Les gerbilles géantes, pas les rats, ont causé la peste noire en Europe

Selon une nouvelle étude, les rats noirs pourraient être les victimes de l'un des assassinats de personnages les plus anciens du règne animal.

Les scientifiques qui étudient les causes profondes de la peste bubonique en Europe ont été surpris d'apprendre que la gerbille géante d'Asie est le méchant le plus probable derrière l'épidémie qui a anéanti 30 à 60% de la population. Les chercheurs sont parvenus à la conclusion après avoir comparé les enregistrements des cernes avec des milliers d'épidémies de peste documentées en Europe. Si les rats étaient à blâmer, le temps favorable favorisant une augmentation de leurs populations s'alignerait étroitement.

"Pour cela, il vous faudrait des étés chauds, avec pas trop de précipitations. Sec mais pas trop sec", a déclaré le professeur Nils Christian Stenseth à la BBC. "Et nous avons examiné le large éventail d'indices climatiques, et il n'y a pas de relation entre l'apparition de la peste et la météo."

Au lieu de cela, les scientifiques ont découvert des cas de peste qui suivaient de plus près les conditions météorologiques en Asie. Presque chaque fois que le continent a connu un printemps pluvieux suivi d'un été chaud, la peste avait tendance à faire son apparition en Europe. Ce temps est extrêmement favorable pour un autre rongeur porteur de peste, plus adorable: la gerbille géante d'Asie.

"Nous montrons que partout où il y avait de bonnes conditions pour les gerbilles et les puces en Asie centrale, quelques années plus tard, la bactérie apparaît dans les villes portuaires d'Europe et se propage ensuite à travers le continent", a déclaré Stenseth.

Bien qu'il soit amusant de considérer ces nouveaux méchants comme des rongeurs massifs de plusieurs mètres de haut, les gerbilles géantes ne sont qu'un peu plus grandes que votre variété domestique habituelle, allant de 6 à 8 pouces de longueur. Ils sont cependant extrêmement bons pour accueillir et propager des maladies.

L'étude indique que les gerbilles ont probablement attelé des promenades en caravane en Europe le long de la route de la soie très fréquentée, emportant avec elles les puces infestées de peste qui ont conduit à la mort de millions de personnes.

"Nous pensions à l'origine que c'était dû aux rats et aux changements climatiques en Europe, mais maintenant nous savons que cela remonte à l'Asie centrale", a-t-il déclaré.

Alors que les rats peuvent ne plus être entièrement responsables de la peste, les chercheurs notent qu'ils ont toujours joué un rôle de soutien en «maintenant les épidémies de peste sur les navires, ainsi qu'en important des fléaux dans les ports».

Stenseth et son équipe vérifieront ensuite leurs résultats en analysant l'ADN de plusieurs anciens squelettes européens. Si le matériel génétique révèle une grande variation dans le type de peste, cela prouvera leur théorie selon laquelle les pandémies étaient dues au climat et pas seulement aux populations de rats européens.

Vous pouvez consulter l'étude publiée dans les Actes de la National Academy of Sciences.

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