Le rorqual bleu de l'Antarctique fait un retour «sans précédent»

Nous voyons beaucoup plus du plus grand animal de la planète.

Une équipe de scientifiques dirigée par le British Antarctic Survey (BAS) a dénombré 55 rorquals bleus de l'Antarctique au cours de leur expédition de 2020 dans l'île subantarctique de Géorgie du Sud - un nombre qu'ils ont qualifié de "sans précédent".

En plus des rorquals bleus de l'Antarctique, l'équipe a enregistré 790 rorquals à bosse au cours de l'enquête de 21 jours et a estimé qu'il y en a maintenant plus de 20 000 se nourrissant de l'île de façon saisonnière.

La population de rorquals bleus en Géorgie du Sud a été presque décimée par la chasse commerciale à la baleine qui a commencé en 1904, selon WWF-UK. Bien que des protections aient été mises en place par la Commission baleinière internationale dans les années 1960, la chasse commerciale n'a été officiellement interdite qu'en 1986.

Enfin, après plus de trois décennies de protections, la population de baleines semble rebondir.

"Après trois ans d'enquêtes, nous sommes ravis de voir autant de baleines visiter la Géorgie du Sud pour se nourrir à nouveau", a déclaré dans un communiqué le Dr Jennifer Jackson, écologiste des baleines à BAS. "C'est un endroit où la chasse à la baleine et la chasse au phoque ont été effectuées de manière intensive. Il est clair que la protection contre la chasse à la baleine a fonctionné, les baleines à bosse étant maintenant observées à des densités similaires à celles d'un siècle plus tôt, lorsque la chasse à la baleine a commencé en Géorgie du Sud."

En 2018, les rorquals bleus n'ont été aperçus qu'une seule fois et détectés acoustiquement lors de l'enquête de l'équipe BAS en Géorgie du Sud. Seulement deux ans plus tard, ils ont été aperçus trois douzaines de fois pour un total de 55 animaux.

Dans certains cas, lors de la dernière enquête, les chercheurs ont pu obtenir des échantillons de "souffle" de peau et d'évent pour en savoir plus sur la santé des baleines qu'ils ont observées, rapporte la BBC.

"Pour une espèce aussi rare, il s'agit d'un nombre sans précédent d'observations et suggère que les eaux de la Géorgie du Sud restent un important terrain d'alimentation d'été pour cette espèce rare et mal connue", a déclaré BAS dans son communiqué.

L'histoire de la baleine bleue de l'Antarctique

Les rorquals bleus étaient abondants dans les eaux antarctiques jusqu'à ce que les baleiniers s'y installent en 1926 et plus tard. (Photo: Andrew Sutton / Shutterstock)

En 1926, on pensait qu'il y avait jusqu'à 125 000 rorquals bleus antarctiques adultes. Lorsque l'explorateur de l'Antarctique et baleinier norvégien Carl Larsen s'est rendu pour la première fois en Géorgie du Sud, il a été impressionné par la population de baleines et a immédiatement demandé un permis pour y ouvrir une station baleinière, selon BAS. Il aurait déclaré: "Je les vois par centaines et par milliers".

Peu de temps après, de nombreuses stations baleinières ont commencé à s'ouvrir le long de la côte. La chasse à la baleine a fait un bilan incroyable, et le nombre de rorquals bleus de l'Antarctique est tombé à seulement 1000 dans les années 60. Pendant des décennies, les baleines ont rarement été repérées le long de la côte sud de la Géorgie.

Alors que l'effet des protections commençait à se faire sentir, le nombre de population est passé à 3 000 en 2018, selon l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN), qui classe la baleine bleue de l'Antarctique comme "en danger critique d'extinction".

La chasse à la baleine étant interdite, les principales menaces pesant sur le rorqual bleu sont aujourd'hui les collisions avec les navires et l'enchevêtrement dans les engins de pêche, rapporte la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) Fisheries.

Une présence massive

Les rorquals bleus peuvent mesurer jusqu'à 30 mètres et peser jusqu'à 200 tonnes. Selon le National Geographic, la langue d'une baleine bleue peut peser autant qu'un éléphant et son cœur autant qu'une voiture. Le carnivore massif peut vivre de 80 à 90 ans en moyenne.

Pour garder leurs énormes corps prospères, les baleines survivent sur de minuscules créatures ressemblant à des crevettes appelées krill. Pendant la haute saison d'alimentation, un gros rorqual bleu adulte peut manger jusqu'à 6 tonnes de krill en une journée, selon la NOAA.

Non seulement ils sont gros; ils sont aussi très bruyants. Ce sont les animaux les plus bruyants sur Terre avec des appels atteignant 188 décibels, rapporte le WWF-UK. En comparaison, un jet est aussi fort que 140 décibels. La baleine a également un sifflet à basse fréquence qui peut être entendu sur des centaines de kilomètres. Les chercheurs pensent que cela est probablement utilisé pour attirer d'autres baleines.

Il existe cinq sous-espèces de rorquals bleus, dont le rorqual bleu de l'Antarctique (Balaenoptera musculus ssp. Intermedia). Le rorqual bleu se trouve dans tous les océans, sauf l'océan Arctique.

«Encore une bonne place pour eux»

Certains observateurs pourraient se demander si l'observation de ces énormes mammifères en Géorgie du Sud pourrait être un hasard. C'est peut-être juste une année particulièrement abondante pour la nourriture dans la région qui conduit les baleines dans la région ou peut-être qu'il n'y a pas beaucoup de proies ailleurs.

Mais Jackson de BAS dit à la BBC qu'elle croit que le nombre croissant de rorquals bleus est une tendance à long terme.

"Les données préliminaires ne suggèrent pas qu'il s'agit d'une année de krill particulièrement inhabituelle. Pas cette année, ni l'année dernière. Cela semble tout à fait normal", a-t-elle déclaré. "Donc, je pense que c'est positif. Nous savons qu'il y a 100 ans, la Géorgie du Sud était un bon endroit pour les rorquals bleus et maintenant, après des décennies de protection, il semble que les eaux du territoire soient à nouveau un bon endroit pour eux."

Articles Connexes