Les pandas rouges sont en fait 2 espèces distinctes

Il est possible que l'animal le plus mignon du monde soit en fait deux espèces différentes, ont découvert des chercheurs.

Le panda rouge à queue touffue qui vit dans les hautes forêts d'Asie est déjà en danger, et cette nouvelle découverte pourrait rendre les efforts de conservation encore plus importants.

Deux espèces distinctes avaient été spéculées pendant un certain temps en raison de différences physiques, mais jusqu'à présent, aucune preuve d'ADN n'existait. Avec cette étude génétique complète, les chercheurs ont différencié les pandas rouges chinois et les pandas rouges himalayens.

"Le panda rouge de l'Himalaya a plus de blanc sur le visage, tandis que la couleur du pelage du panda rouge de Chine est plus rouge avec moins de blanc dessus. Les anneaux de queue du panda rouge de Chine sont plus distincts que ceux du panda rouge de l'Himalaya, avec les anneaux sombres étant plus rouge foncé et les anneaux pâles étant plus blanchâtres ", a déclaré à Reuters le co-auteur de l'étude et biologiste de la conservation de l'Académie chinoise des sciences Yibo Hu. Les résultats ont été publiés dans la revue Science Advances.

Les pandas rouges chinois (gauche) et himalayen (droite) ont une coloration et une forme de tête légèrement différentes. (Photo: Yunfang Xiu / Arjun Thapa)

Hu a déclaré que le panda rouge de l'Himalaya avait besoin d'une protection plus urgente en raison de sa diversité génétique plus faible et de sa taille de population plus petite.

"Pour conserver l'unicité génétique des deux espèces, nous devons éviter leur croisement en captivité et construire des pedigrees captifs clairs", a-t-il déclaré. "Le croisement entre les espèces peut nuire aux adaptations génétiques déjà établies pour leur environnement d'habitat local."

Les pandas rouges chinois se trouvent dans le nord du Myanmar, ainsi que dans le sud-est du Tibet et dans les provinces du Sichuan et du Yunnan en Chine. Les pandas rouges de l'Himalaya se trouvent au Népal, en Inde, au Bhoutan et dans le sud du Tibet en Chine, selon les chercheurs. La rivière Yalu Zangbu serait la frontière géographique séparant les deux espèces. Plus tôt, les chercheurs pensaient qu'il s'agissait probablement de la rivière Nujiang.

Le panda rouge en voie de disparition

Pour l'étude, les chercheurs ont analysé l'ADN de 65 pandas rouges sauvages de toute l'Asie. L'analyse génétique a révélé deux espèces distinctes qui ont divergé il y a environ 250 000 ans.

Les résultats prouvent qu'il s'agit de deux espèces distinctes plutôt que de variations d'une seule espèce, a déclaré à la BBC Mike Jordan, directeur des plantes et des animaux au zoo de Chester au Royaume-Uni. Le zoo a une paire de pandas rouges.

"La population est tombée à ce qui ne peut être que quelques milliers", a-t-il déclaré. "Maintenant que nous devons répartir ces quelques milliers entre deux espèces différentes, cela peut augmenter l'impératif de conservation et je soupçonne qu'une ou plusieurs des espèces que nous découvrirons sont encore plus menacées que nous ne le pensions auparavant."

Et la conservation est essentielle pour ces mammifères bien-aimés mais en voie de disparition. Considéré comme menacé par l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN), il n'y a que 10 000 pandas adultes dans la nature et ce nombre devrait diminuer.

Faits sur le panda rouge

Juste un peu plus gros qu'un chat domestique, les pandas rouges sont connus pour leur pelage épais et rouge et leurs allures d'ours. Leurs visages sont blancs et ils ont des marques brun rougeâtre du coin des yeux à la bouche. Ceux-ci peuvent avoir évolué pour aider à garder le soleil hors de leurs yeux, rapporte le Smithsonian's National Zoo.

(Le zoo national a été l'un des chefs de file de la conservation du panda rouge, avec plus de 100 oursons nés depuis 1962, dont Henry et Tink dans la vidéo ci-dessus.)

Les pandas rouges ont une queue épaisse et touffue qu'ils utilisent pour l'équilibre et ils s'enroulent autour d'eux pour se réchauffer en hiver. Leur fourrure inhabituelle les aide à se fondre dans la canopée des sapins où les branches sont couvertes de touffes de mousse brun rougeâtre et de lichens blancs.

Ces animaux acrobatiques agiles restent principalement dans la cime des arbres, selon le WWF. Ils utilisent des arbres pour s'abriter et pour échapper aux prédateurs. Malgré leur nom, ils ne sont pas étroitement liés au panda géant, sauf peut-être pour leurs préférences alimentaires. Environ 98% de l'alimentation du panda rouge est du bambou.

En raison de leurs besoins uniques en matière d'habitat et d'alimentation, la survie a été difficile pour les pandas rouges. En plus de la perte d'habitat, ils ont fait face à des menaces d'ingérence humaine et de braconnage, même s'ils sont protégés dans tous les pays où ils vivent.

Les chercheurs disent que leurs nouvelles découvertes sont essentielles pour les efforts de conservation.

Jusqu'à présent, parce qu'il n'y avait aucune preuve génétique que les deux espèces étaient distinctes, cela a conduit à «nuire directement à la gestion scientifique de la conservation», écrivent-ils.

"La délimitation de deux espèces de panda rouge a des implications cruciales pour leur conservation, et des plans de conservation efficaces spécifiques à l'espèce pourraient être formulés pour protéger les populations de panda rouge en déclin."

Articles Connexes