Néonicotinoïdes: ce que les jardiniers doivent savoir

Il y a eu beaucoup de buzz au cours des dernières années à propos d'un groupe de produits chimiques appelés "néonicotinoïdes". Ces pesticides affectent le système nerveux central des insectes et sont un lien présumé avec le trouble d'effondrement des colonies chez les abeilles domestiques ainsi que le déclin rapide de nombreuses espèces de pollinisateurs sauvages.

Selon la Xerces Society, environ 85% des plantes à fleurs de la Terre dépendent de la pollinisation par les abeilles et autres pollinisateurs, une organisation à but non lucratif qui protège la faune sauvage grâce à la conservation des invertébrés. Les abeilles pollinisent également plus de 30% de toutes les plantes qui produisent des aliments et des boissons consommés par les humains à travers le monde.

"Les néonicotinoïdes sont l'une des causes les plus graves de pression négative à la baisse sur les pollinisateurs", selon Keith Delaplane, professeur d'entomologie et directeur du programme Honey Bee de l'Université de Géorgie. En fait, il classe les néonicotinoïdes comme la deuxième cause de déclin des abeilles domestiques, réservant la première place à l'acarien parasite varroa destructor.

Que sont les néonicotinoïdes?

"Les néonicotinoïdes sont un pesticide à large spectre qui tire leur nom de leur chimie de base, car il est proche de celui de la nicotine", a déclaré Delaplane, soulignant que les "néoniques", comme on les appelle souvent, ne sont pas les mêmes que la nicotine. La famille des néonicotinoïdes comprend des pesticides spécifiques tels que l'acétamapride, l'imidaclopride, le dinotéfurane, la clothianidine et le thiaméthoxame. Ils ont gagné en popularité dans la production ornementale agricole et commerciale car ils sont efficaces contre un large éventail d'insectes ravageurs et sont considérés comme moins dangereux pour les humains et les autres vertébrés que de nombreux insecticides.

"La caractéristique des néonicotinoïdes est qu'ils sont systémiques", a ajouté Delaplane. Cela signifie qu'ils voyagent à travers une plante via son système vasculaire et distribuent le produit chimique à toutes les parties du tissu végétal 24/7, y compris son nectar et son pollen.

"Les néonicotinoïdes ne font que marteler les insectes", a déclaré Delaplane. Bien qu'il existe de nombreux insectes cibles, comme l'aleurode, le scarabée japonais, l'agrile du frêne et d'autres, les néonicotinoïdes sont généralement utilisés pour contrôler les insectes et les scarabées suceurs et mâcheurs. Mais certains des insectes qu'ils "martèlent" sont des pollinisateurs importants tels que les abeilles, les bourdons et les abeilles solitaires.

Comment les néonicotinoïdes sont devenus une source de préoccupation

Une abeille européenne ramène du pollen frais dans la ruche. (Photo: Muhammad Mahdi Karim / Wikimedia Commons)

Dans un rapport de 2014, David Smitley - professeur d'entomologie à la Michigan State University qui travaille avec les industries horticoles pour résoudre les problèmes d'insectes nuisibles - a inclus les néoniques dans une chronologie retraçant le déclin des abeilles.

Selon Smitley, le déclin des abeilles a commencé dans les années 1950 et a fortement augmenté lorsque les acariens parasites ont été introduits aux États-Unis vers 1987. La classe des pesticides néonicotinoïdes a été introduite en 1994, mais le taux de déclin des abeilles, tout en continuant, ne s'est pas immédiatement aggravé .

Un tournant dans la sensibilisation aux néonicotinoïdes s'est produit en juin 2013, lorsque 50 000 abeilles sont mortes dans le parking d'un magasin Target à Wilsonville, Oregon, près du siège de la Xerces Society. Scott Hoffman Black, directeur exécutif de la société Xerces, a déclaré avoir confirmé que les abeilles étaient mortes après avoir été pulvérisées avec un insecticide contenant du dinotéfurane néonicotinoïde. Il a affirmé que les instructions sur l'étiquette n'avaient pas été suivies.

