Les girafes sauvages souffrent d'une «extinction silencieuse»

Le plus grand animal de la Terre est en grande difficulté. Les populations de girafes sauvages s'effondrent en raison du braconnage et de la perte d'habitat, les données d'enquête montrant que le nombre de mammifères a chuté de plus de 40% au cours des 30 dernières années. Et contrairement à la situation bien connue des gorilles, des éléphants, des rhinocéros et autres icônes africaines disparues, le déclin de ces géants sereins est passé largement inaperçu.

Environ 150 000 girafes sauvages existaient aussi récemment qu'en 1985, mais il y en a maintenant moins de 97 000, selon l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN), qui en 2016 a fait passer les girafes de «moins préoccupantes» à «vulnérables» sur sa liste rouge Espèces menacées. En 2018, l'UICN a publié de nouvelles listes pour sept des neuf sous-espèces de girafes, dont cinq n'avaient jamais été évaluées auparavant. Il en répertorie désormais trois comme «En danger critique d'extinction» ou «En danger», deux comme «Vulnérables» et un comme «Quasi menacé», estimant que la girafe angolaise est suffisamment en sécurité pour «Moins préoccupante».

La population globale de girafes pâlit par rapport aux éléphants africains, par exemple, qui sont environ 450 000 mais dont le déclin a attiré une étude plus approfondie et une publicité plus large. Ce contraste ne vise pas à réduire le véritable danger auquel sont confrontés les éléphants, mais il met en évidence ce que le directeur de la Giraffe Conservation Foundation (GCF) basé en Namibie, Julian Fennessey, a appelé une "extinction silencieuse" des girafes.

Mais la marée tourne peut-être.

'Sous le radar'

Une mère girafe et son veau traversent Shamwari Game Reserve en Afrique du Sud. (Photo: Gunter Nuyts / Shutterstock)

"Bien que les éléphants et les rhinocéros aient été très préoccupés, les girafes sont passées sous le radar mais, malheureusement, leur nombre a chuté, et c'est quelque chose qui nous a un peu choqués, qu'elles ont diminué de tant de si peu de temps ", a déclaré Fennessey à la BBC en 2016.

Malgré leur taille extrême - les mâles adultes peuvent mesurer près de 6 mètres de haut - les girafes ont été négligées par de nombreux scientifiques et écologistes. Cela est probablement dû à une croyance de longue date selon laquelle les girafes sont abondantes, disent les experts, ainsi qu'à un manque de données définitives prouvant le contraire.

"Quand j'ai commencé à m'intéresser aux girafes en 2008 et que j'ai commencé à parcourir la littérature scientifique, j'ai été vraiment surpris de voir combien peu avait été fait", Ph.D. de l'Université du Minnesota l'étudiante Megan Strauss a déclaré au New York Times en 2014. "C'était incroyable qu'une chose aussi connue que la girafe puisse être si peu étudiée."

Girafes en danger

L'horizon de Nairobi se profile derrière une girafe dans le parc national de Nairobi au Kenya. (Photo: mbrand85 / Shutterstock)

L'UICN considère toujours toutes les girafes comme une seule espèce avec neuf sous-espèces, bien que la recherche génétique ait soulevé quelques questions à ce sujet ces dernières années, conduisant certains scientifiques à pousser pour une nouvelle taxonomie des girafes. Le GCF, par exemple, cite une étude dans Current Biology qui a identifié quatre espèces de girafes, reconnaissant que «cela pourrait sembler un exercice académique» mais arguant que cela pourrait avoir des implications majeures pour la conservation.

«La girafe du Nord Giraffa camelopardalis (qui comprend la girafe du Kordofan et la Nubie« en danger critique d'extinction »et la girafe d'Afrique de l'Ouest« vulnérable ») et la girafe réticulée Giraffa reticulata peuvent être considérées comme certains des grands mammifères les plus menacés dans la nature», a déclaré le GCF. écrit, notant que ces girafes comptent maintenant moins de 5 200 et 15 785 individus dans la nature, respectivement.

