Maintenant, nous connaissons la raison de la défense du narval

Connus comme «les licornes de la mer», les narvals sont uniques pour la défense solitaire qui dépasse à travers le sommet de leur tête. La corne est en fait une dent avant canine qui peut atteindre jusqu'à neuf pieds. Mais jusqu'à récemment, les scientifiques n'étaient pas sûrs de son objectif, le cas échéant.

La recherche a identifié de nombreuses possibilités, suggérant que la défense est utilisée comme un organe sensoriel, aidant le narval à capter les changements dans son environnement. Les mâles de l'espèce peuvent même utiliser les cornes pour chercher de la nourriture ou trouver des partenaires.

Narvals = paons?

Il n'y a aucune confusion au sujet des plumes du paon mâle - elles l'aident à se montrer. (Photo: Mathias Appel [domaine public] / Flickr)

La théorie la plus récente est celle qui ne semble pas trop farfelue: c'est une façon de se montrer aux femmes et d'avertir les hommes concurrents.

Le chercheur de l'Arizona State University, Zackary Graham, qui est l'auteur de l'étude publiée dans la revue Biology Letters, se concentre sur la sélection sexuelle dans son travail. Alors qu'il cherchait de nouveaux exemples, le narval a attiré son attention.

«En gros, je m'intéresse à la sélection sexuelle, qui est responsable de la création de certains des traits les plus fous de la biologie. En tant que biologiste évolutionniste, j'essaie de comprendre pourquoi certains animaux ont ces traits bizarres, et pourquoi pas, » Graham a déclaré dans un communiqué de presse universitaire.

Graham a étudié la sélection sexuelle dans de nombreuses espèces et il a réalisé que pour démontrer que la défense était sexuellement sélectionnée, il pouvait utiliser la relation entre la taille de la défense et la taille du corps.

Lui et son équipe ont examiné des données sur 245 narvals mâles adultes au cours de 35 ans et en examinant la croissance de la queue ou du douve par rapport à la croissance de la défense, il était relativement facile de voir une croissance démesurée de la défense et seulement la plus grande et les narvals les plus forts peuvent se permettre d'avoir de telles défenses. Cela aide les hommes - "Les informations que la défense communique sont simples:" Je suis plus grand que vous ", " dit Graham - et aussi pour attirer un compagnon.

Si vous allez mettre autant d'efforts dans une partie du corps, ça vaut le coup.

Est-ce une dent vraiment bizarre?

La dent d'un narval est essentiellement construite «à l'envers», explique un chercheur. (Photo: Yeti en pointillé / Shutterstock)

En passant au peigne fin des études avec différents filtres - de l'anatomie à la génétique en passant par le régime alimentaire - une équipe de chercheurs a pris une vue plus complète des recherches antérieures, ce qui les a conduites à la théorie de la capacité sensorielle mentionnée ci-dessus.

"Cette dent est presque comme un morceau de peau dans le sens où elle a toutes ces terminaisons nerveuses sensorielles", a déclaré à la BBC Earth l'auteur principal de l'étude, le Dr Martin Nweeia de la Harvard School of Dental Medicine. La défense du narval est "essentiellement construite à l'envers".

Il a réuni une équipe d'enquêteurs internationaux pour comprendre la fonction de la protubérance inhabituelle du narval. Pour ce faire, ils ont capturé plusieurs des animaux insaisissables et les ont ancrés à l'aide d'un filet ancré perpendiculairement au rivage.

Les chercheurs ont découvert que la couche externe de cément de la défense est poreuse, la couche interne de dentine a des tubes microscopiques qui se dirigent vers le milieu et la pulpe au centre a des terminaisons nerveuses qui se connectent au cerveau de l'animal. La structure rend la défense sensible à la température et aux différences chimiques dans l'environnement.

Les résultats de leurs travaux ont été publiés dans la revue The Anatomical Record.

Lorsque la défense a été exposée à différents niveaux de sel dans l'eau environnante, par exemple, les chercheurs ont remarqué un changement dans la fréquence cardiaque du narval.

Les animaux peuvent "goûter" les concentrations de produits chimiques dans l'eau. Pour cette raison, les chercheurs pensent que les hommes peuvent utiliser la défense pour trouver de la nourriture. Ils semblent également pouvoir trouver des femelles prêtes à s'accoupler.

Nweeia a déclaré à la BBC qu'il était fasciné que les narvals mettent toute leur énergie à cultiver une seule défense plutôt que d'avoir une denture pour les aider à manger leur régime de gros poissons.

"Si vous cherchiez une dent idéale et fascinante à étudier, cela ne fait aucun doute."

La défense est-elle pour des poissons magnifiques?

Des images du Canada peuvent appuyer l'une des conclusions provisoires de l'étude de Nweeia: utiliser les défenses pour trouver de la nourriture. Une bizarrerie supplémentaire? Les cornes peuvent également aider les narvals à se préparer à manger cette nourriture.

La vidéo ci-dessus, filmée à l'aide de drones par le WWF au Canada en 2017, montre des narvals dans le détroit de Tremblay, au Nunavat, frappant de la morue arctique avec leurs défenses pour les étourdir avant de les engloutir.

Steve Ferguson de Pêches et Océans Canada a expliqué dans une vidéo pour l'agence que les images du drone montraient des narvals mâles "sorte de suivre la morue avec la défense [...] et que la morue était positionnée près de la pointe de la défense, la le narval lui a donné un coup rapide et dur qui a probablement étonné le poisson - il semblait qu'il ne bougeait pas momentanément - puis le narval se déplaçait avec sa bouche et aspirait la proie. "

Étant donné que nous ne voyons que ce comportement maintenant, en grande partie grâce à la discrétion discrète des drones, les chercheurs sont impatients d'apprendre quelles autres utilisations possibles il y a pour les défenses.

Un organe sensoriel à double usage, un moyen d'attirer les femelles et l'étourdisseur de morue sont déjà excitants, alors quelles autres utilisations ces créatures des profondeurs pourraient-elles avoir pour cette dent corne?

Cette histoire a été initialement publiée en 2016 et a été mise à jour avec de nouvelles informations.

Articles Connexes