Les animaux veillent sur leurs morts, mais est-ce vraiment le deuil?

Les animaux pleurent-ils leurs morts?

Les exemples de comportement semblable au deuil abondent dans le monde animal. Les corbeaux, qui forment des liens de paire à vie, affluent vers le corps de leur défunt, plongeant et plongeant et émettant un appel qui appelle d'autres oiseaux.

Il y a des récits de chimpanzés et d'autres primates refusant d'abattre les corps de bébés morts et de les garder pendant des jours, même après le début de la décomposition. Dans un cas en Guinée, une mère a porté son bébé pendant 68 jours. Les scientifiques ont observé des bonobos martelant la poitrine de leurs morts, des éléphants s'attardant près des cadavres de leurs compagnons de troupeau décédés, et des chats et des chiens refusant de se nourrir lorsqu'un compagnon mourait.

D'autres mammifères semblent également pleurer la perte d'êtres chers. Les baleines sont connues pour transporter des veaux décédés après leur mort. Une mère de baleine orque - connue sous le nom de Tahlequah - a poussé cela à l'extrême, portant son veau mort pendant 17 jours sur 1 000 miles près de Puget Sound. Lorsque le veau est décédé pour la première fois, un résident de l'île de San Juan a repéré six autres orques femelles en deuil avec la mère. "Alors que la lumière diminuait, j'ai pu les regarder continuer ce qui semblait être un rituel ou une cérémonie", a déclaré le résident au Center for Whale Research. "Ils sont restés directement centrés dans le rayon de lune, même lorsqu'il se déplaçait. L'éclairage était trop faible pour voir si le bébé était toujours maintenu à flot. C'était à la fois triste et spécial d'être témoin de ce comportement."

Un tel comportement ressemble beaucoup au deuil, mais la science nous dit souvent qu'il y a un but évolutif ou adaptatif derrière de telles actions.

Les animaux, comme les humains, sont des créatures sociales. Ils forment des relations les uns avec les autres et à un moment donné, la mort met fin à ces relations. "Ils sont liés comme nous", a expliqué Barbara King, auteur de "How Animals Grieve", dans le magazine Time. "Nous sommes tous à l'écoute de la société et, à bien des égards, notre cerveau est même câblé de la même manière. Pourquoi les animaux ne pleurent-ils pas?"

Les preuves s'accumulent

Les études sur le cerveau semblent renforcer la cause du chagrin animal. Le deuil humain est facilité par le cortex frontal, le noyau accumbens et l'amygdale, et nous partageons cette anatomie de base avec de nombreux autres animaux. Certains chercheurs pensent que si les animaux pleurent, les mécanismes à l'œuvre peuvent être les précurseurs évolutifs de notre propre processus de deuil.

Il existe même des preuves scientifiques que les animaux peuvent pleurer. La chercheuse en primates Anne Engh a recueilli des échantillons de matières fécales d'un groupe de babouins au Botswana après avoir vu un prédateur tuer l'un des leurs. Elle a testé les échantillons pour des niveaux accrus de marqueurs de stress glucocorticoïdes (GC) et a constaté qu'il était élevé jusqu'à un mois après l'attaque. Elle était la plus élevée chez les babouins qui avaient des liens familiaux ou sociaux étroits avec la victime.

Mais malgré de telles preuves - ainsi que les témoignages personnels partagés par les biologistes, les gardiens de zoo et les propriétaires d'animaux domestiques - même les partisans de la théorie du chagrin animal se méfient de tirer des conclusions pour l'instant.

King fait remarquer que les corbeaux pourraient pleurer leurs morts, mais ils pourraient tout aussi bien enquêter sur le cadavre pour savoir ce qui l'a tué. Alors que certains primates portent leurs bébés morts pendant de longues périodes, ces mêmes animaux ont également été observés en train de s'accoupler, ce qui ne correspond pas à l'idée humaine de chagrin.

Pour l'instant, il est trop tôt pour dire si les animaux sont vraiment en deuil ou si nous sommes simplement en train de anthropomorphiser et de qualifier leur comportement de chagrin.

Note de l'éditeur: Cet article a été mis à jour depuis sa publication initiale en avril 2013.

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