Pourquoi l'afflux d'araignées hautement venimeuses en Australie n'est pas aussi mauvais qu'il y paraît

La pluie a récemment apporté un soulagement bienvenu à certaines parties de l'Australie, réduisant au moins temporairement les feux de brousse historiques qui sévissent sur le continent depuis des mois. Dans le même temps, cependant, la pluie peut également avoir apporté quelque chose de bien moins bienvenu dans certaines régions de l'Australie: une vague d'araignées mortelles.

Les arachnides en question sont des araignées en toile d'entonnoir australiennes, une famille d'environ trois douzaines d'espèces (à ne pas confondre avec les araignées tisserandes en entonnoir, une famille distincte qui est principalement inoffensive pour l'homme). Beaucoup sont venimeux, mais la principale menace pour les gens vient d'une en particulier: l'araignée à entonnoir de Sydney, l'une des araignées les plus venimeuses connues de la science. Un boom de cette espèce est troublant, bien sûr, bien qu'il soit moins dangereux que certains titres récents ne le suggèrent.

L'araignée en entonnoir de Sydney est originaire de la Nouvelle-Galles du Sud (NSW) dans l'est de l'Australie, vivant principalement dans un rayon de 160 kilomètres (100 miles) de sa ville homonyme. C'est "probablement la plus connue de toutes les araignées", selon l'Australian Museum, en raison de son grand corps, de ses longs crocs et de son venin puissant. Les hommes présentent le plus grand risque, à la fois parce que leur venin serait six fois plus fort que celui des femmes et parce qu'ils se promènent périodiquement à la recherche de partenaires. Cela a tendance à se produire par temps chaud et humide, c'est pourquoi les araignées font l'actualité en ce moment.

La pluie est venue

Les araignées en toile d'entonnoir de Sydney peuvent atteindre jusqu'à 3, 5 cm (1, 4 pouces) de long. (Photo: James van den Broek / Shutterstock)

Alors que l'Australie a une saison des incendies chaque été, celle-ci est bien pire que d'habitude, brûlant déjà plus de 10 millions d'hectares (24, 7 millions d'acres) et tuant au moins 30 personnes ainsi que des millions d'animaux sauvages. Cela est largement dû à des mois de sécheresse sévère, qui ont créé des conditions de tinderbox dans de nombreuses forêts et autres habitats à travers l'Australie. Le manque de précipitations a probablement gêné les araignées en entonnoir, car même les forêts non brûlées peuvent avoir été trop sèches pour que les mâles cherchent des partenaires.

Maintenant, cependant, les fortes pluies suivies d'un temps chaud "ont créé des conditions parfaites pour que les araignées en entonnoir prospèrent", selon un récent avertissement du Australian Reptile Park (ARP), un zoo de Somersby, NSW. Cela peut sembler effrayant, mais c'est une bonne nouvelle pour l'ARP, qui gère un programme de traite de venin depuis 50 ans, collecte des araignées et des serpents pour produire un sérum antivenimeux qui sauve des vies. Pour l'ARP, plus d'araignées offrent plus de chances de collecter du venin.

L'araignée en toile d'entonnoir de Sydney est certainement dangereuse, en particulier pour les hommes, et les personnes vivant dans leur habitat devraient en être conscientes. Leur venin a provoqué au moins 13 décès enregistrés depuis 1927, bien que le risque soit désormais nettement inférieur à ce qu'il était. Personne n'est mort d'une morsure de la toile d'entonnoir de Sydney depuis le début des années 1980, lorsque l'ARP a développé pour la première fois un antivenin pour l'espèce.

Être mordu par une araignée est relativement rare, car ils ne peuvent pas manger un humain et sont plus susceptibles de survivre en fuyant ou en se cachant qu'en nous confrontant. Ils peuvent mordre s'ils sont piégés ou effrayés, cependant, et certaines espèces sont plus fougueuses que d'autres. Les araignées en toile d'entonnoir de Sydney sont connues pour leur comportement agressif lorsqu'elles se sentent menacées, comme se dresser et montrer leurs gros crocs.

Sens d'araignée

Les araignées mâles en toile d'entonnoir peuvent se reculer et afficher leurs crocs s'ils se sentent menacés. (Photo: Ken Griffiths / Shutterstock)

Les mâles ont tendance à être plus agressifs, mais malgré le réel danger qu'ils représentent, ils font également l'objet de mythes injustes. Ils ne chassent pas les gens et ne nous sautent pas dessus, explique l'Australian Museum, ce qui est logique, car ils n'auraient rien à y gagner. Et bien qu'ils errent parfois à l'intérieur, ils ne vivent qu'à l'extérieur, idéalement quelque part avec un climat frais et humide, comme une forêt. Ils recherchent des billes, des rochers ou d'autres abris, puis créent un terrier en dessous, l'utilisant pour tendre des embuscades à des proies telles que des coléoptères, des cafards, des escargots ou de petits lézards.