En 2014, une étude de la Harvard School of Public Health a associé de faibles doses de néonicotinoïdes au trouble de l'effondrement des colonies. Des études supplémentaires ont produit des résultats mitigés concernant l'impact des pesticides sur le déclin des abeilles, et ont également mis en évidence d'autres facteurs tels que le varroa et des sources de nourriture insuffisantes.

Les agrumes, comme ce citronnier, peuvent contenir des niveaux élevés de résidus d'imidaclopride. (Photo: Larisa Blinova / Shutterstock)

En 2016, l'Environmental Protection Agency (EPA) des États-Unis a publié une "évaluation préliminaire des risques" avertissant que les colonies d'abeilles pouvaient être en danger à cause de l'imidaclopride, un pesticide que l'agence avait approuvé 22 ans plus tôt. Dans les ruches exposées à plus de 25 parties par milliard d'imidaclopride, l'EPA a signalé une probabilité plus élevée de «diminution des pollinisateurs ainsi que de moins de miel produit». Quelques mois plus tard, une étude de la revue Nature a rapporté que les abeilles qui fréquentent les cultures traitées aux néonicotinoïdes ont subi un déclin de la population pire que les espèces qui se nourrissent d'autres plantes.

Fin mai 2019, l'EPA a retiré une douzaine de pesticides à base de néonicotinoïdes du marché dans le cadre d'un règlement juridique impliquant le Center for Food Safety. Les produits contiennent les ingrédients actifs clothianidine ou thiaméthoxame.

Sur les 12 pesticides annulés aux États-Unis, sept étaient destinés aux produits d'enrobage de semences utilisés par les agriculteurs, selon Bloomberg Environment. Les agriculteurs ont toujours accès à d'autres produits à base de néons, mais des groupes environnementaux poussent l'EPA à les interdire pour toutes les utilisations en extérieur.

«Cette classe entière d'ingrédients actifs sera bientôt réenregistrée d'ici 2022», a déclaré George Bloombreck, directeur juridique du Center for Food Safety, à Bloomberg Environment. "Ces 12 premiers n'étaient qu'une étape intermédiaire."

Plus que des abeilles

Alors que les abeilles domestiques domestiquées ont tendance à attirer davantage l'attention, un éventail d'abeilles indigènes sauvages peut également être menacé par les néons. Dans une étude de 2017, par exemple, les chercheurs ont découvert que le thiaméthoxame réduit considérablement la ponte des bourdons, qui étaient 26% moins susceptibles de pondre des œufs après y avoir été exposés.

Comme le chercheur principal Nigel Raine l'a déclaré au Guardian, cela pourrait avoir un effet désastreux sur la formation de nouvelles colonies de bourdons - et donc sur les populations de bourdons en général. "Une réduction aussi importante de la capacité des reines à créer de nouvelles colonies augmente considérablement les chances de disparition des populations sauvages", a déclaré Raine, professeur de sciences de l'environnement à l'Université de Guelph en Ontario, au Canada.

Aussi dangereuses que les néonics peuvent être pour les abeilles, certaines espèces semblent avoir des défenses naturelles contre certains types d'insecticide. Dans une étude, les chercheurs ont rapporté que les enzymes des abeilles et des bourdons les tamponnent contre le thiaclopride, un néonique qui est moins toxique pour les abeilles que d'autres, comme l'imidaclopride. Cela pourrait faire la lumière sur de nouvelles façons de protéger les abeilles contre les insecticides, selon les auteurs de l'étude, bien que davantage de recherches soient nécessaires.

Comment les pollinisateurs absorbent-ils les néonicotinoïdes?

Les abeilles peuvent absorber les néoniques de plusieurs manières, par exemple en buvant du nectar ou en transférant du pollen. Un autre est un processus appelé guttation, ou l'acte d'une plante qui transpire.

Le maïs, par exemple, transpire pendant la nuit. Les abeilles peuvent obtenir de l'eau des gouttelettes de guttation, surtout par temps sec.

