Les humains rendent-ils les pingouins malades?

Il est facile de penser que l'Antarctique froid et isolé est immunisé contre certaines des influences humaines, mais ce vœu pieux n'est pas la façon dont la réalité se déroule.

Une étude publiée dans Science of the Total Environment suggère que des agents pathogènes liés à l'homme - comme Campylobacter jejuni, une cause fréquente d'intoxication alimentaire aux États-Unis et en Europe, et même une souche de salmonelle normalement observée uniquement chez les oiseaux de récupération urbains - se sont propagés oiseaux marins.

Transmettre les germes

Les animaux transmettant des maladies aux humains ne sont pas une nouveauté; Ebola, Zika et anthrax peuvent vous venir à l'esprit. Essayez de nommer une maladie que nous avons transmise à d'autres animaux - en particulier ceux qui sont exclusifs dans leur transfert - et vous pourriez vous retrouver à dessiner un blanc. Nous pouvons transmettre la grippe et les oreillons, selon Science Magazine, et certains agents pathogènes, comme la salmonelle, sont échangés entre l'homme et l'animal.

Ce processus de transmission par l'homme de pathogènes à d'autres animaux est appelé zoonose inverse. Des chercheurs antérieurs ont suggéré que cet échange de germes n'était pas quelque chose qui s'était passé en Antarctique, mais l'équipe derrière cette nouvelle étude n'était pas si sûre. Ils ont recueilli des échantillons fécaux de 666 oiseaux adultes de 24 espèces différentes, notamment des pingouins sauteurs, des albatros à nez jaune de l'Atlantique, des pétrels géants et des skuas. Bien sûr, lorsque vous testez des agents pathogènes, vous voulez le caca le plus propre possible, alors les scientifiques ont dû attraper les oiseaux puis les nettoyer avec des tampons stériles.

"Les pingouins sont très forts ... et les skuas sont extrêmement intelligents", a déclaré à Science Magazine Jacob González-Solís, biologiste de l'environnement et de l'évolution de l'Université de Barcelone qui a travaillé sur l'étude. Si vous n'obtenez pas de skua au premier essai, bonne chance de vous rapprocher suffisamment pour un deuxième essai, a ajouté González-Solís.

Un skua du pôle Sud (Stercorarius maccormicki) se dresse sur un affleurement en Antarctique. (Photo: Centre aérospatial allemand DLR / Wikimedia Commons)

Le processus a duré de 2011 à 2014 et a inclus des oiseaux sur l'île Livingston, au large de la péninsule Antarctique; les avant-postes de l'océan Austral de l'île Marion et de l'île Gough; et les îles Falkland, un point clé le long de nombreuses routes de migration des oiseaux. Une fois analysés, les chercheurs ont découvert le C. jejuni et la salmonelle mentionnés précédemment, ainsi que le C. lari, un autre insecte connu pour causer des douleurs et une détresse gastriques chez l'homme. La souche C. lari a montré une résistance aux antibiotiques humains et vétérinaires, suggérant qu'elle avait fait un saut de l'homme à l'espèce aviaire.

Les chercheurs ne savent pas comment les oiseaux sont entrés en contact avec les maladies.

"Il existe diverses possibilités, la plus probable étant le contact entre la faune antarctique et subantarctique avec les oiseaux domestiques dans les communautés subantarctiques telles que les Malouines, mais ils pourraient également être l'héritage d'anciennes missions de chasse à la baleine, de stations de recherche antarctiques et de la croissance de Tourisme antarctique ", a déclaré González-Solís à CNN.

Les chercheurs ont trouvé des agents pathogènes dans les manchots sauteurs. (Photo: Giedriius / Shutterstock)

Les oiseaux ne sont probablement pas en danger car les chercheurs n'ont trouvé aucun cas de mort des agents pathogènes. Mais il y a encore des raisons de s'inquiéter: le fait que les agents pathogènes apparaissent du tout signifie que d'autres agents pathogènes plus dangereux pourraient causer des problèmes à leurs populations.

"Ces souches de Salmonella et de Campylobacter, qui sont une cause fréquente d'infections chez l'homme et le bétail, ne provoquent généralement pas de flambées mortelles chez les animaux sauvages", a déclaré Marta Cerdà-Cuéllar, auteur principal de l'étude, dans un communiqué. "Cependant, les agents pathogènes émergents ou envahissants qui parviennent à des populations très sensibles - comme la faune antarctique et subantarctique - pourraient avoir de graves conséquences et provoquer l'effondrement local et l'extinction de certaines populations."

À cette fin, les chercheurs recommandent des mesures de biosécurité plus strictes pour les scientifiques travaillant en Antarctique et les touristes visitant les oiseaux, y compris le transport des déchets humains à la maison.

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