Les girafes habitent encore 21 pays en Afrique, mais des portions de leur habitat sont réaffectées à l'usage humain, en particulier l'agriculture. Même dans les endroits où leurs prairies indigènes restent intactes, la fragmentation causée par le développement ailleurs peut restreindre leur aire de répartition et entraver la diversité génétique, tandis que le changement climatique peut encourager de longues sécheresses qui peuvent aggraver d'autres pressions. Et au-delà de leur environnement en mutation rapide - qui conduit des girafes désespérées à se nourrir des cultures des agriculteurs, les faisant apparaître comme des ravageurs pour les communautés locales - les animaux sont également de plus en plus menacés par le braconnage.

Les humains ont une longue histoire de chasse aux girafes, à la recherche de nourriture ainsi que d'une peau épaisse et durable pour fabriquer des vêtements et d'autres articles. Mais la croyance que le cerveau et la moelle osseuse des girafes peuvent guérir le VIH a gagné du terrain en Tanzanie, poussant les prix d'une tête ou des os à 140 $ la pièce. Et comme les girafes sont relativement faciles à tuer pour les humains, souvent avec un seul coup de feu, elles sont également devenues une source populaire de nourriture et de revenus supplémentaires parmi les hordes croissantes de braconniers d'éléphants d'Afrique.

Des soupçons d'espoir

Une paire de girafes surveille leur environnement dans la réserve nationale de Masai Mara au Kenya. (Photo: Stock de voyage / Shutterstock)

Cependant, lorsque les humains sortent leur cou des girafes, il y a des preuves que cela peut améliorer la fortune des animaux. La girafe ouest-africaine, par exemple, a été poussée au bord de l'extinction dans les années 1990 par la croissance de la population humaine et une série de sécheresses. Réduite à seulement 50 individus en 1996, la sous-espèce a obtenu une protection juridique du gouvernement du Niger, l'aidant à rebondir à 250 individus en 2010. Les écologistes ont également travaillé avec des villages au Niger pour planter 5 300 acacias depuis 2012, réduisant ainsi le besoin de girafes. cultures de raid.

Lors de la Convention de 2019 sur le commerce international des espèces menacées d'extinction, ou CITES, les pays ont convenu de restreindre le commerce international des parties de girafes pour aider à sauver l'espèce de l'extinction. Le traité, qui représente des pays du monde entier, réglemente la vente commerciale d'espèces de plantes et d'animaux menacées. La plupart de leurs travaux se concentrent sur l'ajout d'espèces aux annexes, dont l'une interdit tout commerce international lié à une espèce, et la seconde, qui autorise le commerce uniquement à partir de populations durables éprouvées. Selon John Platt de The Revelator, environ 90% des listes CITES figurent sur la deuxième, appelée Annexe II.

Cette décision est un pas dans la bonne direction, comme l'ont montré les modifications précédentes du droit international. En 2018, la girafe ouest-africaine a été remise de Endangered à Vulnerable dans la mise à jour de l'UICN 2018, tandis que les girafes de Rothschild ont également été améliorées de Endangered à Near Threatened. Les deux sous-espèces ont vu leur nombre augmenter ces dernières années, ce qui suggère qu'il est encore temps de sauver d'autres girafes.

«Il s'agit d'une réussite en matière de conservation, et met en évidence la valeur de faire des efforts proactifs de conservation et de gestion des girafes dans les populations critiques à travers le continent», explique Arthur Muneza, coordinateur Afrique de l'Est pour le GCF, dans une déclaration sur le rebond de l'Afrique de l'Ouest et de Rothschild. girafes. "Il est maintenant temps d'intensifier nos efforts, en particulier pour ceux répertoriés comme" En danger critique d'extinction "et" En danger "."

Note de l'éditeur: cette histoire a été mise à jour depuis sa publication initiale en 2014.

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