Les pucerons, l'une des véritables cibles des néonicotinoïdes, insèrent leurs pièces buccales en forme d'aiguille dans les tissus végétaux et sucent le jus de la plante toute la journée plutôt que d'imbiber des gouttelettes de guttation. Les néonicotinoïdes se trouvent également dans les excréments sucrés, ou rosée de miel, des pucerons, que les abeilles collectent. Il est donc possible pour les abeilles d'absorber les néonicotinoïdes indirectement d'une plante traitée sans jamais visiter cette plante.

Un graphique de l'EPA expliquant les exigences d'étiquetage liées aux pollinisateurs pour les pesticides. (Image: EPA)

Comment les néonicotinoïdes sont-ils appliqués?

La forme la plus courante d'application des néonicotinoïdes aux cultures agricoles est de traiter les graines avant qu'elles ne soient semées plutôt que de traiter les plantes. L'objectif est d'éliminer les problèmes d'application tels que la dérive qui peuvent causer des dommages collatéraux.

Cela ne fonctionne pas toujours comme prévu, a déclaré Delaplane. Il y a eu un cas dans le Midwest, a-t-il souligné, impliquant la plantation au printemps de semences de maïs enrobées de néonicotinoïdes. Pendant que la semence était versée dans les trémies et traversait les jardinières, de la poussière recouverte d'insecticide était libérée dans l'air.

Il y avait tellement de poussière qu'il a formé un nuage rose, qui a dérivé hors de la cible sur les ruches d'abeilles à proximité. Les fabricants ont depuis tenté d'améliorer la formulation pour empêcher la dérive dans l'air, a déclaré Delaplane.

Toujours en 2014, la Michigan State University a mené des recherches spécifiques sur l'utilisation des néonicotinoïdes et fait des recommandations sur leur utilisation pour les serriculteurs qui produisent des annuelles à floraison. En 2013, l'EPA a produit un label consultatif renforcé pour les abeilles. L'agence a exigé que les titulaires de pesticides commerciaux qui pourraient être nocifs pour les pollinisateurs incluent l'étiquette sur l'emballage à partir de 2014.

Un centre de jardinage dans un magasin Home Depot. (Photo: RustyClark / Flickr)

Les néonicotinoïdes dans le commerce de détail

Peut-être que le meilleur moyen pour les jardiniers amateurs de savoir si les plantes ornementales achetées dans les jardineries ou les grandes surfaces ont été traitées avec des néonicotinoïdes est de demander au personnel ou de regarder les étiquettes des plantes. Le PowerPoint de Smitley, par exemple, souligne que Home Depot, l'une des grandes chaînes de vente au détail qui contrôle une part du lion du marché des fleurs et des pépinières, exige une étiquette dans chaque pot de plantes traitées avec un insecticide néonicotinoïde. (Home Depot n'a pas répondu à une demande d'informations pour cette histoire, mais la société a annoncé son intention de supprimer progressivement l'utilisation de néonics sur ses usines "d'ici la fin de 2018.")

Lowe's, une autre source importante de plantes de jardin pour la vente au détail, travaille avec les producteurs et les fournisseurs de plantes vivantes pour éliminer l'utilisation de néons sur les plantes qui attirent les abeilles et autres pollinisateurs. Il s'est engagé à éliminer progressivement les pesticides d'ici 2019 et à mettre à disposition des magasins et brochures sur la santé des pollinisateurs.

"Lowe's encourage également les producteurs à utiliser des méthodes de lutte biologique contre les ravageurs lorsque cela est possible", a déclaré Steve Salazar, directeur des communications d'entreprise de Lowe. Ni les graines ni les plants des magasins Lowe ne sont traités avec des néonicotinoïdes, a-t-il ajouté.

En attendant, "Lowe's étiquetera les plantes et les produits de pépinière avec des informations mettant en évidence la santé des abeilles et encourageant les clients à être conscients de la santé des pollinisateurs lorsqu'ils utilisent des pesticides", a déclaré Salazar.

Les insecticides à large spectre ne sont pas nécessaires pour faire pousser un jardin avec succès. (Photo: Parker Knight / Flickr)

Que peuvent faire les jardiniers amateurs?

