Le mystère curieux de Shell Grotto of Margate

Selon une histoire, en 1835, James Newlove a envoyé son fils Joshua dans un trou de terre qui est apparu soudainement alors qu'il creusait un étang à canards. Newlove était le maître d'école d'une école de garçons locale à Margate, Kent au Royaume-Uni, et quand Joshua a émergé avec une histoire de vastes passages secrets bordés de mosaïques de coquillages complexes, la vie et la carrière de Newlove ont changé pour toujours.

Dans le processus, le monde a également gagné un trésor mystifiant.

Le père et le fils avaient découvert la grotte de Shell située tranquillement sous un champ de ferme ordinaire - un mystère magnifique qui n'est toujours pas résolu aujourd'hui. Personne ne sait qui a traversé les gisements de craie souterraine de Kent pour créer cette étonnante caverne souterraine avec ses 70 pieds de passerelles sinueuses menant à une grande chambre. On ne sait pas non plus comment ils ont transporté quelque 4, 6 millions d'obus et ont minutieusement orné presque toutes les surfaces - les murs et les plafonds voûtés, tous de 2000 pieds carrés - avec des symboles et des dessins exquis et énigmatiques.

Était-ce un ancien temple utilisé pour les rituels païens? Une salle de réunion pour un culte secret? Ou même une grotte d'homme élégante pour un noble aimant les coquillages?

Gros plan d'une mosaïque. Presque toutes les surfaces des passages souterrains de Shell Grotto sont recouvertes de motifs ornés entièrement créés de coquillages. (Photo: Emőke Dénes / Wikimedia Commons)

Une question délicieusement sans réponse

Depuis que Newlove a ouvert la Shell Grotto aux visiteurs en 1838, les théories ne manquent pas, mais les réponses définitives sont restées obstinément hors de portée.

Située à 90 minutes en train de Londres sur la côte sud-est de l'Angleterre, la Shell Grotto continue d'être une attraction touristique populaire dans la vieille ville balnéaire de Margate. Le champ agricole qui recouvrait autrefois la grotte a cédé la place aux rues de la ville. Vous ne devineriez jamais qu'un réseau caverneux de passages décorés se trouve sous ce quartier résidentiel à l'allure ordinaire au cœur de la ville.

Vue aérienne de la boutique du musée Shell Grotto (centre) située dans un quartier résidentiel calme de Margate. En dessous se trouvent les magnifiques passages couverts de mosaïques. (Photo: Google Maps)

La grotte est maintenant détenue et exploitée par Sarah Vickery, qui en est tombée amoureuse lors de visites régulières lorsqu'elle était enfant et a décidé d'acheter lors de sa mise en vente en 2001. Construite en forme de serpentine, les visiteurs suivent un passage d'entrée incurvé vers un rotonde avec un dôme qui s'ouvre sur le ciel. De là, ils suivent un passage serpentin en forme de S, qui mène à une grande salle d'autel rectangulaire. La plupart des coquilles qui tapissent les murs (principalement des moules, des buccins, des huîtres, des coques, des limpits et des coquilles de rasoir) sont originaires de la côte anglaise et ont probablement été ramassées à proximité.

Les quelque 4, 6 millions de coquilles qui ornent la grotte ont probablement été collectées localement près de la ville balnéaire de Margate. (Photo: Martin Hearn / flickr)

La grotte a subi des dégâts d'eau au fil des ans, et un mur a été entaché par une explosion par des bombardiers allemands en 1940. Les obus sont également assombris par des dépôts de carbone provenant de lampes à gaz qui étaient utilisées avant l'électrification de la grotte au début des années 1930.

Malgré tout cela, la gamme de soleils abstraits, d'étoiles, d'arbres, de coeurs et de fleurs qui remplissent ses espaces restent pour la plupart intacts et à couper le souffle. C'est leur signification qui reste un casse-tête, principalement parce que les symboles ne sont pas conformes à une seule culture ou période de temps.

Fabriqués à partir de millions de coquillages, les motifs en mosaïque restent un mystère car ils ne sont pas spécifiques à une culture ou à une période. (Photo: Ben Sutherland / flickr)

À quoi servait-il?

Au fil des ans, les chercheurs ont dressé une liste intrigante des utilisations possibles de la grotte (qui aideraient également à déchiffrer les conceptions de la mosaïque). Parmi eux: un espace de culte préhistorique, un ancien temple romain ou phénicien construit pour les rituels païens, une grotte de contrebandier et même une "folie" amusante éclos par un aristocrate inconnu du XVIIIe siècle. Certaines de ces théories, mais pas toutes, ont depuis été démenties.

Une explication plus récente vient de Mick Twyman de la Margate Historical Society, qui a conclu en 2006 que la grotte avait été construite par les Templiers au XIIe siècle et que la chambre de l'autel était un temple pour les rituels maçonniques. Ses recherches suggèrent que le dôme ouvert situé dans la rotonde pourrait avoir été construit pour fonctionner comme un calendrier solaire.

Une théorie suggère que le dôme ouvert de la rotonde pourrait avoir fonctionné comme un calendrier solaire. (Photo: Martin Hearn / flickr)

Une autre théorie plausible de la Kent Archaeological Society soutient que la grotte est en fait une mine de craie médiévale, qui a été agrandie et décorée au 17e ou 18e siècle dans un but indéterminé.

Ce qui nous ramène à qui, pourquoi et comment, comme l'explique la vidéo de la BBC ci-dessous.

L'énigme de ce magnifique joyau caché semble destinée à rester non résolue.

Articles Connexes