partenaire étant un champignon. Comme le dit Lichens d'Amérique du Nord, "Les champignons lichens (royaume des champignons) cultivent des partenaires qui fabriquent des aliments par photosynthèse. Parfois, les partenaires sont des algues (royaume Protista), d'autres fois des cyanobactéries (royaume Monera), anciennement appelées algues bleu-vert. Certains des champignons entreprenants exploitent les deux à la fois. " Une étude publiée dans Science a révélé qu'en plus des champignons et des algues, les lichens comprennent également des levures. Cette levure apparaît dans le cortex de lichen et contient deux champignons non apparentés. Les lichens sont leur propre genre d'être.

Ils sont également incroyablement abondants, trouvés partout des forêts tempérées à la toundra froide glacée, des tropiques aux déserts. Ils sont la végétation dominante sur pas moins de 8% des terres sur Terre, capables de survivre là où de nombreuses autres espèces végétales n'ont aucune chance.

Le lichen semble déjà bien plus complexe que vous ne le pensiez probablement. Et ce n'est que le début de l'histoire.

Les lichens poussent à la surface des roches granitiques. (Photo: Gregory A. Pozhvanov / Shutterstock)

Les espèces de lichens sont capables de survivre dans des environnements extrêmement extrêmes. «Les lichens poussent dans les endroits restants du monde naturel qui sont trop durs ou limités pour la plupart des autres organismes», selon le site Web Lichens of North America. "Ils sont des pionniers de la roche nue, du sable du désert, du sol nettoyé, du bois mort, des os d'animaux, du métal rouillé et de l'écorce vivante. Capables de se fermer métaboliquement pendant les périodes de conditions défavorables, ils peuvent survivre à des températures extrêmes, à la chaleur, au froid et à la sécheresse." "

Il est intéressant de penser au lichen comme à des «pionniers», mais ils le sont en quelque sorte. Ils existent en réunissant deux ou plusieurs formes de vie qui ont besoin l'une de l'autre pour prospérer. Ce faisant, ils créent une vie plus abondante là où elle ne se trouverait pas normalement - colonisant essentiellement de nouvelles frontières et invitant d'autres espèces à se développer dans des zones autrement stériles. Ils sont également autosuffisants. Ils ne se nourrissent pas de la surface sur laquelle ils poussent, comme le font les parasites, mais créent plutôt leur propre nourriture par photosynthèse en utilisant les algues à partir desquelles ils sont partiellement fabriqués.

Le lichen bijou, également appelé lichen bijou de roche, est un type de lichen croustillant capable de se développer dans les zones difficiles, même à la surface des roches. (Photo: gubernat / Shutterstock)

Si le lichen est en partie champignon et en partie algue, qu'est-ce que le lichen exactement? Le corps principal d'un lichen est appelé thalle. Sur cette base, les espèces de lichens sont classées en trois catégories principales: croustillantes, feuillues et arbustives. Certaines autres formes, notamment les types squamulose, filamenteux et gélatineux, sont reconnues, mais la plupart du temps, elles relèvent des trois catégories générales. Donc, même si vous ne savez pas quelle espèce vous regardez, vous pourrez au moins savoir si elle est croustillante, feuillue ou arbustive.

Les lichens de Cladonia, également connus sous le nom de lichens en coupe, ainsi que la mousse miniature poussent sur un rocher vertical dans la forêt de Carélie, en Russie. (Photo: Gregory A. Pozhvanov / Shutterstock)

Le lichen du soldat britannique est une espèce de lichen en coupe. La partie rouge du thalle est la partie qui fabrique les spores, permettant la reproduction. (Photo: Kim Foote / Shutterstock)

Les scientifiques pensaient à l'origine que les lichens étaient des organismes très précoces, se dirigeant de la terre à l'eau et ouvrant la voie à la croissance des plantes. Mais une étude de 2019 a révélé qu'ils étaient beaucoup plus jeunes qu'on ne le pensait à l'origine.

