Méduse immortelle: vit-elle vraiment pour toujours?

Bien qu'il soit souvent plaisanté que les chats ont neuf vies, une certaine espèce de méduse a été jugée "immortelle" par les scientifiques qui ont observé sa capacité à, en cas de crise, à ramener ses cellules à leur forme la plus ancienne et à repousser. Cela signifie que ces minuscules créatures, de 4 à 5 millimètres de long, ont potentiellement des vies infinies.

La créature, connue scientifiquement sous le nom de Turritopsis nutricula, a été découverte dans la mer Méditerranée en 1883, mais sa régénération unique n'a été connue qu'au milieu des années 1990. Comment fonctionne le processus? Si un Turritopsis mature est menacé - blessé ou affamé, par exemple - il se fixe à une surface dans les eaux chaudes de l'océan et se transforme en goutte. À partir de cet état, ses cellules subissent une transdifférenciation dans laquelle les cellules se transforment essentiellement en différents types de cellules. Les cellules musculaires peuvent devenir des spermatozoïdes ou des ovules, ou les cellules nerveuses peuvent se transformer en cellules musculaires, "révélant un potentiel de transformation sans précédent dans le règne animal", selon l'étude originale sur l'espèce publiée en 1996.

Depuis que l'immortalité virtuelle du Turritopsis a été découverte, il en est de même pour les essaims de méduses génétiquement identiques loin de leur habitat d'origine, y compris au Japon, en Espagne et du côté de l'océan Atlantique au Panama. Les chercheurs ont conclu que ces créatures se multipliant se retrouvent prises dans les eaux de ballast, l'eau aspirée et pompée des cargos longue distance. Des polypes pourraient également se développer sur les coques du navire. Bien que génétiquement identiques, ces méduses semblent s'être adaptées à leur nouvel environnement. Par exemple, les spécimens d'essaims vivant dans les eaux tropicales se sont avérés avoir huit tentacules, tandis que ceux découverts dans les régions tempérées ont 24 tentacules ou plus.

Mais Turritopsis peut - et meurt -. Leur régénération ne se produit qu'après la maturation sexuelle, ils peuvent donc succomber aux prédateurs ou aux maladies au stade polype. Mais parce que les méduses sont le seul animal connu avec cette "immortalité", les scientifiques les étudient de près, dans l'espoir d'appliquer ce qu'elles apprennent à des problèmes tels que le vieillissement humain et la maladie.

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