Les pires polluants atmosphériques quotidiens et ce qu'ils font à notre corps

La Clean Air Act de 1970 et d'autres mesures ont grandement contribué à améliorer l'air que nous respirons. Selon State of the Air 2017 de l'American Lung Association, dans la plupart des 25 villes américaines avec la pire pollution par l'ozone et les particules toute l'année, la plupart ont connu des améliorations par rapport à l'année dernière. Beaucoup de ces villes ont atteint leurs niveaux les plus bas de ces polluants au cours des 18 années de l'étude.

Pourtant, plus de quatre Américains sur dix ont de l'air malsain dans leurs communautés. "Alors que la plupart des pays ont une qualité de l'air beaucoup plus propre qu'il y a dix ans", indique le rapport, "de nombreuses villes ont signalé leur nombre le plus élevé de jours insalubres depuis le début du rapport, y compris certaines qui ont connu des événements météorologiques extrêmes".

La pollution de l'air continue de tuer - un rapport de 2018 de l'Organisation mondiale de la santé estime que 7 millions de personnes en meurent chaque année - et, autrement, de nuire à notre santé d'une manière qui est encore à découvrir. Voici quelques-uns des pires polluants atmosphériques qui continuent de faire leur marque sur notre atmosphère et notre corps.

Les détails des particules

Les particules sont comme des virus: elles semblent contenues à petites doses jusqu'à un jour, ce n'est pas le cas. Décrit par l'Environmental Protection Agency (EPA) comme un mélange compliqué de petites particules et de gouttelettes liquides, il est composé de suie créée par notre monde industriel. La pollution par les particules comprend "les acides (tels que les nitrates et les sulfates), les produits chimiques organiques, les métaux et les particules de terre ou de poussière". La matière particulaire est créée à partir des usines et des voitures, mais aussi à travers des événements naturels comme les incendies de forêt et les tempêtes de poussière.

Ce que les matières particulaires nous font: les particules de 10 micromètres de diamètre ou moins sont la clé, car ce sont les particules qui traversent vos narines pour atteindre vos poumons - même dans la circulation sanguine. Selon l'EPA, l'impact sur le corps humain peut être une aggravation de l'asthme, des battements cardiaques irréguliers, une diminution de la fonction pulmonaire, une toux accrue, des crises cardiaques non mortelles et une mort prématurée.

Une analyse de 2018 suggère que la plus petite forme de pollution par les particules (appelée PM 2, 5) pourrait être responsable de 3, 2 millions de nouveaux cas de diabète de type 2 chaque année dans le monde. Les chercheurs ont estimé qu'environ 14% des cas de diabète dans le monde sont dus à la pollution de l'air.

Une étude publiée lors de la convention annuelle de l'American Thoracic Society en 2017 a même montré un lien possible entre la pollution de l'air et un mauvais sommeil. Selon l'étude de plus de 1 800 personnes menée par des chercheurs de l'Université de Washington, les personnes ayant les niveaux les plus élevés de PM 2, 5 sur une période de cinq ans avaient une probabilité accrue de 50% de mal dormir, par rapport à celles avec les niveaux les plus bas de PM 2, 5.

L'étude a également examiné le dioxyde d'azote (les auteurs l'appellent «gaz polluant lié à la circulation») et son effet sur l'efficacité du sommeil. Il a révélé que chez les personnes suivies sur une période de cinq ans, celles qui avaient des niveaux élevés de dioxyde d'azote étaient 60% plus susceptibles de dormir moins bien que celles qui avaient de faibles niveaux.

Entre autres problèmes, un manque de sommeil peut entraîner une probabilité accrue de maladies cardiovasculaires, selon la National Sleep Foundation.

Le fluage du monoxyde de carbone

Les voitures sont l'une des plus grandes sources de monoxyde de carbone. (Photo: Orlando_Stocker / Shutterstock)

Nos moteurs de voiture aiment la combustion, mais nos poumons? Pas tellement. Les moteurs en mouvement crachent du dioxyde d'azote et du monoxyde de carbone, c'est pourquoi vous avez tendance à voir ces signes de crâne et d'os croisés dans les garages de stationnement. Nos voitures, camions et autres objets en mouvement sont généralement les plus gros émetteurs de monoxyde de carbone.

