Mongols sauvages capturés en vidéo en Mongolie

Le manul est un petit chat sauvage furtif d'Asie centrale. Également connu sous le nom de chat de Pallas, il a charmé Internet ces dernières années avec sa fourrure moelleuse et son visage expressif.

Mais alors que le manul ressemble vaguement à un chat domestique, c'est un animal très différent. Sa célèbre fourrure - la plus longue et la plus dense de tous les chats - l'aide à supporter des habitats froids et arides jusqu'à 15 000 pieds, tout en offrant un camouflage. Il rôde sur des territoires allant jusqu'à 100 kilomètres carrés (38 miles carrés), embusquant de petites proies dans les steppes rocheuses et les prairies. Il est rare dans la majeure partie de son aire de répartition, qui s'étend techniquement de l'Iran à la Chine, mais les scientifiques pensent qu'il se porte encore relativement bien en Mongolie.

Comme on sait si peu de choses sur ces chats charismatiques, les scientifiques ont lancé cette année une initiative de recherche pour les démystifier. La Pallas 'Cat International Conservation Alliance (PICA) en est encore à ses débuts, mais elle porte déjà ses fruits avec une vidéo rare de manuls sauvages - y compris des oursons! - vaquer à leurs occupations dans son habitat naturel.

La vidéo ci-dessous, publiée le 1er septembre par Snow Leopard Trust, provient des montagnes de Zoolon dans le parc national de Gobi Gurvan Saikhan en Mongolie, où le PICA a placé un ensemble de caméras de surveillance à distance. Il s'ouvre sur des prises de vue d'un homme adulte qui renifle en plein jour, puis passe à des images encore plus attachantes de plusieurs jeunes oursons enquêtant sur l'une des caméras la nuit:

"Il s'agit des premières images de chats de Pallas prises dans cette partie de la Mongolie à notre connaissance, et c'est une découverte précieuse de nos partenaires du projet Snow Leopard Trust", explique David Barclay, responsable de la conservation des chats pour la Royal Zoological Society of Écosse, dans une déclaration sur la nouvelle vidéo.

Et bien qu'il soit rare d'attraper des chats sauvages de Pallas devant la caméra, cela fait suite à une autre vidéo publiée sur YouTube en août par le Siberian Times. Cette vidéo, filmée par le biologiste de la faune Bariushaa Munkhtsog de l'Académie des sciences de Mongolie, montre des manulons fougueux jouant dans la province de Selenge, dans le nord de la Mongolie:

//www.youtube.com/watch?v=N8QG2ZrQ-FU

Des images comme celle-ci démontrent clairement la gentillesse et le charisme des chats de Pallas, mais simplement en offrant un aperçu d'eux dans la nature, cela peut également aider à éclairer notre maigre compréhension de la biologie, du comportement et de la distribution de l'espèce.

Les chats de Pallas ont longtemps été chassés pour leur fourrure, et bien que ce danger ait disparu en raison de protections légales, ils sont toujours menacés par d'autres activités humaines, selon le groupe de conservation britannique Wildscreen. Certaines de leurs proies sont empoisonnées en Chine et en Russie, par exemple, où les petits mammifères appelés pikas sont considérés comme des ravageurs. Et comme de nombreux carnivores sauvages dans le monde, la plus grande menace pour les chats de Pallas est peut-être la perte et la fragmentation de leur habitat.

Les scientifiques ne savent pas combien de manilles sauvages existent en Asie, où ils vivent exactement ou comment ils peuvent s'adapter à l'empiètement humain, donc la première étape pour les protéger est de faire la lumière sur leur vie secrète.

«Nous ne savons toujours pas grand-chose du comportement du chat de Pallas, ni même de sa véritable aire de répartition», explique Emma Nygren, biologiste de la conservation à Nordens Ark, qui coordonne le projet PICA. "Si nous espérons conserver ce chat mystérieux, nous devons d'abord le comprendre, et nous espérons que cette étude apportera de nouvelles perspectives précieuses."

En attendant, si les écologistes veulent qu'Internet embrasse leurs efforts, les jolies vidéos de chaton sont toujours un bon point de départ.

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