Les loups rouges en voie de disparition de Florida Panhandle survivent à l'ouragan Michael

Apalachicola, Floride - Bradley Smith se tenait debout sur la proue du SeaArk 21 pieds avec une antenne VHF haute. C'était calme, trop calme. Cela faisait six jours que l'ouragan Michael avait dévasté le Panhandle et Smith écoutait des signes de vie sur le refuge faunique national de Saint-Vincent.

Il n'entendait pas le ping témoin du loup rouge.

Mais alors, presque imperceptiblement, il l'entendit - le son de sonar qui annonce la présence d'un loup. Mais, tout aussi rapidement, il a disparu. Smith, un biologiste, ne pouvait pas dire si le loup était vivant.

Il l'a encore entendu. Et encore.

"C'est un loup juste là. C'est la femelle", a déclaré Smith facilement excité. "Elle est quelque part dans le refuge et elle est vivante. Elle est probablement à trois quarts de mile de là. Elle est là quelque part."

Il changea de fréquence dans l'espoir d'entendre le loup mâle. Les pings doublent de fréquence si un loup n'a pas bougé - c'est-à-dire qu'il est mort - en six heures.

Smith a entendu un ping et un autre à vitesse normale.

"C'est le mâle", a-t-il dit. "Probablement à environ 800 mètres. Nous avons deux loups adultes assez proches l'un de l'autre. C'est une bonne nouvelle."

La faune s'adapte

Ceci est l'empreinte de patte d'un loup rouge à St. Vincent National Wildlife Refuge à Apalachicola, en Floride. (Photo: Dan Chapman / USFWS)

L'ouragan s'est déchaîné dans les comtés de Bay et Franklin avec des vents approchant les 155 mi / h. Heureusement, les précipitations ont été limitées. Mais les vents ont provoqué une vague d'eau du golfe du Mexique qui a inondé les îles barrières et fait des ravages à l'intérieur des terres.

Michael a tué au moins 36 personnes à travers la Floride, la Géorgie, les Carolines et la Virginie. Il a ravagé Mexico Beach et de vastes étendues de Panama City, Lynn Haven et d'autres communautés. Avec le rétablissement en cours, les gens ont commencé à se renseigner sur le sort des animaux domestiques et sauvages. Les loups rouges, répertoriés comme une espèce en voie de disparition par le US Fish and Wildlife Service, ont dominé les préoccupations des amateurs d'animaux sauvages.

Pourtant, de nombreux autres animaux - menacés, en danger, en danger ou simplement aimés - ont également fait face à la fureur de Michael. Comment s'en sont-ils sortis alors que les eaux montaient et que les vents rugissaient? Peut-être que les trois quarts du refuge de l'île basse de Saint-Vincent étaient recouverts d'eau salée. Où sont passés les animaux? Et, s'ils se sont blottis sur les quelques hamacs restants au-dessus de la ligne de flottaison, qu'ont-ils fait? Comment les bestioles - dos de diamant venimeux, vipères et mocassins aquatiques, loups prédateurs, porcs sauvages, alligators américains, exotiques Sambar et cerfs de Virginie, tatous, ratons laveurs, grenouilles, oiseaux de rivage, salamandres - ont-elles survécu?

Smith et d'autres biologistes de service, après avoir visité les refuges fauniques de Saint-Vincent et de Saint-Marc plus tôt ce mois-ci, ont déclaré que les animaux avaient surtout survécu à l'ouragan. Les événements dits stochastiques - comme les ouragans et autres incidents naturels et imprévisibles - ont frappé les côtes de la Floride pendant des millénaires. La faune s'adapte. Tout ce qui ne les tue pas les rend plus forts.

"Les cyclones font partie intégrante de l'habitat côtier", a déclaré Smith à lunettes et à lunettes. "Leur impact maintient l'habitat au fil du temps et aide les organismes à s'adapter. Un événement ponctuel n'aura pas un grand impact sur les niveaux de population."

L'histoire de l'île

Un groupe de pélicans bruns survole la réserve faunique nationale de Saint-Vincent, où la résilience est un mode de vie. (Photo: Nicole Rankin, région sud-est du US Fish and Wildlife Service / Flickr)

Un seul autre endroit connu dans le sud, dans l'est de la Caroline du Nord, abrite des loups rouges sauvages. Le service a commencé à propager les espèces de canidés presque éteintes sur Saint-Vincent en 1990. L'île de la barrière luxuriante est un endroit parfait pour les loups rusés: libre d'humains (prédateurs possibles) et de coyotes (partenaires potentiels de dilution des gènes); 12 300 acres à parcourir; et une abondance de petit gibier pour se nourrir. Wolf 1804 (le mâle) et Wolf 2050 (la femelle) sont suivis, tranquillisés et contrôlés chaque année pour assurer leur santé. Les employés des services ont aperçu, même s'ils n'ont pas encore de collier, deux chiots cette année, une indication supplémentaire de l'habitat du loup rouge salubre de Saint-Vincent.

