Les aliments ont-ils le même goût pour les animaux que pour nous?

Les animaux voient et sentent le monde différemment de nous, et la recherche montre que même les aliments que nous mangeons ont un goût différent selon les palais.

Alors que les vertébrés ont tous une langue, le nombre de papilles gustatives diffère selon les espèces. Et tout comme la force de notre odorat dépend du nombre de récepteurs olfactifs, la sensibilité gustative d'une espèce dépend du nombre de papilles gustatives qu'elle possède.

Les oiseaux ont généralement très peu de papilles gustatives. Par exemple, les poulets n'en ont qu'environ 30. Les humains, en revanche, en ont environ 10 000. Le meilleur ami de l'homme en compte environ 1700, tandis que les chats en moyenne un peu moins de 500.

Mais les herbivores comme les vaches et les porcs ont même battu les humains. Les vaches en ont environ 25 000 tandis que les porcs en ont 14 000.

"Les herbivores ont tellement de papilles gustatives car ils doivent être en mesure de savoir si une plante spécifique contient des toxines dangereuses", selon le Dr Susan Hemsley, professeur de sciences vétérinaires à l'Université de Sydney.

Mais le vrai gagnant en matière de sensibilité gustative est le poisson-chat. Ces habitants des bas à moustaches ont généralement plus de 100 000 papilles gustatives qui tapissent leur corps et sont concentrées autour de leur bouche.

Un goût avancé est essentiel pour le poisson-chat car il chasse dans des eaux troubles où la visibilité est faible.

Evolution du goût

Mais le goût n'est pas qu'un jeu de chiffres. Même si les chats avaient des milliers de papilles gustatives de plus que nous, ils ne pourraient toujours pas goûter la présence de sucre car ils n'ont pas besoin de cette capacité pour survivre.

En termes d'évolution, les animaux ont utilisé le goût pour déterminer si la nourriture est saine à manger. Un mauvais goût indique généralement qu'une substance est potentiellement nocive tandis qu'un bon goût indique un aliment digestible.

La plupart des langues des mammifères ont des récepteurs du goût, des protéines qui se lient aux substances entrantes et signalent le cerveau, qui interprète la sensation comme un goût.

Les humains ont cinq sortes de papilles gustatives - sucrées, salées, aigres, amères et umami (salées) - et les scientifiques soupçonnent que nous pourrions également goûter les graisses.

Mais tous les animaux n'ont pas ce large éventail de goûts. Prenez la capacité de goûter sucré, par exemple.

Le récepteur du goût sucré est composé de protéines couplées générées par deux gènes appelés Taslr2 et Taslr3. Cependant, les chats n'ont pas les 247 paires de bases d'acides aminés qui composent l'ADN de Taslr2, de sorte que les chats sont incapables de goûter aux bonbons.

Mais les chats ne sont pas les seules créatures qui n'ont pas cette capacité.

Des chercheurs du Monell Chemical Senses Center ont découvert qu'en plus des chats et de leurs parents sauvages comme les lions et les tigres, d'autres carnivores ont également des mutations génétiques qui les empêchent de goûter aux bonbons, y compris les dauphins et les otaries.

Pour les créatures omnivores comme les chiens, ces gènes sont toujours présents car la douceur est un signe de glucides, une importante source de nourriture pour les animaux qui consomment des plantes.

Parce que les chats sont des carnivores, les récepteurs de la douceur ne sont pas nécessaires à la survie. Cependant, les chats peuvent détecter des saveurs amères, ce qui les aide à éviter la viande rance.

Les chats peuvent également goûter quelque chose que les humains ne peuvent pas: l'adénosine triphosphate, une molécule qui fournit de l'énergie à chaque cellule vivante. (Il est présent dans la viande, c'est pourquoi les chats peuvent y goûter.)

Les chats et les chiens ont également des papilles gustatives spéciales adaptées à l'eau. Ce sens est situé au bout de la langue, la partie qui entre en contact avec l'eau pendant la consommation.

Bien que cette zone de la langue réponde toujours à l'eau, elle devient plus sensible lorsque l'animal mange quelque chose de salé et que le besoin en eau augmente.

Ceci est utile pour les animaux qui consomment beaucoup de viande, qui a une teneur élevée en sel.

Mais même les gens goûtent les aliments de différentes manières. En savoir plus à ce sujet dans la vidéo ci-dessous.

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Photos: (vache) John Haslam / flickr, (chat) yoppy / flickr

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