Oui, vous pouvez sentir la peur - et c'est contagieux

Les maisons hantées, les films effrayants et les sites effrayants abondent à cette époque de l'année. La peur est dans l'air. Pouvez-vous le sentir? Bien que cela puisse sembler une perspective ridicule, ce n'est pas le cas. La science le dit.

Vous avez peut-être entendu dire que certains animaux, comme les abeilles et les chiens, peuvent sentir la peur. Cette déclaration est quelque peu vraie et quelque peu trompeuse, selon Penn State University. La peur elle-même n'a pas d'odeur, mais les phéromones produites quand un animal a peur en ont.

Les phéromones sont des produits chimiques émis par tous les animaux dans les fluides corporels, tels que la sueur et l'urine, qui envoient des signaux à d'autres animaux de la même espèce. Ils peuvent indiquer un territoire, une agression ou un intérêt pour la reproduction. Mais nous ne sentons pas ces parfums de la même manière que nous sentirions une tarte aux pommes fraîchement cuite ou un feu brûlant dans la cheminée. Nous les détectons via notre système olfactif principal, mais les phéromones sont enregistrées via nos systèmes olfactifs accessoires. PSU explique:

La communication dans ce système commence dans l'organe voméronasal, qui est situé au-dessus du palais mou de la bouche, au fond de la cavité nasale. Les molécules odorantes très spécifiques détectées par cet organe sont transmises au bulbe olfactif accessoire où elles sont collectées et traitées. Les nerfs des bulbes olfactifs accessoires et principaux se projettent vers le système limbique, la partie du cerveau qui s'occupe de la perception et de la réponse émotionnelle.

PSU souligne également que les odeurs sont traitées et interprétées dans le système limbique, et là, un organe appelé l'amygdale est responsable de percevoir et de répondre à la peur. Il est donc logique qu'un animal puisse «sentir la peur».

Alors que certains scientifiques se demandent si les phéromones humaines existent vraiment, d'autres indiquent des études comme celle-ci de 2012, qui ont montré que les humains peuvent en effet communiquer des états émotionnels via des signaux chimiques.

La peur comme contagion sociale

Lorsque nous avons peur, nos produits chimiques de peur s'envolent, ce qui peut aussi effrayer ceux qui nous entourent. (Photo: Antonio Guillem / Shutterstock)

Non seulement nous pouvons communiquer la peur, mais le sentiment de peur est contagieux, selon une étude publiée en 2009. Pour déterminer cela, une équipe de chercheurs a scotché des tampons absorbants sous les aisselles de 20 personnes sur le point de sauter en parachute pour la première fois. Pendant qu'ils transpiraient, les coussinets absorbaient la sueur avant et pendant le saut. À titre de comparaison, les scientifiques ont également prélevé des échantillons de sueur sur les mêmes 20 personnes (11 hommes et neuf femmes) alors qu'elles couraient sur un tapis roulant.

L'équipe a ensuite demandé à deux groupes de bénévoles de renifler la sueur (dossier que sous des emplois que je ne voudrais jamais). Un groupe a eu la sueur de peur et l'autre la sueur du tapis roulant. Pendant que les volontaires faisaient leur sale boulot, un scanner cérébral a surveillé leur réponse. Il a montré que les centres de peur du cerveau étaient activés lorsque des volontaires reniflaient la sueur du saut en parachute, même s'ils ont déclaré qu'ils ne pouvaient pas faire la différence entre les échantillons.

Dans une présentation à la conférence, l'auteur de l'étude Lilianne Mujica-Parodi a écrit: "Nous démontrons ici la première preuve directe d'une phéromone d'alarme humaine ... nos résultats indiquent qu'il peut y avoir une composante biologique cachée à la dynamique sociale humaine, dans laquelle le stress émotionnel est, littéralement, «contagieux». "

Dans une autre étude, la psychologue Denise Chen a demandé à un groupe de volontaires de sentir la sueur des participants à l'étude qui avaient regardé un clip drôle ou effrayant. Plus de la moitié d'entre eux ont correctement identifié quel échantillon était la peur de la sueur, même s'ils ont dit qu'ils ne pouvaient sentir aucune différence. L'étude démontre "un effet immédiat des produits chimiques en suspension dans l'air sur l'humeur humaine", selon les auteurs.

Mais ne laissez pas tout cela donner l'impression que les humains sont des super-renifleurs comme les chiens, les éléphants ou les rats. Les auteurs de l'étude de 2009 ont noté que le comportement est un autre facteur important dans l'équation émotion-contagion. En d'autres termes, les gens découvrent et imitent les comportements sociaux, donc si vous voyez quelqu'un qui a clairement peur, vous pouvez devenir effrayé comme une réaction instinctive, pas nécessairement chimique.

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