"Quand nous regardons les écosystèmes modernes, et que nous voyons une surface nue comme un rocher, souvent les lichens sont la première chose à y pousser, et finalement vous obtiendrez des plantes qui y pousseront aussi", Matthew Nelsen, auteur principal de l'article et un chercheur au Field Museum, a déclaré dans un communiqué. "Les gens ont pensé que c'était peut-être la façon dont fonctionnait l'ancienne colonisation des terres, mais nous constatons que ces lichens sont en fait arrivés plus tard dans le jeu que les plantes."

Le lichen des chiens pousse parmi les mousses et autres lichens en Écosse. (Photo: Jan Holm / Shutterstock)

La mousse de renne est un type de lichen arbustif qui pousse dans de nombreux endroits, en particulier dans la toundra arctique. (Photo: / Shutterstock)

Ce n'est pas très surprenant lorsque le lichen est confondu avec de la mousse, surtout lorsque le nom est la première chose à induire en erreur. La mousse de renne ou mousse de caribou est un lichen, une source de nourriture importante pour le caribou. Il est également parfois utilisé comme aliment ou remède naturel pour l'homme pour les calculs rénaux ou même les onguents antibactériens. En fait, il y a une longue histoire de lichens utilisés par les humains à diverses fins, et ils sont toujours à l'étude pour leur valeur médicinale. Selon l'Ohio State University, «la recherche avec des lichens dans le monde suggère que ces organismes sont prometteurs dans la lutte contre certains cancers et infections virales, y compris le VIH».

Pendant ce temps, les lichens sont utilisés depuis longtemps comme pigment naturel pour la teinture des tissus et de la laine. Ils sont également séchés et utilisés dans l'art, en particulier dans les modèles réduits de construction par les architectes aux amateurs de chemin de fer. Vous pouvez très bien avoir utilisé du lichen dans vos propres devoirs d'école lors de la création de modèles réduits de fermes, de missions ou de villes pour des projets de classe.

Les lichens en coupe ressemblent à une minuscule forêt d'arbres. (Photo: PHOTO FUN / Shutterstock)

Le lichen est utilisé comme pigment pour les colorants depuis des siècles. Il n'est pas difficile de comprendre pourquoi lorsque vous voyez ce genre de couleurs vives. (Photo: LFRabanedo / Shutterstock)

Les lichens ont une croissance incroyablement lente - nous parlons de millimètres ou moins par an pour de nombreuses espèces. Mais avec une croissance lente vient la longévité, et comme c'est généralement le cas avec les organismes à croissance lente, ils sont parmi les êtres vivants les plus anciens de la planète. Dans son livre "The Oldest Living Things", Rachel Sussman documente des lichens cartographiques au Groenland qui ont entre 3 000 et 5 000 ans.

Pour parer aux dangers d'être un organisme stationnaire dans un monde en mouvement, les lichens ont développé une incroyable gamme de défenses, y compris "un arsenal de plus de 500 composés biochimiques uniques qui servent à contrôler l'exposition à la lumière, repousser les herbivores, tuer les microbes attaquants, et décourager la concurrence des plantes ", selon le site Lichens of North America. "Parmi ceux-ci, de nombreux pigments et antibiotiques ont rendu les lichens très utiles aux populations des sociétés traditionnelles."

Cette longévité est cependant menacée. Selon UC Berkeley, "La menace la plus sérieuse pour la santé continue des lichens n'est pas la prédation, mais l'augmentation de la pollution de ce siècle. Plusieurs études ont montré de graves impacts sur la croissance et la santé des lichens résultant de la pollution atmosphérique des usines et des villes. Parce que certains lichens sont si sensibles qu'ils sont maintenant utilisés pour évaluer rapidement et à moindre coût les niveaux de toxines atmosphériques en Europe et en Amérique du Nord. "

Les lichens croustillants peuvent ressembler à un film dur poussant sur une surface (Photo: Worraket / Shutterstock)

Prenant de nombreuses textures et couleurs, les lichens peuvent être une partie exceptionnellement belle d'un écosystème. (Photo: Sarah2 / Shutterstock)

Les lichens ont de nombreuses utilisations, dont la moindre nous en apprend davantage sur la santé de notre environnement et le rôle potentiel qu'ils jouent dans la médecine humaine (Photo: Kurkul / Shutterstock)

Note de l'éditeur: cette histoire a été initialement publiée en mars 2015 et a depuis été mise à jour avec de nouvelles informations.

Articles Connexes