Ce que le monoxyde de carbone nous fait: Non seulement le monoxyde de carbone est dangereux, mais ses effets se lisent comme quelque chose de science-fiction. Lorsque nous respirons du monoxyde de carbone invisible et inodore, il remplace l'oxygène dans notre sang. Il réduit la quantité d'oxygène qui atteint les organes vitaux du corps, entraînant des lésions cérébrales, des problèmes cardiaques et même des changements de comportement et de personnalité. Et si nous respirons trop de monoxyde de carbone, nous pouvons perdre conscience et ne jamais nous réveiller.

L'ozone et vous

La beauté de Paris est indéniable, mais le ciel orange le rend un peu moins, surtout de près. (Photo: Ditty_about_summer / Shutterstock)

Nous entendons beaucoup parler d'ozone, mais qu'est-ce que ce gaz nocif exactement? Il y a l'ozone qui réside dans la stratosphère supérieure, nous empêchant d'être soumis au micro-ondes comme du pop-corn par le soleil. Ensuite, il y a l'ozone troposphérique, qui provient de sources industrielles, mais pas directement. La combustion de combustibles fossiles comme le pétrole, le charbon et le gaz produit des oxydes d'azote et des composés organiques volatils. Ces produits chimiques réagissent avec la chaleur et la lumière du soleil, produisant un autre type d'ozone: le smog.

Ce que l'ozone nous fait: la respiration de l'ozone provoque un essoufflement, de l'asthme, des douleurs thoraciques et une mort prématurée. L'American Lung Association note que les plus vulnérables à l'ozone sont les enfants, les personnes âgées, les personnes atteintes d'une maladie pulmonaire - et les personnes en bonne santé qui passent beaucoup de temps à l'extérieur.

Le danger du dioxyde de soufre

Le dioxyde de soufre est un gaz d'origine principalement industrielle - l'EPA note que 73 pour cent des émissions de dioxyde de soufre sont générées par la combustion dans les centrales électriques au charbon. Le charbon contient du soufre, qui est libéré lorsqu'il est brûlé. Le gaz se forme lorsque le soufre se combine avec l'oxygène. C'est également un contributeur à la matière particulaire de notre vieil ami et un facteur majeur dans la création de pluies acides.

Ce que le dioxyde de soufre nous fait: Le dioxyde de soufre agit comme un irritant pulmonaire extrême, provoquant un essoufflement et une respiration sifflante. Une exposition à long terme altère la capacité des poumons à fonctionner. Les enfants, les personnes âgées et les personnes souffrant de troubles respiratoires comme l'asthme sont les plus vulnérables au dioxyde de soufre.

Plomb: Une liste de blanchisserie de maux

Le plomb est un métal qui était principalement répandu dans nos voies respiratoires grâce aux voitures. Mais en raison de la réglementation accrue du plomb dans l'essence, les émissions ont considérablement diminué au cours des deux dernières décennies, selon l'EPA. Pourtant, les fonderies de plomb et les avions à moteur à piston qui utilisent de l'essence au plomb émettent toujours du métal toxique dans l'air.

Ce que le plomb nous fait: les niveaux de plomb ont diminué ces dernières années, mais la substance présente toujours un danger pour nous car un peu de plomb va très loin. Comme le monoxyde de carbone, le plomb altère la capacité du sang à transporter l'oxygène. Et ce n'est pas tout. Comme le rapporte l'EPA, «en fonction du niveau d'exposition, le plomb peut nuire au système nerveux, à la fonction rénale, au système immunitaire, aux systèmes de reproduction et de développement et au système cardiovasculaire».

Note de l'éditeur: cette histoire a été initialement publiée en octobre 2012 et a été mise à jour avec des informations plus récentes.

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