Météore, astéroïde, comète: quelle est la différence?

Il y a des millions de roches spatiales tourbillonnant autour du système solaire, la plupart dans la ceinture d'astéroïdes, mais beaucoup d'autres beaucoup plus près de l'orbite terrestre. Si vous avez suivi les nouvelles de l'astronomie et de l'espace, vous avez vu ces roches appeler beaucoup de choses, et il se peut que les différences entre les météores, les astéroïdes, les météorites, les comètes et les météorites ne soient pas tout à fait claires. Si tel est le cas, voici une courte introduction pour vous redresser.

Météore

Commençons par celui que vous avez probablement vu de vos propres yeux. Un météore est un phénomène lumineux provoqué par un météorite qui pénètre dans l'atmosphère terrestre et se vaporise lorsque le frottement de l'air le fait chauffer rapidement. La roche est le météoroïde (plus de détails ci-dessous), et la lumière produite lors de son passage dans l'atmosphère est le météore. En d'autres termes, c'est une étoile filante.

Ci-dessous, la célèbre pluie de météores des Perséides photographiée depuis le désert de Black Rock au Nevada. Cette image est en fait de nombreuses photos fusionnées, montrant 29 météores:

Les Perséides sont une pluie de météores associée à la comète Swift – Tuttle. (Photo: Trevor Bexon [CC par 2.0] / Flickr)

Meteoroid

La météorite est la source de l'étoile filante avant qu'elle n'entre dans l'atmosphère terrestre. La plupart ont à peu près la taille d'un caillou, certains pouvant atteindre un mètre de diamètre. Ils sont généralement rocheux ou métalliques, et ce sont souvent des astéroïdes ou des comètes plus gros. Les météorites entre 10 microns et 2 millimètres sont généralement appelées micrométéoroïdes, et tout ce qui est plus petit n'est que de la poussière spatiale. (La NASA souligne que chaque jour, la Terre est bombardée de plus de 100 tonnes de poussière et de particules de sable.)

Météorite

Une météorite est une météorite qui ne se désintègre pas entièrement lorsqu'elle tombe dans l'atmosphère et atterrit quelque part à la surface de la planète. Il existe trois types de météorites: les météorites pierreuses, les météorites de fer (généralement composées de fer-nickel) et le fer pierreux qui contiennent un mélange des deux. Environ 94% des météorites sont caillouteuses et 6% sont un mélange de fer ou de fer caillouteux.

Voici une météorite de fer:

Remarquez comment le frottement dans l'atmosphère a déformé cette météorite. (Photo: Wikipedia)

Voici l'intérieur d'une belle météorite de fer pierreux composée de cristaux d'olivine jaune-vert enchâssés dans la matrice fer-nickel:

Une tranche coupée et polie de la météorite Esquel. (Photo: Musée royal de l'Ontario / Wikipedia)

Astéroïde

Techniquement, les astéroïdes sont des planètes mineures en orbite autour du soleil. Il y en a des millions, principalement de composition rocheuse et situés dans la ceinture d'astéroïdes entre Mars et Jupiter. Ils n'ont ni les caractéristiques des planètes pleines (pas assez grandes pour être arrondies par leur propre gravité) ni des comètes (plus de détails ci-dessous). Leur taille varie de 1 000 kilomètres à 10 mètres de diamètre. "Si vous ne considérez que ceux de plus de 100 mètres en orbite autour du système solaire intérieur, il y en a plus de 150 millions. Comptez les plus petits et vous obtenez encore plus", écrit Universe Today.

À l'avenir, lorsque l'humanité commencera à envoyer des astronautes sur d'autres planètes et y construira peut-être même des bases, certains pensent que les astéroïdes pourraient servir de "stations-service dans l'espace".

La ceinture d'astéroïdes entre Mars et Jupiter est clairement visible en blanc. (Photo: Wikipedia)

Cette vidéo étonnante de l'astronome Scott Manley montre des astéroïdes connus dans le système solaire au fil du temps. Même si vous ne prenez pas le temps de regarder le tout, jetez un coup d'œil: notez l'année dans le coin inférieur gauche, puis sautez vers l'avant à la fin de la vidéo pour voir la différence dans le nombre d'objets connus en orbite le soleil. Notez également que les points rouges sont des astéroïdes dont les orbites se rapprochent de la Terre.

Comètes

Les comètes sont des corps glacés (rocheux, métalliques ou les deux) qui, lorsqu'ils sont suffisamment proches du soleil, chauffent et se vaporisent partiellement, créant une petite atmosphère de poussière et de gaz qui est parfois visible comme une queue. Ils ont souvent des orbites elliptiques allongées qui les rapprocheront du soleil pendant un certain temps, puis s'éloigneront de lui pendant longtemps. Certaines de ces orbites durent de nombreuses années, parfois même des millions d'années.

La comète la plus célèbre est celle de Halley, qui est visible à l'œil nu depuis la Terre tous les 75 à 76 ans. Les visites de la comète sont documentées depuis 240 avant JC, y compris par des observateurs médiévaux. Ne retenez pas votre souffle en attendant de le voir, car il était le dernier dans le système solaire intérieur en 1986 et ne reviendra qu'en 2061.

Voici une photo de la comète de Halley prise en 1986:

La comète de Halley ne reviendra qu'en 2061. (Photo: NASA)

N'est-ce pas beau? Dommage qu'il arrive si rarement autour de ces parties.

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