Pourtant, les gens sont plus susceptibles d'être mordus dans certaines situations. Si vous êtes dans un habitat d'araignée en toile d'entonnoir, il est sage de vérifier vos chaussures avant de les mettre, surtout si elles ont été laissées à l'extérieur. Ne marchez pas dehors la nuit sans chaussures, avertit l'ARP et portez des gants si vous faites du jardinage ou d'autres travaux en plein air, en particulier si vous atteignez des espaces où les araignées pourraient se cacher.

Un homme a récemment appris cette leçon à Faulconbridge, en Nouvelle-Galles du Sud, lorsqu'il a été mordu par une araignée en entonnoir alors qu'il nettoyait un drain à son domicile le 26 janvier, jour de l'Australie. L'araignée était toujours accrochée à son doigt quand il l'a retiré, rapporte la Blue Mountains Gazette, et il a fini par avoir besoin de six flacons d'antivenin pour récupérer. "Bêtement, j'aurais dû porter des gants, ce que je porterai désormais", a-t-il déclaré.

Si une personne est mordue par une araignée en entonnoir, l'ARP recommande d'appliquer un bandage d'immobilisation de pression sur le site de la morsure et le membre adjacent, puis de restreindre davantage le mouvement avec une attelle. Recherchez immédiatement des soins médicaux d'urgence, car le sérum antivenimeux peut être nécessaire. Bien qu'il soit possible d'être mordu par certaines araignées et de ne pas le réaliser immédiatement, cela est peu probable avec les toiles en entonnoir, car leurs gros crocs livreraient une morsure douloureuse et laisseraient souvent des marques visibles.

«Très, très facile à attraper»

Les araignées en entonnoir se précipitent hors de leurs terriers pour tendre une embuscade à leurs proies. (Photo: J8CImage / Shutterstock)

Le boom attendu des araignées en entonnoir pose un certain risque pour les humains, comme en témoigne l'homme de Faulconbridge. Mais les mâles errants recherchent des partenaires, pas des ennuis, et ils préfèrent presque certainement éviter un combat avec des créatures de notre taille. Nous pouvons généralement éviter les conflits avec les araignées en leur laissant de l'espace, et lorsque nous les laissons tranquilles, les araignées remboursent souvent la faveur en se nourrissant d'insectes nuisibles.

Cela dit, étant donné que l'antivenin en entonnoir est si important, l'ARP a également émis une demande surprenante: si des membres du public voient une araignée en entonnoir, le parc demande aux âmes courageuses - adultes uniquement - de capturer l'araignée et de faire un don. au programme antivenin. Cela peut être terrifiant à imaginer, mais tant qu'il est fait avec soin avec la méthode décrite ci-dessous, il est censé être plus sûr qu'il n'y paraît.

Pour créer plus de sérum antivenimeux, l'ARP a besoin de plus d'araignées masculines en entonnoir, comme l'explique le gardien Dan Rumsey dans une vidéo récente (voir ci-dessous). "Juste en faisant don d'une araignée au Australian Reptile Park, vous contribuez à sauver des vies", dit-il. Pour quiconque décide d'en capturer un, Rumsey conseille de garder sa main à au moins 20 centimètres (8 pouces) de l'araignée à tout moment. (Encore une fois, seuls les adultes devraient tenter cela, à la fois en raison de la précision requise et parce que le venin peut être plus nocif pour les enfants.)

"Les araignées en entonnoir sont potentiellement très dangereuses, mais elles sont très, très faciles à attraper", explique Rumsey. Ce sont des araignées vivant au sol et, contrairement à de nombreuses autres espèces, elles n'ont pas la capacité de grimper sur des surfaces lisses comme le verre ou le plastique. Rumsey suggère d'utiliser un récipient à face lisse avec un couvercle, comme un bocal en verre ou une tasse en plastique, et une cuillère en métal ou un autre outil pour amadouer l'araignée à l'intérieur. Serrez le couvercle fourni avec le récipient (plutôt que d'essayer d'improviser un couvercle) et amenez l'araignée à l'ARP ou à l'un de ses emplacements de dépôt.

Bien que ces araignées ne soient pas prises à la légère - et beaucoup de gens reculent probablement à l'idée d'en capturer une, aussi facile que cela puisse être - ce ne sont pas non plus des monstres. Comme toutes les araignées, ce ne sont que des animaux essayant de rester en vie, et ce sont des membres clés d'anciens écosystèmes que nous tenons trop souvent pour acquis. Mais même en dehors de cela, cette vague d'araignées en entonnoir est pâle par rapport à des menaces beaucoup plus importantes qui couvent déjà l'Australie, comme le raconte le Craw Post, expert en araignées Rod Crawford, conservateur des arachnides au Burke Museum de Seattle.

"Les Australiens ont beaucoup plus à s'inquiéter en ce moment que les araignées", dit-il.

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