Les arbres ont-ils un rythme cardiaque?

Les arbres ne semblent pas faire grand-chose. Parfois, leurs branches peuvent se balancer dans la brise et beaucoup d'entre elles laissent tomber des feuilles régulièrement. Mais il semble qu'il se passe beaucoup plus de choses avec les arbres que nous pensions.

Les chercheurs ont découvert que la nuit, de nombreux arbres déplacent périodiquement leurs branches de haut en bas. Cela suggère que peut-être les arbres pompent l'eau lentement vers le haut, laissant entendre que les arbres ont un semblant d'impulsion.

"Nous avons découvert que la plupart des arbres ont des changements périodiques de forme, synchronisés sur toute la plante et plus courts qu'un cycle jour-nuit, ce qui implique des changements périodiques de la pression de l'eau", a déclaré András Zlinszky de l'Université d'Aarhus aux Pays-Bas au New Scientist.

Pour une étude de 2017, Zlinszky et son collègue Anders Barfod ont utilisé le balayage laser terrestre haute résolution, une technique souvent utilisée en génie civil pour mesurer les bâtiments. Ils ont arpenté 22 arbres représentant différentes espèces sur une période de 12 heures au cours d'une nuit sans vent pour voir si leurs auvents avaient changé.

Dans plusieurs des arbres, les branches se déplaçaient d'environ un centimètre vers le haut ou vers le bas. Certains bougeaient jusqu'à 1, 5 cm.

Voici le changement de mouvement représenté sur un magnolia. (Photo: András Zlinszky / Twitter)

À la recherche d'un rythme cardiaque

Après avoir étudié l'activité des arbres nocturnes, les chercheurs ont proposé une théorie sur la signification du mouvement. Ils croient que la motion indique que les arbres pompent l'eau de leurs racines. C'est, en substance, un type de «battement de cœur».

Zlinszky et Barfod expliquent leur théorie dans leur dernière étude dans la revue Plant Signaling and Behavior.

"Dans la physiologie végétale classique, la plupart des processus de transport sont expliqués comme des flux constants avec des fluctuations dans le temps négligeables, en particulier au niveau de la plante entière, ou sur des échelles de temps plus courtes qu'un jour", a déclaré Zlinszky au New Scientist. "Aucune variation avec des périodes inférieures à 24 heures n'est supposée ou expliquée par les modèles actuels."

Mais les chercheurs ne savent pas comment un arbre réussit à pomper l'eau de ses racines vers le reste de son corps. Ils suggèrent peut-être que le tronc serre doucement l'eau, la poussant vers le haut à travers le xylème, un système de tissu dans le tronc dont la tâche principale est de transporter l'eau et les nutriments des racines aux pousses et aux feuilles.

Mouvements circadiens

En 2016, Zlinszky et son équipe ont publié une étude montrant que les bouleaux "s'endorment" la nuit.

Les chercheurs pensent que l'effet de chute des branches de bouleau avant l'aube est causé par une diminution de la pression d'eau interne de l'arbre. Sans photosynthèse la nuit pour favoriser la conversion de la lumière du soleil en sucres simples, les arbres conservent probablement leur énergie en relaxant les branches qui seraient autrement inclinées vers le soleil.

Ces mouvements de bouleau sont circadiens, suivant le cycle jour-nuit. Cependant, les chercheurs ne croient pas que les mouvements nouvellement découverts sont similaires car ils suivent généralement des périodes beaucoup plus courtes.

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