Les plongeurs trouvent de superbes forêts de coraux autour des volcans sous-marins de la Sicile

Les îles Éoliennes au nord de la Sicile sont des îles volcaniques entourées d'eaux remplies de volcans sous-marins.

Le site du patrimoine mondial de l'UNESCO est une destination touristique populaire, mais les eaux qui les entourent n'ont pas reçu beaucoup d'attention de la part des chercheurs. C'était jusqu'à ce qu'Oceana, une organisation internationale vouée à la protection et à la restauration des océans du monde, lance une expédition d'un mois dans ces eaux.

En explorant sept zones différentes autour des Éoliennes, les chercheurs d'Oceana ont trouvé de nombreux types de coraux, dont certains en danger critique d'extinction, et des habitats partagés par une variété de créatures marines, y compris des requins et des tortues caouannes.

Malheureusement, ils ont également trouvé des signes d'activités humaines qui avaient un impact négatif sur l'écosystème.

"Bien que les eaux profondes se trouvent juste au large des côtes des îles Éoliennes, ces eaux sont en grande partie inexplorées et cachent une biodiversité très riche", a déclaré Ricardo Aguilar, directeur de recherche senior pour Oceana en Europe, dans un communiqué. "Nous avons trouvé des dizaines de caractéristiques qui sont protégées à l'échelle internationale en Méditerranée, des lits coralligènes impressionnants aux tortues caouannes et de nombreuses espèces de coraux et de mollusques. Cependant, nous avons également constaté des impacts généralisés de l'activité humaine, même dans les zones les plus éloignées et les plus profondes, et il est essentiel que nous cessions de nuire à la vie marine si nous voulons préserver le caractère unique de cette partie de la mer Tyrrhénienne. "

Les explorateurs d'Oceana ont parcouru un peu plus de 981 mètres (3218 pieds) de profondeur pour collecter des échantillons, des photographies et des films de la vie marine de la région. Ils ont étudié les monts sous-marins isolés, les rives sous-marines et les évents hydrothermaux formés par l'activité volcanique de la région.

Les profondeurs les plus profondes contenaient des forêts de corail de bambou (photo ci-dessus) et une espèce d'étoile de mer - Zoroaster fulgens - qui n'avait jamais été vue en Méditerranée. Une espèce de poisson, Gobius kolombatovici, que l'on croyait auparavant ne se trouver que dans le nord de la mer Adriatique, a également été trouvée.

Les profondeurs intermédiaires contenaient du corail noir (photo ci-dessus) rempli d'oeufs de requin, ainsi que des coraux d'arbre rouge et jaune. Les deux types de ces coraux sont considérés comme menacés en Méditerranée.

Aux profondeurs les plus faibles, les explorateurs ont trouvé des algues rouges qui ont fourni un support pour les jardins denses des gorgones et beaucoup de poissons.

Les données recueillies par les plongeurs seront utilisées pour créer une proposition de zone marine protégée pour sauvegarder la zone, à la fois pour la faune qui y prospère et pour l'économie locale, qui bénéficie des ressources marines.

Les protections seront une aubaine pour les eaux. Les plongeurs ont découvert de nombreuses preuves d'activité humaine nuisible à l'environnement ici. Des engins de pêche jetés, y compris des hameçons, des lignes, des pièges et des filets, ont été trouvés à côté de déchets normaux, comme de la vaisselle en plastique, des bouteilles et des pneus. Dans certains cas, les déchets étaient responsables de la mort de la vie marine, comme une tortue caouanne morte, un plongeur trouvé flottant dans la région, un hameçon encore dans sa bouche.

Nettoyer la zone et la protéger davantage aidera les créatures marines à survivre, y compris ce corail jaune (Leptopsammia pruvoti).

Le nettoyage des eaux autour des îles Éoliennes contribuera également à la vie nocturne de ses animaux marins. Ce crabe ermite, par exemple, a été repéré lors d'une plongée de nuit.

Les organismes marins, comme le ver à éventail européen (Sabella spallanzanii), bénéficient des eaux riches en nutriments des îles Éoliennes. Garder ces eaux vierges aidera.

Des efforts pour protéger les eaux des îles Éoliennes sont en cours depuis le début des années 90. Ces efforts ont été en grande partie infructueux jusqu'à ce que la Blue Marine Foundation s'associe au Fonds de préservation des îles Éoliennes pour travailler plus activement à la désignation d'une zone de protection marine.

Le gouvernement italien s'est engagé à la désignation en 2016, et la Blue Marine Foundation affirme que la désignation "sera plus efficace et plus efficace que les modèles italiens existants en termes d'ambition de zonage, de gestion et de solutions innovantes".

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