Les chevaux de Przewalski: 10 choses que vous ne saviez pas sur les derniers chevaux «sauvages» sur Terre

Nous considérons les chevaux comme des animaux domestiques, et ce n'est pas étonnant depuis que nous les élevons depuis des millénaires pour tout, de la chasse et du saut à l'élevage et à l'élevage en passant par les charrues et les charrettes lourdes. Au fil des siècles, certains chevaux sont devenus sauvages, comme le célèbre mustang américain, les chevaux de Camargue de France et les brumbies d'Australie. Nous les appelons sauvages, mais techniquement ils ne le sont pas. Cependant, contrairement aux équidés que nous avons l'habitude de voir dans les fermes ou d'errer sur les coteaux, le cheval du Przewalksi était considéré comme une race de cheval vraiment sauvage, n'ayant jamais été domestiqué par les humains.

Mais les conclusions surprenantes d'une étude génétique publiée dans Science ont révélé que la race longtemps considérée comme la dernière espèce de cheval complètement sauvage au monde est en fait un descendant des premiers chevaux soupçonnés d'avoir été domestiqués par l'homme. Les chevaux modernes ne peuvent pas être retracés à ces chevaux, donc quelque part sur le chemin, les humains ont à nouveau apprivoisé les chevaux.

"Nous, les scientifiques, sommes un peu tristes parce que nous pensons qu'un peu de biodiversité a été perdue, car il n'y a plus de chevaux sauvages", a déclaré à NPR Sandra Olsen, une archéologue de l'Université du Kansas. "Mais la réalité est qu'ils ont disparu il y a quelque temps."

S'il n'est pas vraiment sauvage, le cheval de Przewalski, originaire des steppes d'Asie centrale, est en danger. Voici 10 faits intéressants sur ces chevaux spéciaux et ce qui est fait pour les protéger.

1. Le cheval de Przewalski est une sous-espèce d'Equus ferus et est considéré comme le parent le plus proche du cheval domestique. Il est cousin des zèbres et de l'âne sauvage, qui appartiennent tous à la famille des équidés. La séparation entre les espèces de chevaux de Przewalski et les ancêtres des chevaux domestiques s'est produite il y a entre 120 000 et 240 000 ans.

2. Les chevaux de Przewalski portent le nom du colonel Nikolai Przewalski, qui fut le premier scientifique occidental à décrire l'espèce par écrit en 1878. Cependant, la première observation par un Européen s'est produite des siècles plus tôt, lorsque Johann Schiltberger a enregistré son observation au début des années 1400 au cours de un voyage en Mongolie alors qu'il était prisonnier des Turcs.

3. Le cheval du Przewalski a presque disparu jusqu'à l'extinction. Très peu en captivité ont survécu à la Seconde Guerre mondiale et le dernier individu sauvage a été repéré en 1969. L'espèce a été classée comme éteinte dans la nature dans les années 1960 jusqu'aux années 1990, lorsqu'un individu survivant a été trouvé dans la nature et dans d'autres bandes de captifs. -les chevaux de race ont été réintroduits avec un succès continu. Actuellement, environ 400 chevaux vivent à l'état sauvage et environ 2 000 individus dans des programmes d'élevage en captivité et des zoos, et le statut de l'espèce est désormais répertorié comme en voie de disparition.

Une jument de 12 ans nommée Ieda avec son nouveau poulain est dans les pâturages du Highland Wildlife Park en 2013 à Kingussie, en Écosse. Le poulain a été le premier cheval nouveau-né de Przewalski au parc en cinq ans. (Photo: Jeff J Mitchell / Getty Images)

4. Tous les chevaux de Przewalski vivants aujourd'hui descendent de 12 chevaux - 11 capturés et ramenés de Mongolie vers 1900, et une femelle capturée en 1947. L'élevage en captivité a fait passer le nombre d'espèces d'un minimum d'environ 30 individus au dénombrement actuel qui approche. 2000 individus. Le premier livre généalogique a été créé par la zoologiste Dr. Erna Mohr, et un livre généalogique détaillé a été conservé et mis à jour depuis pour minimiser la consanguinité et ainsi maximiser la diversité génétique.

5. Malgré les programmes d'élevage en captivité, une menace majeure pour l'espèce aujourd'hui est la perte de diversité génétique et donc la maladie. Leur déclin initial a été provoqué par la chasse, la perte de ressources en eau pour les animaux domestiques et la perte d'habitat. L'hybridation avec des chevaux domestiques était (et est) une menace.

6. Comme les chevaux domestiques sauvages, les chevaux de Przewalski vivent en petits groupes familiaux composés d'un étalon et de son harem de juments et de poulains, et de groupes de mâles célibataires qui n'ont pas encore formé (ou perdu) leurs propres harems. Mais ils diffèrent en apparence: ils ont une construction plus courte et trapue, des cous épais, des crinières dressées sans toupet, des queues basses et une coloration qui ressemble plus aux ancêtres équidés sauvages, y compris des museaux et des ventres de couleur claire, une bande dorsale sombre le long leurs dos et leurs rayures sur les jambes.

Les chevaux de Przewalski poussent des manteaux épais et chauds pour l'hiver, avec de longues barbes et des poils. Les manteaux d'hiver sont importants dans le désert hivernal rigoureux, où les températures peuvent être glaciales. Par vent fort, les chevaux de Przewalski tournent le dos à la tempête et replient leur queue entre leurs pattes arrière! Cela peut être une adaptation pour aider à protéger les yeux et les narines, tout en protégeant les parties reproductives sensibles, des vents violents et des tempêtes de sable du désert de Gobi.

Un troupeau de chevaux de Przewalksi broute en été. (Photo: Vlasto Opatovsky / Shutterstock)

7. Les quatre plus grandes réserves où errent les chevaux captifs de Przewalski se trouvent au Villaret, en France; Buchara, Ouzbékistan; le parc national Hortobágy, Hongrie; et la zone d'exclusion de Tchernobyl, en Ukraine. Les chevaux relâchés dans la zone d'exclusion ont prospéré et leur nombre a atteint un sommet d'environ 200, mais le braconnage a réduit leur population à environ 60 individus ces dernières années. En 2019, des chercheurs de l'Université de Géorgie ont utilisé des caméras activées par le mouvement pour capturer plus de 11000 images des chevaux en utilisant des habitations abandonnées dans la zone comme abri. Leur étude, publiée dans la revue Mammal Research, suggère que les chevaux utilisent les bâtiments pour dormir, se reproduire et se réfugier.

8. Bien que la plupart des gens connaissent l'espèce comme le cheval de Przewalksi, elle porte plusieurs autres noms: cheval sauvage asiatique, cheval sauvage mongol et Takh (ou takhi au pluriel).

9. En 2013, le premier cheval de Przewalksi né par insémination artificielle a été accueilli dans le monde. Ce succès représente une percée passionnante dans la préservation de l'espèce et la possibilité d'augmenter la diversité génétique sans avoir à transporter des chevaux entre des installations d'élevage en captivité.

10. Si vous souhaitez voir un cheval de Przewalksi en personne, plusieurs zoos en Amérique du Nord en ont comme résidents, notamment le zoo de San Diego, le zoo de Denver et le zoo de Toronto. Mais pour la vraie histoire et le cœur de la conservation de l'espèce, le zoo de Prague est l'endroit où aller. C'est là que vit Len, le petit-fils du dernier cheval de Przewalski pris dans la nature.

Note de l'éditeur: cette histoire a été mise à jour depuis sa publication initiale en janvier 2014.

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