Nous venons de recevoir un trésor de photos du côté «sombre» de la lune

Il peut sembler que nous savons toujours ce qui est dans l'esprit de la lune.

Après tout, si les nuages ​​le permettent, nous voyons le même visage presque tous les soirs - parfois un clin de œil, parfois un froncement de sourcils et parfois une cire de mauvais augure.

Mais il y a un autre côté de notre voisin céleste le plus proche que nous apercevons rarement: le côté éloigné de la lune, également connu comme son côté "sombre".

Nous en avons eu une vue spectaculaire en février dernier, grâce au micro-satellite chinois Longjiang-2.

Et, parfois, alors que la lune vacille sur son axe, nous pourrions apercevoir jusqu'à 18% de ce côté d'ici sur Terre. Mais les vues satellites et terrestres laissent un peu à désirer en termes d'intimité.

Ainsi, lorsque l'atterrisseur chinois Chang'e 4 et le rover Yutu 2 se sont posés de l'autre côté de la lune l'année dernière, nous attendions avec impatience les cartes postales. Chang'e 4 ne nous a pas laissé attendre longtemps, renvoyant chez nous une image étonnante de son site d'atterrissage presque immédiatement.

Le scientifique planétaire Briony Horgan a décrit ce côté comme "en fait beaucoup plus primitif" que le côté lisse et serein que nous voyons de la Terre. Il présente une «croûte très ancienne qui remonte au tout premier système solaire», a-t-elle noté dans un entretien avec NPR en janvier dernier.

"Il y a des rochers de plus de 4 milliards d'années de l'autre côté. Nous sommes vraiment ravis de voir à quoi ils ressemblent de près."

Mais nous avons dû attendre un an que la China National Space Administration (CNSA) fournisse la charge utile ultime pour les cartes postales.

Comme vous pouvez le voir, cela valait la peine d'attendre. En fait, le lot de CSNA qui vient d'être publié comprend des images d'une année entière. C'est parce que l'atterrisseur et le rover n'ont pu recueillir des images que pendant les 12 jours lunaires. Chaque «jour» est la période de deux semaines pendant laquelle le soleil frappe régulièrement la surface lunaire avant de disparaître entièrement pendant deux semaines supplémentaires.

Pendant le tronçon sombre, l'atterrisseur et le rover s'éteignent pour économiser de l'énergie. Et quand le soleil rayonne à nouveau, Chang'e 4 et Yutu 2 bourdonnent, chargeant les cellules solaires et claquant image après image. Lander et rover forment une bonne équipe, les premiers manipulant des images panoramiques et les seconds imaginant le terrain. Ensemble, ils ont envoyé 12 512 fichiers de données, y compris des données de spectrométrie radar et infrarouge.

En cours de route, l'atterrisseur et le tandem de rover se frayent un chemin le long du côté obscur - un endroit où aucun rover n'avait encore foulé - en recueillant et en analysant des échantillons de sol. Ils ont apporté des fleurs à notre vieil ami. Eh bien, au moins les graines d'une plante à fleurs, dans l'espoir que les fleurs y fleurissent un jour.

Cela ajouterait certainement un autre élément à couper le souffle aux futures cartes postales de la lune. Non pas que ces images ne fournissent pas assez de foutaises; l'autre côté de la lune parvient à prendre une pose sombre mais spectaculaire à elle seule.

Gardez à l'esprit, malgré l'intimité apparente de la lune avec notre planète, elle se trouve à 328 000 miles - ou 30 Terres - loin de nous. Mais grâce à Chang'e 4 et Yutu 2, nous n'avons jamais eu une image plus claire de notre compagnon céleste le plus fidèle. Et bientôt, nous pouvons même connaître ses secrets.

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