Le pluriel de la pieuvre est-il une pieuvre ou une pieuvre?

Il est difficile de ne pas être impressionné par une pieuvre. Non seulement c'est l'un des invertébrés les plus intelligents de la Terre, mais il semble qu'il provienne d'une autre planète. Il a une peau psychédélique, des compétences de changement de forme et huit bras qui détiennent les deux tiers de ses neurones. Une pieuvre sauvage utilise son cerveau étranger et diffus pour trouver des proies et échapper aux prédateurs. En captivité, il épate les humains en résolvant des labyrinthes, en utilisant des outils, en s'échappant des réservoirs et en prenant des photos de nous.

Cependant, l'un des mystères les plus épineux de la pieuvre concerne davantage l'étymologie que la biologie. L'animal peut être un sur un million, mais comment appelons-nous deux ou plusieurs d'entre eux? S'agit-il de "poulpes"? Sont-ils des "poulpes"? Ou y a-t-il un autre mot encore plus ésotérique qui est techniquement le plus correct?

Oui, oui et oui. Rien n'est jamais simple avec des octopodes.

"Octopi" est un pluriel couramment utilisé, et il semble logique. Après tout, les mots similaires qui se terminent par -us sont pluralisés avec une terminaison -i, comme foci, loci ou alumni. Mais si focus, locus et alumnus sont des mots latins, octopus vient du grec ancien.

Comme l'explique le grammairiste, les poulpes "n'ont pas de base étymologique". Il n'existe qu'en raison d'une erreur moderne selon laquelle le poulpe vient du latin. Son origine réelle est le mot grec oktopous, qui signifie littéralement «huit pieds». Le -us dans le poulpe est donc une relique du pous grec pour «pied», pas la terminaison latine masculine de deuxième déclinaison dont la forme plurielle est -i. Cela signifie que le pluriel correct est octopodes, mais comme l'ajoute le Dictionnaire étymologique en ligne, «les poulpes fonctionnent probablement mieux en anglais».

Combien de chatouilles faut-il pour faire rire une pieuvre? Dix chatouilles. (Photo: Mana Photo / Shutterstock)

Plus que rencontre le «je»

Il convient de noter que la pieuvre est un mot grec latinisé, bien qu'il vienne à l'anglais via le nouveau latin, alias latin scientifique, pas la langue de la Rome antique. La première utilisation connue du mot remonte à 1758.

Il convient également de noter que l'anglais utilise beaucoup de mots du latin et de langues plus récentes, souvent sans conserver leur pluriel d'origine. En latin, par exemple, le pluriel correct de "cirque" serait circi . Donc, même si le poulpe était un vrai mot latin, nous n'aurions aucune obligation en 2015 de dire poulpe. La plupart des dictionnaires incluent les pluriels anglicisés «focus» et «terminus» comme alternatives aux foyers et aux terminus, et beaucoup autorisent désormais les octopi comme pluriel secondaire au lieu des poulpes ou des octopodes.

Au moins, la pieuvre n'est pas seule dans cette ambiguïté linguistique. Le rhinocéros, l'hippopotame et l'ornithorynque sont tous dans le même bateau, coincés avec des noms grecs latinisés et des pluriels contestés. En grec, rhinokeros signifie «cornes de nez», hippopotame signifie «cheval de rivière» et ornithorynque signifie «à pieds plats». Leurs pluriels anglais préférés sont les rhinocéros, les hippopotames et les ornithorynques, mais le dictionnaire Merriam-Webster répertorie également des formes alternatives -i plurielles pour les trois.

Octopi est toujours basé sur une idée fausse, souligne Oxford Dictionaries, et il reste moins courant dans l'écriture éditée que les pieuvres. Mais cela ne signifie pas que c'est faux - en fait, cela met en évidence un point important sur les mots en général. Le langage est un reflet fluide et issu de la foule de ses créateurs humains, donc tout mot est correct si suffisamment de gens l'utilisent et le comprennent (oui, même une abomination comme "irregardless").

De plus, plus nous passons de temps à discuter de la sémantique, moins nous aurons de temps pour nous préparer au renversement inévitable de la civilisation par les poulpes superintelligents. Je veux dire des octopodes.

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