Une vingtaine de sites amérindiens précolombiens, principalement des coquillages, ont été découverts sur l'île. Un fort confédéré fait de sable et de bois gardait la baie d'Apalachicola. RV Pierce, un médecin de Buffalo qui a fondé le Invalids 'Hotel and Surgical Institute, a acheté l'île en 1907. Il a construit des chalets et des pavillons de chasse et a importé des cerfs Sambar - chassés à ce jour - d'Asie.

Un pont en bois temporaire vers le continent a permis aux bûcherons de couper du chêne et du pin de Saint-Vincent après la Seconde Guerre mondiale. La famille Loomis a possédé l'île de 1948 à 1968 et a agrandi la ménagerie avec du mâle noir, du zèbre et de l'éland. Le service a acquis Saint-Vincent en 1968.

L'ouragan Michael a martelé le refuge, un mélange de biodiversité d'habitats côtiers, de marais et de pins. Une station de pesage pour les cerfs et les porcs, une dépendance et un quai flottant ont été lourdement endommagés, bien que le service espère que les chasses d'automne se dérouleront comme prévu. Dale Shiver, l'homme d'entretien du refuge au cours des 28 dernières années, a estimé que les trois quarts de l'île étaient sous l'eau. Les pêcheurs lui ont dit que deux cerfs Sambar et deux cerfs de Virginie se sont échoués sur le continent.

"Ils essayaient probablement de trouver un terrain élevé", a déclaré Shiver en examinant les dégâts de l'île. "J'ai vu des cerfs suspendus dans les arbres pendant une semaine à la fois le long de la rivière Apalachicola. Ils feront tout pour garder la tête hors de l'eau."

«Ces créatures côtières sont des survivants»

Pygargue à tête blanche avec un nid sur St. Marks National Wildlife Refuge. (Photo: Dan Chapman / USFWS)

Des loups frais, des cerfs Sambar, une queue blanche et des traces de raton laveur bordaient les sentiers boueux entre les dunes et les marécages.

"Je pense que toutes nos espèces de gibier sont intactes", a déclaré Smith.

Il est trop tôt pour discerner les taux de mortalité des animaux sur les îles barrières de Panhandle. Deux jours passés à parcourir les plages, les dunes, les marécages et les forêts de pins des refuges pour animaux de Saint-Vincent-et-Saint-Marc fournissent des preuves anecdotiques, au mieux, des dommages causés par la tempête à la faune. Mais on ne peut nier cette odeur distinctive de mort et de décomposition qui attire les vautours par temps encore chaud.

Sur Saint-Marc, par exemple, les cadavres de crotales pygmées, de tritons et de sirènes orientales, de grandes salamandres aquatiques, abondaient. Le doré jaune a été trouvé loin du golfe. Des nids de tortues de mer ont été inondés. Et les étangs d'eau douce où des salamandres de bois plat givrées, une espèce menacée, pondaient des œufs étaient inondés d'eau salée.

"Il est beaucoup plus salé que ce à quoi nous nous attendions", a déclaré Jonathan Chandler, un biologiste à califourchon sur l'étang de recherche 3001 qui se trouve à quelques kilomètres du golfe. "Les salamandres givrées en bois plat ne peuvent pas le supporter."

Il a fait une randonnée le long d'une ancienne route forestière et d'une digue pour atteindre une forêt bien entretenue de pins coupés à la recherche de cavités à pic roux. St. Marks est un site de translocation de pics avec 38 groupes actifs d'oiseaux en voie de disparition. Chandler craignait que les quatre arbres, marqués de peinture blanche, ne soient renversés par la tempête. Ils se tenaient debout.

Joe Reinman, biologiste de St. Marks depuis 1979, a déclaré que Michael avait provoqué la plus forte onde de tempête depuis les années 1920. Certaines digues ont été vidées, mais pas violées. La ligne de épave s'étendait sur des kilomètres à l'intérieur des terres. Et les hautes eaux ont déposé des cargaisons de bord et de bar morts à travers les digues et dans les 1 100 acres d'eaux mises en fourrière.

Au moins six pygargues à tête blanche et d'innombrables vautours de dinde, cela ne les dérangeait pas. Les marais étaient couverts de taches de rousseur avec des gallinules, des hérons bleus, des aigrettes neigeuses et des ibis blancs avec la saison migratoire à peine commencée. L'ouragan a peut-être emporté la sauvagine et les oiseaux de rivage, mais les huîtriers, les pluviers siffleurs, les rails noirs, les nœuds rouges et les dunlins reviendront.

"Ce fut une tempête assez rude", a déclaré Smith, "mais ces créatures côtières sont des survivants."

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