Oeufs d'Olm éclos enfin dans une naissance rare de "dragon"

L'olm est presque trop bizarre pour le croire. Surnommé «bébé dragon» et «poisson humain», le habitant de la grotte doit son apparence étrange à des adaptations souterraines comme des branchies externes, des yeux couverts de peau et un long corps pâle. Si ce n'est pas assez étranger, il peut aussi vivre 100 ans, passer une décennie sans nourriture et utiliser l'électricité pour "voir" dans l'obscurité totale.

Les olmiers se cachent profondément dans certaines parties de l'Europe depuis 200 millions d'années, soit environ 1 000 fois plus longtemps que notre espèce ne l'a été jusqu'à présent. Les salamandres des grottes spectrales ont été signalées pour la première fois en 1689, lorsque le naturaliste slovène Janez Vajkard Valvasor les a confondues avec la progéniture des dragons.

La science a depuis clarifié cela, mais les olms restent enveloppés de mystère des siècles plus tard. Et malgré leur longue histoire d'évasion et de confusion, nous représentons aujourd'hui l'une des plus grandes menaces de l'espèce - et peut-être l'un de ses meilleurs alliés.

Compte tenu de leur longue durée de vie, les olms adoptent une approche non hâtive de la romance. Ils ne se reproduisent qu'une ou deux fois par décennie, ce qui fait des œufs d'orme un spectacle extrêmement rare. C'est pourquoi les scientifiques étaient si enthousiastes à propos d'une couvée de 64 œufs pondus dans une grotte en Slovénie plus tôt cette année. Et maintenant, quatre mois après la découverte de ces œufs par un guide touristique, les bébés dragons ont enfin commencé à éclore:

Ce bébé olm a éclos le 30 mai, suivi par un autre de ses frères et sœurs un jour plus tard. (Photo: grotte de Postojna)

"Notre premier dragon s'est littéralement tiré de l'œuf en une seule tentative", selon un communiqué de presse de la grotte de Postojna, où se trouvent les œufs. Le premier œuf a éclos le 30 mai, suivi d'un second le 1er juin, rapporte la BBC.

Une femelle olm a pondu 64 œufs sur plusieurs semaines en janvier et février, dont 23 ont été jugés viables par les scientifiques. Même ces œufs étaient confrontés à de fortes probabilités, souligne l'agence de presse slovène, citant une estimation selon laquelle, dans des conditions naturelles, seulement un œuf sur 250 olm éclore. Mais comme ces œufs sont protégés des prédateurs, les exploitants de grottes disent qu'ils espèrent que les 23 écloseront.

La grotte de Postojna plonge au moins 24 kilomètres (15 miles) sous la Slovénie, taillée dans le calcaire pendant des millions d'années par la rivière Pivka. C'est une destination touristique populaire, grâce à des paysages spectaculaires, des olms indigènes et un aquarium construit à l'intérieur de la grotte, qui contient également des olms pour une visualisation plus facile du public. Cet aquarium est l'endroit où se trouvent les nouveaux œufs d'olive, offrant un niveau de visibilité inhabituel aux salamandres timides. Jusqu'à présent, on ne les voyait sortir des œufs qu'en laboratoire.

Cette photo montre l'un des œufs d'olm de 2016 peu de temps après sa ponte. (Photo: Iztok Medja / Postojnska Jama)

Les olms sont entièrement aquatiques, contrairement à la plupart des amphibiens, et leur mode de vie souterrain a permis à leur peau d'abandonner les pigments et de croître sur leurs yeux. Ils peuvent toujours sentir de la lumière, mais ce n'est rien comparé à leurs autres sens plus étranges.

"Au lieu de la vue, l'olm a développé un système sensoriel aigu pour chasser dans l'obscurité", explique la Zoological Society de Londres. "La partie avant de la tête de l'olm porte des chimiorécepteurs, électromoteurs et électro-récepteurs sensibles. Les olms ont l'un des meilleurs sens de l'odorat de tous les amphibiens et sont capables de détecter de très faibles concentrations de composés organiques dans l'eau à la fois par l'odeur et le goût . "

Avec des oreilles spécialisées pour entendre sous l'eau, la capacité des olms à détecter les champs électriques et magnétiques - et à détecter des indices chimiques subtils dans l'eau - compense largement leurs yeux sous-développés. Et même si toutes ces compétences ne les aident pas à trouver de la nourriture, ils peuvent survivre 10 ans sans repas. Pourtant, malgré des adaptations aussi impressionnantes, 200 millions d'années d'évolution peuvent ne pas encore nous avoir préparé des olms.

Les olmiers sont les seuls vrais vertébrés des grottes d'Europe et la seule espèce du genre Proteus . (Photo: Jure Makovec / Getty Images)

Les scientifiques ne disposent pas de suffisamment de données pour estimer l'abondance globale des olms, mais en raison du déclin des populations observé au cours des dernières décennies, les salamandres sont répertoriées comme vulnérables sur la Liste rouge des espèces menacées d'extinction de l'UICN.

Selon l'UICN, la principale menace pour les olms est la transformation des forêts et des champs au-dessus de leurs grottes "en grande partie par le tourisme, les changements économiques et l'augmentation de la pollution de l'eau". Un tel bouleversement a un effet direct sur la qualité de l'habitat disponible pour les olmiers, qui dépendent de l'eau propre et sont sensibles à la pollution qui s'infiltre à la surface. Le braconnage pour le commerce d'animaux de compagnie est également un danger persistant, même après que la Slovénie a protégé légalement les olms en 1922, mais les mécanismes de protection du pays se seraient améliorés depuis son adhésion à l'Union européenne en 2004.

Postojna est connue comme «la reine des grottes slovènes» - des éloges dans un pays avec 11 000 grottes. (Photo: Shutterstock)

Aussi rares que soient les œufs d'Olm, Postojna possède une expérience récente. Une autre femelle olm a orné la grotte d'oeufs en 2013, mais certaines ont été mangées par des prédateurs (y compris d'autres olms) et les autres n'ont pas éclos. Cependant, les scientifiques ont appris de cet échec et prennent des précautions supplémentaires avec la récolte de 2016. Tous les olms, à l'exception de la mère, ont été retirés du réservoir, tandis que le personnel de la grotte a ajouté de l'oxygène supplémentaire à l'eau et utilisé des stores pour protéger les œufs de la lumière. Chaque nouveau-né est placé dans son propre réservoir pour la sécurité, où il reçoit de la nourriture et des changements d'eau quotidiens pour lutter contre l'infection.

"Nous avons pris soin des œufs sans arrêt, en les observant, en reliant les découvertes scientifiques à notre propre expérience", explique la direction de la grotte dans le communiqué de presse. "Nous avons dû prendre des décisions que personne n'avait prises auparavant. Tout était nouveau."

Note de l'éditeur: Cet article a été mis à jour depuis sa première publication le 3 mars 2016.

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