Parce que les néonicotinoïdes ont fait la une des journaux, l'attention du public s'est concentrée sur les plantes dans les jardineries. Smitley dit que les avertissements concernant ces plantes nuisibles aux pollinisateurs ont été exagérés. En fait, il croit que l'achat d'annuelles à fleurs, de vivaces et d'arbres est bénéfique pour les abeilles et autres insectes. "La découverte d'insecticides néonicotinoïdes dans les feuilles et les fleurs de certaines plantes de jardinerie ne devrait pas empêcher [les jardiniers amateurs] d'acheter et de planter des fleurs, car le bénéfice pour les abeilles l'emporte de loin sur le risque potentiel", a écrit Smitley dans un article de 2014.

Les jardins familiaux ne sont pas une source de nourriture principale pour la plupart des abeilles, et même si des néons sont présents dans certaines plantes des centres commerciaux, ces plantes ne nuisent pas nécessairement aux abeilles, selon Smitley. Voici quelques raisons:

  • De nombreuses fleurs de litière - comme les pétunias, les impatiens et les soucis - ne sont généralement pas traitées avec des néonicotinoïdes.
  • De nombreux arbres et arbustes (y compris tous les types de conifères) sont pollinisés par le vent et ne sont donc pas visités par les abeilles.
  • Les fleurs vivaces, les roses, les arbustes à fleurs et les arbres à fleurs n'auront des néoniques dans leur pollen et leur nectar que pendant la première année ou deux après leur plantation. Cependant, ces plantes seront une ressource précieuse pour les abeilles et autres pollinisateurs pendant de nombreuses années à venir.
  • Les abeilles se nourrissent d'une grande variété de plantes à fleurs à moins d'un mile de leur colonie. La présence d'un néonicotinoïde dans une plante sera diluée lorsque les abeilles se nourrissent de plantes non traitées.
  • Les fleurs dans les appartements doivent être complètement sans danger pour les abeilles.

Néanmoins, Smitley a déclaré dans le document que les propriétaires peuvent prendre des mesures pour garantir la sécurité des abeilles avec des fleurs vivaces et des arbres à fleurs achetés.

Ces étapes comprennent:

  • Enlever les fleurs dans leur première année dans votre jardin ou planter des arbres une fois la floraison terminée.
  • Évitez de pulvériser des plantes dans votre jardin avec des insecticides et ne vaporisez jamais les fleurs.

Si les trous que les insectes mâchent dans les feuilles deviennent inesthétiques, les insecticides respectueux des abeilles comprennent des produits contenant du Bacillus thuringiensis (Bt) et des huiles et savons horticoles, selon le document de Smitley. Le Bt peut être utilisé à tout moment pour les chenilles, et les savons et les huiles sont sans danger pour les abeilles s'ils sont pulvérisés tôt le matin avant la présence des abeilles. Veillez à ne pas dépasser le taux d'application sur l'étiquette du produit, car à des concentrations plus élevées, les savons et les huiles peuvent endommager les plantes.

Sans danger pour les humains

Les néonicotinoïdes ne devraient pas constituer une menace pour l'homme s'ils sont utilisés conformément à l'étiquette du produit et stockés dans des endroits non accessibles aux enfants. Ils ont une faible toxicité pour tous les mammifères, a déclaré Delaplane.

En fait, selon Smitley, l'imidaclopride, le néonicotinoïde le plus utilisé, est moins toxique pour les humains que la caféine, et environ deux fois plus toxique que l'ibuprofène.

Smitley a proposé un calcul qui met en perspective la toxicité des néonicotinoïdes pour l'homme. Sur la base des études requises avec des rats de laboratoire, il a conclu qu'une fois que les produits de jardinerie contenant de l'imidaclopride sont mélangés dans un seau d'eau pour être utilisés comme trempage autour de la base d'un arbre, la toxicité de cette solution pour les humains est à peu près la même comme la toxicité du vin.

Note de l'éditeur: cet article a été mis à jour depuis sa publication initiale en avril 2015.

Photo d'un homme pulvérisant des pesticides: Iakov Filimonov / Shutterstock

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